Юрченко Сергей Георгиевич: другие произведения.

Кукловод Тысячи и одного заговора

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
Оценка: 8.85*24  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Третий том. Скоро откроются границы домена. Но еще есть время подготовиться, договориться с гильдиями, распространить не знающие границ ереси, развить магию... подготовить тысячу и один заговор во славу Кукловода!


   Пролог
   С высокой стены человек, в далеком запределье известный как Федор, бывший студент факультета САПР одного провинциального технического института, ныне гордо именуемого "Университетом", осматривал расстилавшийся перед ним пейзаж. Когда-то давно, пять недель назад, он отчаянно матерился, осознав, куда его забросила судьба в лице местного искина. Горы. Местность, в которой десять километров дневного перехода даже небольшого отряда можно было приравнять к подвигу, из-за чего изрядная часть домена до сих пор оставалась белым пятном даже две недели спустя после открытия границ. Особенно весело это было для големов, сильных, но крайне неуклюжих и уязвимых для дробящих ударов, из-за чего сорвавшегося голема можно было сразу отправлять в переплавку, если падал железный, либо оставлять лежать кучей мусора - если с горной тропы срывался глиняный. К тому же, сама природа окружающей местности, мягко говоря, не способствовала сельскому хозяйству, и немногочисленные поселения. Разбросанные в горных долинах, с трудом выращивали достаточно продовольствия, чтобы прокормить самих себя, а жили, в основном, тем, что ломали на продажу строительный камень и искали в горах золотые, кристаллические и самоцветные жилы, которые и находили во множестве. Окружающие горы назывались "Самоцветными" совершенно не зря. Так что первые недели были ну очень тяжелыми. Сверхсложный уровень давал о себе знать.
   Да и после открытия границ намного легче не стало. Единственный более-менее мирный сосед располагался на севере - эльфийское поселение, название которого Федор, принявший имя д'Ин Амит, выговаривал очень и очень с трудом. Химдаэльмаэринг. Что-то вроде "покрытый лесом холм под покровительством Матери". Это название Амит упорно сокращал до Химринга1, и к этому уже привыкли и посланники эльфов, с которыми волшебнику приходилось частенько общаться.
   Горы на западе и востоке были непроходимы. То есть, для одинокого контрабандиста тропинки находились... но вот попытки провести там отряд, а тем более, армию, мало чем отличались от самоубийства. При этом на востоке хребет, давший приют д'Ин Амиту, сливался с основным хребтом Самоцветных гор и уходил далеко на север, к ледяному морю, а на западе, по рассказам эльфийских посланников, горы постепенно превращались в гряду холмов, спускаясь к Великой реке.
   Внизу, под горами, как раз проходила граница двух доменов Подземья... И там, в вечной тьме подгорных тоннелей, не на жизнь, а насмерть резались дроу и гномы. И каждый из народов имел свой выход на поверхность во владениях д'Ин Амита, вследствие чего обе стороны частенько пытались обойти вражеские заставы и нанести "неожиданный" удар по своим врагам, не забывая по мере движения производить реквизиции... а проще говоря - грабить все, до чего дотянутся.
   К счастью, дроу удалось утихомирить после того, как одна из высоких жриц попалась в такой вот "диверсионно-завоевательной" вылазке, и провела ночь в башне д'Ин Амита. Видимо, гостеприимство наземника эбеновой красавице с белоснежными волосами, понравилось, поскольку следующий отряд, появившийся на поверхности, пришел с заданием не "атаковать врага", а "провести переговоры". Договор о взаимном признании границ, ненападении и торговле, удалось заключить, хотя и не без труда. Но вот крепость-форт возле выхода из Подземья все равно пришлось строить и охранять, поскольку склонность дроу к соблюдению договоров в частности и честности вообще - широко известна.
   Извечные соперники дроу - светлые эльфы, как ни странно, не сильно расстроились. Они лишь уточнили, что д'Ин Амит не собирается пропускать отряды темных через свою территорию, или же поставлять им продовольствие, и успокоились. Впрочем, насчет продовольствия - могли бы и не волноваться. Если бы не опасение получить какой-нибудь сложный многокомпонентный яд, не определяемый никакими чарами, добавленный просто из любви к искусству, волшебник закупал бы у дроу их знаменитые грибы. Поскольку с продовольствием у него, как и было сказано выше - несколько напряжно, и было бы еще хуже, если бы его армия не состояла большей частью из големов, в пище не нуждающихся.
   Зато вот гномы поведением д'Ин Амита оказались сильно расстроены. Особенно их огорчил тот факт, что в договор было вписано обязательство не пропускать через земли волшебника никакие военные отряды. Тем более, что во исполнение этого обязательства он возвел форт и в проходе, ведущем во владения Подгорного престола.
   Увы, но умиротворить гномов способом, аналогичным заключению договора с дроу -не получилось. Во-первых, в отличие от дроу, пребывающих в глубоком матриархате, гномы - раса куда более патриархальная. И девушки и женщины гномов не обладают и малой долей политической власти, которой располагала жрица дроу. А во-вторых, невысокие, хрупкие, хотя и фигуристые, девушки гномов стойко ассоциировались у волшебника с детьми, хотя разумом Амит и понимал, что раз их включили в делегацию - то они вполне взрослые. Так что с гномами у волшебника имелся вялотекущий конфликт, не разгорающийся только потому, что большую часть сил Подгорного престола отвлекают на себя дроу.
   Через владения д'Ин Амита проходит так называемый Горный тракт. Некогда он соединял Вечный лес и владения Южного халифата. Сейчас же домен, на который выходит южный конец тракта, занимают орки. Причем не "дикие", то есть - предводительствуемые неписью, а вполне себе "войска игрока". Казалось бы, это дало бы возможность договориться...
   Но, увы. Гхыртыкбургуз оказался принципиально недоговороспособным. А, учитывая то, что начал он на много недель раньше Амита - это могло бы оказаться фатально. К счастью, Гхыр оказался дураком. Захватив домен, он приказал уничтожить в нем все людские поселения, ранее жившие под властью прошлого вождя, и все кочевые племена, что и было проделано. Правда, очень скоро выяснилось, что даже на благодатных степных землях орки выращивать что бы то ни было - не способны. Так что с едой у него было хуже, чем у обосновавшегося в бесплодных горах волшебника. И, на и так не шибко крепкую дисциплину орков наложились проблемы с продовольствием. Сам д'Ин Амит решил бы подобную проблему достаточно просто: закупил бы у гильдии Торговцев пару караванов рабов, и поселил на своих землях, раз уж объявление "принимаю беженцев" после уничтожения прошлых жителей было бы не слишком эффективно. Однако, Гхыр отрезал себе и этот путь, вдребезги рассорившись со всеми гильдиями. Так что каждый раз, в начале каждой новой недели орочьи отряды под командованием героев Гыхра отправлялись во все стороны. Обратно они волокли телеги, забитые трупами погибших и караваны пленников... Но, вместо того, чтобы посадить пленников "на землю" орки их просто жрали. Собственно, только это и позволило д'Ин Амиту не только продержаться, но и постепенно накапливать силы для ответного удара.
   Волшебник оперся на зубец стены и из-под руки смотрел вперед, на узкий проход между непроходимыми кручами, туда, где, приблизительно метрах в четырехстах от стены, когда-то мерцала туманная стена границы домена. В свое время д'Ин Амит решил возвести крепость не на самой границе, там, где горные стены расходились, открывая проход в степь, а немного в глубине. Когда-то, когда Амит только пришел в домен, проход был очень извилистый. Но с тех пор все укрытия в нем были взорваны алхимической взрывчаткой, которую замковый алхимик навострился варить в промышленных масштабах, а каждый шаг по проходу - выверен и пристрелян еженедельно пополняющейся батареей требушетов. Так что орки не могли ни установить свои осадные машины, ни подогнать осадные башни. И штурмовать крепкую каменную стены, возвышающуюся надо рвом, созданным при помощи все той же алхимической взрывчатки, оркам приходилось при помощи одних только штурмовых лестниц, под градом камней, которые не слишком точно, зато часто, швыряли вниз големы. Так что потери волшебника были несравнимы с тем, сколько бойцов терял орк. И, если бы не необходимость поддерживать и пополнять еще три гарнизона - д'Ин Амит уже начал бы поход возмездия в земли орков...
   Эх, если бы договориться с кем-нибудь из соседей Гхыра и ударить с двух сторон... Но увы. Ни дикие орки, ни тарханы Каганата не спешили соглашаться на предложения, передаваемые им через гильдии Торговцев и Наемников. Хотя... Недавно торговцы сообщили, что в через домен от Гхыра появился Неумирающий... Может быть, договориться удастся с ним? Вроде ведь не орк...

***

   Над хмурым серым морем, на высоком гранитном утесе возвышалась крепость, очертания которой выглядели чуждо и непривычно для людей, эльфов, гномов...
   Когда-то, в далеком-далеком прошлом Медные острова были основным источником поставок дефицитной меди, основного компонента бронзы, из которой в те времена ковали оружие и орудия труда. С тех пор многое изменилось. Сначала гномы, а за ними - эльфы и люди перешли на железо и научились ковать сталь, что снизило потребность в меди, а потом - были найдены многочисленные месторождения меди в Самоцветных горах. На островах же людских поселений уже практически не осталось. Их захватили существа, пришедшие в мир неведомо откуда, и желающие принести миру - мир и благополучие, а всем разумным существам несказанное благо. Правда, эти самые разумные предлагаемые блага отчего-то не оценили и отчаянно сопротивлялись попыткам Единения установить вечный мир, не останавливаясь перед истребительной войной. Одно время дела Единения были настолько плохи, что люди начали осаждать прибрежные крепости на Медных островах. Но тут началось вторжение демонов. Император оттянул свои войска на защиту земель и подданных, и только Повелители морей продолжили тревожить земли Единения своими набегами, а потом и их удалось приструнить. Так что сейчас незыблемые твердыни Единения возвышались над морем никем не тревожимые.
   В глубине одной из сторожевых крепостей коренных земель Единения возвышалась гора плоти, закованная в несокрушимый хитин. Способность самостоятельно передвигаться один из высших синапсов Единения утратил уже очень давно. Да ему это и не было нужно. Его глазами, ушами и руками были бесчисленные синапсы более низких уровней ответственности, для которых он служил фокусирующей точкой разума, и те существа из внешнего хаоса, которые удалось захватить и приспособить к продвижению целей Единения. Разумеется, этот синапс, даже и весьма высокого уровня, не был самим Единением. Единение не имело единого центра, его сознание было распределено между бесчисленными роями и синапсами, как пребывающими на Медных островах, так и отправленными вовне, дабы структурировать и цивилизовать внешний мир, поражающий упорядоченное сознание Единения нелогичными и противоречивыми вспышками хаоса. Тем не менее, данный синапс, управляющий приграничным гнезидилищем, был достаточно ценным и развитым, чтобы представлять собой не только частичку общего сознания, но и некую самостоятельную сущность, способную на принятие собственных решений в интересах всего Единения. Выделенная данному синапсу зона ответственности включала далеко не одни только прибрежные воды в юго-восточном секторе, но и простиралась далеко вглубь континента, накрывая собой бесчисленные боевые и разведывательные рои, ведущие экспансию вглубь того неорганизованного хаоса, который несчастные, не имеющие привилегии присоединения к общему разуму, называли Фронтиром: промежутком между хорошо защищенными землями различных фракций. В настоящее время данный "Фронтир" занимал почти весь континент, включая земли, разрушенные и оставленные в последней войне.
   Дел у синапса было много. Там, на континенте, во тьме невежества прозябало множество несчастных, которых следовало присоединить к общему разуму и указать подобающее им место, где они могли бы приносить наибольшую пользу наибольшему числу разумных. Возможно, некоторых из них даже не придется модифицировать... хотя вряд ли: слишком уж несовершенные формы принимали тела, вмещающие в себя драгоценные крупицы разума в хаотическом и неорганизованном процессе так называемой естественной эволюции. Однако, хорошо заметная модификация мешала присоединенным к общему разуму существам эффективно вести разведку. И не так давно один из свежеприсоединившихся к Единению разумов предложил Единению идею, которую все синапсы признали хотя и шокирующей, но пригодной к использованию: разработать модификацию, которая не изменяла бы внешности модифицируемого. И это после многочисленных, но оправданных жертв тех, кто не смог пережить изменение, либо же оказался дисфункционален, стало получаться. Так что сейчас синапс принимал бесчисленные сообщения от огромного числа разведчиков, перемещающихся по континенту под видом хаотических разумных, и искавших новых кандидатов на присоединение.
   Одним из таких сообщений было известие, пришедшее от одного из низших синапсов, сумевших закрепиться довольно глубоко на континенте, о том, что потеряна связь с синапсом-модификантом, за которым был сохранен домодификационный идентификатор Кэра Серриган.
   Разумеется, это сообщение было слишком малозначительно с точки зрения одного из высших синапсов: каждый день терялась связь с сотнями и тысячами существ Единения. Но оно поступило - и должно было быть обработано. Высший Юго-восток сверил поступившие данные с другими, убедился, что именно Сэра Керриган и ее рой были отправлены для уточнения сообщения об исчезновении модификанта нового типа, предполагаемого ко внедрению в гильдию Торговцев. Это могло быть... препятствием к осуществлению основной задачи Единения. Разумеется - препятствие временным и незначительным, но даже такая задержка была неприятна. И, поскольку малый разведывательный рой не сумел выполнить поставленную задачу, Юго-Восток спусти своим меньшим собратьям указание отправить большие силы, и добиться ясности в истории с исчезновением новичка, а теперь и Кэры. Впрочем, приоритет задаче был выставлен "ниже среднего". На континенте хватало и других забот.

***

   А вот одна из центральных резиденции гильдии Торговцев в Империи Света крепостью не была, хотя и носила гордое имя "замок". Но широкие окна с дорогущими огромными стеклами, и стены, служащие защитой скорее от редких в этих местах холодов - не давали оснований предполагать, что этот замок можно реально оборонять. Да, в сущности, этого и не требовалось: нападать на резиденцию гильдии Торговцев в землях Империи... Нет, конечно, отдельные проповедники вещали о невозможности служения Свету и Маммоне (одному из Древних демонов, отступивших под натиском Владыки Света, но не покорившемся), потрясая грязными бородами и худыми, и бессильными от постов и аскезы кулачками. Но их останавливали их же собратья, временами - разъевшиеся от непрерывного самоограничения и праведной жизни до размеров вовсе нечеловеческих... или же располагающих лицами, в глазах которых светился несомненный ум. Да и Император, кто бы не сидел на священном престоле, относился к подобным проповедникам безо всякого понимания... в основном из-за привычки гильдии Торговцев давать императорам в долг... и забывать требовать его возврата. Подобные торговые операции считались "вложениями в безопасность" и частенько окупались, да и просто обеспечивали гильдии среди идеологов и высшей знати Империи неслабое влияние.
   В одной из башенок этого дворца, сооружении не оборонительном, но декоративном, располагался кабинет Генриха Монтероя, главы семейства Монтерой, весьма и весьма влиятельного в той части гильдии, которая занимается торговлей в землях Империи Света... и у некоторых соседей. Стопка бумаг на столе перед главой семейства, постепенно уменьшалась, перемещаясь в папку с надписью "В архив", и порождая, в свою очередь бумаги, укладывающиеся в папки с надписями "Отправить" и "Послать". Причем в последнем случае имелось в виду не послание, а его адресат.
   - Господин Генрих... - Отто Шварц, доверенный секретарь господина Монтероя, постучался в дверь условленным стуком, и вошел, не дожидаясь разрешения. Он хорошо успел изучить привычки своего патрона.
   - Что еще, Отто? - вздохнул глава семейства Монтерой, уже предвкушавший было отдых.
   - Получено известие о вашей племяннице Амелл, - склонился Отто.
   - Попалась, - покачал головой Генрих, и слово это не было вопросом. Но Отто все равно ответил.
   - Да, господин.
   - На чем? - уточнил Монтерой.
   - Контрабанда, заговор против хозяина домена, подготовка мятежа и связь с мятежниками, - ответил Отто.
   - Солидно, - выдохнул Генрих. - И что ей грозит?
   - Штраф в пятьдесят тысяч золотых, который она будет отрабатывать в борделе, - криво усмехнулся Отто, увидев ухмылку Генриха.
   - Девочке не помешало бы хотя бы немного честно потрудиться, - одобрительно кивнул Монтерой. - Но подобное будет не слишком полезно для репутации семьи. Говорил же я отцу, чтобы повременил с женитьбой брата, что появление в семье подобной дуры - не стоит никаких торговых привилегий в Каганате... Ну, да ладно... Что хочет хозяин домена, которому она попалась?
   - Не знаю, - покачал головой Отто. - Представитель Гильдии, против которого она, собственно и доинтриговалась, только сообщил, что хозяин домена желает видеть переговорщика, с которым мог бы обсудить судьбу пленников.
   - Понятно, - кивнул Генрих. - Метнись туда, постарайся вызволить племяшку... Но слишком много не предлагай. Не стоит она того.
   - Да, господин, - склонился Отто и вышел из кабинета, хозяин которого с тяжелым вздохом вернулся к оставшимся бумагам.
  
   1 Химринг (Сильмариллион) - холм, на котором стояла крепость и столица владений Маэдроса.
  
   Глава 1. Разведка боем
   Первое утро новой недели встретило меня плохой погодой. Ливень, гроза и шквальный ветер. Правда, сама сила ливня и сверкающие молнии намекали, что это ненадолго. Подобное светопреставление никогда долго не длится. Но пока что вылезать из кровати, от теплой и мягкой грелки на все тело - не хотелось совершенно. Так что я сжал в руке мягкое сокровище и коснулся губами розовой вишенки, пробуждая девушку от сладкого предутреннего сна...
   Увы, но все хорошее в мире - конечно, впрочем, равно и как все плохое. Завершив утренние радости, я все-таки поднялся, и, одевшись, двинулся в тронный зал. Финансовый кризис, обнаружившийся в конце прошлой недели, все еще давал о себе знать. Так что для того, чтобы выкупить новое поступление войск и выплатить еженедельное жалование, пришлось немного распотрошить заначку. К счастью, мне хватило дневного лимита на ввод средств, чтобы покрыть все расходы, и сделать заначку для начала строительства второго уровня храма, на случай, если в бандитских нычках, сданных мне Вандой, не найдется наличных. В последнее мне, признаться, верилось слабо... но принять меры даже на столь маловероятный случай я посчитал необходимым.
   Выходить даже на боевую галерею все еще не хотелось, но даже через окно-бойницу было видно, что серый туман Улгу уже клубится там, где сегодня, незадолго до полуночи встанут Серебряные башни.
   Пока верхушка моей военной и гражданской администрации собиралась на утреннее совещание, я отправился в заклинательный покой, посмотреть, что там такого интересного мне изобрели. Увидев результаты, я улыбнулся.
   "Красота от природы". Школа Жизни, 2-й круг. Позволяет корректировать мелкие недостатки внешности (убирать шрамы, прыщи, веснушки, менять цвет глаз и/или волос и т.д.) Эффект перманентный. Не могут быть убраны шрамы от проклятий и магии. Невозможно изменить телосложение и рост".
   Именно это заклинание объясняло, почему магички Жизни, даже довольно слабенькие - всегда молоды и красивы... а также тот факт, что живут они, как правило, не бедно. Подобное заклинание представляет хороший источник заработка даже для слабого мага, поскольку требует только возможности произносить заклинания второго круга и никак не зависит от числовых значений характеристик.
   А еще мне открылось заклинание Хаоса 3-го круга. "Искажение металла". Судя по описанию, оно реально искажает любой металл, попавший в зону действия, радиус которой в три раза превышает радиус разрыва стандартного файербола. Големы, начиная с железных, несут небольшой урон, и теряют часть и так невысокой ловкости. Бойцы в доспехах с металлическими частями - получают штраф к защите и ловкости, похоже, что в искаженных доспехах становится неудобно двигаться. Бойцы с металлическим оружием - получают штраф к атаке. Те, кто металла не несет - действию заклинания не подвержены. Но все равно заклинание представляется очень полезным. Особенно, если оно все-таки действует не формально изменяя характеристики, а действительно искажая металл... Стремена-то часто делают именно металлическими... Жаль только, что из всех моих магов доступ к третьему кругу пока что получили только Сайя и Юкио из феечек и Пьен. Но, думаю, культисты скоро подтянутся. У них магия Хаоса - профильная. Да и Одержимые Хаосом будут развиваться именно в этом направлении.
   Войдя в тронный зал, я на мгновение приостановился. Что-то здесь было не так. На всякий случай я активировал Зрение Хаоса, и улыбнулся. Даже магическое зрение лишь чуть-чуть подсветило мне того, кто прячется в пустом зале.
   - Кэра, выйдите из Сумрака, - потребовал я.
   - Неплохо, - как-то недовольно скривившись, произнесла Королева мечей, выходя из угла, в котором лежала почти незаметная тень. Даже такой перепад освещенности позволил бы ей скрыться, если бы не едва заметное свечение магии в ее ауре, сделавшее ее заметной для моих мутировавших глаз.
   - Присаживайтесь, - указал я ей на место за столом, где вскоре рассядутся представители элиты моего начинающегося королевства... или, может быть, правильнее, "Области Святого престола".
   Кэра кивнула, и, сложив за спиной хитиновые крылья-клинки, устроилась на табурете, который, насколько я понял, принесли именно для нее.
   Феечки ввалились с радостным щебетом. Их уже было десять. То есть, новенькие уже прибыли. Мой взгляд отметил в плотной кучке три рыжие головки. Раньше таким цветом волос могла похвастаться только Юкио.
   - Господин, - излюбленным жестом, зависнув в воздухе, поклонилась Юкио. - Королева Морико прислала оговоренное пополнение. Это сестры Азэми и Аска.
   Признаться, по крайней мере, одно из имен меня несколько насторожило. Все-таки буйный нрав ТОЙ Аски не мог не вызвать сомнений. Да и вторая... "Цветок чертополоха"... Хм... Зато их экран характеристик не мог не вызвать моего некоторого изумления. Если раньше Морико направляла мне тех своих подданных, которые, скажем так, сильно отличались от остальных, причем, подбор был таким, что казалось, что она отбраковывает неугодных, то теперь... Один только навык Восполнение маны мог поставить эту парочку в один ряд с лучшими магами феечек. Интересно, не является ли отправка этих двоих своеобразным приглашением в гости?
   - Азэми, Аска, - кивнул я новичкам, - как говорят моряки, добро пожаловать на борт!
   - Господин, - феечки поклонились, зависнув в воздухе.
   В отличие от феечек, еще одна представительница летающего племени - сфено Аглеа предпочла не вваливаться в окно, а солидно и с достоинством пришла вместе с остальными пешеходами. Повязка на глазах не давала ей окаменять направо и налево, но ничуть не мешала ориентироваться в пространстве, поскольку глазами своих змей она видела ничуть не хуже.
   Я приветствовал пришедших, среди которых мое внимание привлекли парень и девушка невысокого роста практически идеальной внешности с космически пустыми, холодными глазами. Несмотря на отсутствующее выражение лица, у обоих была заметна легкая краснота, а "случайные" касания пальцев намекали, что, во-первых, они если и старше Пьена - то очень ненамного... а то и младше моего первого ученика, а во-вторых, перед нами - свежеобразовавшаяся парочка. Так что разделять их нежелательно. И мой план взять одного из Одержимых с собой в рейд по западной границе, а второго - отправить с Фабрисом и Эгилем на разведку руин Акрелата - мягко говоря, не оптимален.
   Я открыл окно характеристик новичков. Что ж. Физические характеристики получше, чем у еретиков, но хуже, чем у мстителей, хотя и не намного. И это ожидаемо. Все-таки, Одержимые - маги, а не бойцы. Магические характеристики - с перекосом в сторону Силы магии, но и Метальная выносливость с Устойчивостью к откату - тоже очень неплохи. У обоих Магия Хаоса доступна до второго круга, и вторичных навыков достаточно, чтобы на первом же полученном уровне взять доступ к третьему кругу. Вот только Дрэк Тал специализируется на разрушении и призыве, а Агира - на призыве и мутации. Неплохой набор.
   Великий Рэндом, король Янтаря, даровал одержимым любопытные случайные магии. Я как-то жаловался, что у меня нет магов Смерти? Теперь есть. Таковым оказался Дрэк Тал. А заодно он получил и магию Разума. Причем набор заклинаний Разума был очень любопытным. "Чувство разума" дает возможность ощущать присутствие разумных и определять, где они находятся, даже если их невозможно увидеть, или если они притворяются чем-то неживым. Что интересно, без специальных мер укрыться от этого поиска могут разве что низшие големы. Нежить, даже низшая, несмотря на всю ее неоднократно помянутую безмозглость, некоторым интеллектом обладает, и при применении "Чувства разума" - высвечивается, хотя и слабенько. "Стрела Разума" и "Страх" - были довольно стандартным стартовым набором, что не снижало их полезности. А вот Агира сразу получила второй уровень магии Тьмы и любопытное проклятье: "Проклятье Красной гнили". Слабенький ДоТ против одиночной цели. Вот только у любого, кто находится рядом с проклятым, есть шанс "заразиться" - то есть, получить такое же проклятье. Причем, да если у заразившегося уже было проклятье - то его таймер сбрасывался, а скорость оттока жизни - увеличивалась. То есть, против одиночки - заклинание почти никчемушное. А вот плотный строй волны заразы, перекатываясь из края в край и постоянно усиливаясь - выкосят словно косой. Или, по крайней мере - заставят разбежаться, чтобы избежать заражения.
   В общем, ребятки пришли довольно-таки полезные. Хотя и, при слове "Одержимые" ожидал развязанного и хамоватого мага, а не эту краснеющую и смущающуюся парочку. Но, пожалуй, так даже и лучше.
   Как ни странно, но на фоне мудрых магов и могучих воинов, собравшихся в моем тронном зале, гражданский комендант Азира, Фома - отнюдь не выглядел чем-то чужеродным или же неуместным. Бросив взгляд на его характеристики, я убедился, что отступник-колдун, постоянно принимая управленческие решения и обрабатывая серьезный поток входящей информации, изрядно подкачал интеллект. А также получил навыки Лидерство и Тактика. То есть, гарнизон вполне можно оставлять под его командованием. Еще меня немного позабавил навык "Рукопашный бой", затесавшийся среди возможностей колдуна и полководца. Видимо, прав был один широко известный в узких кругах теоретик анализа существования сущностей1: "Некоторые сущности, пока в морду не дашь - в теорию не укладываются".
   Доклад Фомы не содержал чего-либо особенно интересного. Мелкие бытовые проблемы, покражи белья, супружеская неверность и связанные с ней разборки и прочие проблемы, вполне разрешимые на уровне гражданского коменданта. В общем и целом - весьма позитивный и радующий доклад. Так что мне осталось только поблагодарить Фому и перейти к рассказу о планах на сегодня.
   - Эгиль, Фабрис, - обратился я к своим героям, - возьмете половину мстителей и еретичек-копейщиц, а также десять культистов и двух новеньких всадников Хаоса. Сходите на "Носителе тайн" за големами. Глиняных привезете сюда, а с железными - двинетесь в Акрелат, на разведку. Помните: ваша задача именно разведка. Постарайтесь не терять людей. Если что - прикрывайтесь големами и отступайте.
   - А что следует считать этим "если"? - уточнил Эгиль.
   - Любые признаки присутствия лича, - ответил я. - Или если нежить начнет давить массой. В общем, если поймешь, что будешь нести потери - отступай. Сроки нас пока не поджимают.
   - Хорошо, ярл, - кивнул Эгиль.
   - Кэра, ты идешь со мной или с Эгилем? - спросил я у новенькой.
   - Я могу выбрать? - удивилась та.
   - Конечно, - на самом деле, я предпочел бы, чтобы она присоединилась к моему отряду. Так мне было бы спокойнее. Но следует дать ей возможность выбора. Как правило, это повышает репутацию... А это в данном случае очень важно. - Ты же не рабыня, а герой.
   - Я с вами, господин, - вздохнула Кэра. Репутация и вправду немного поднялась, но так и осталась в пределах "Неприязни". Так что ее боевой дух придется поддерживать "Воодушевлением".
   В мой летучий отряд я отобрал десять культистов, включая неизменную Исту, по-прежнему перемещающуюся на одном крикуне с Пьеном, двух всадников Хаоса, набранных на прошлой неделе, трех теней и, разумеется, Иримэ. Это все, кого я мог рассадить на ездовых крикунов. И еще с нами отправятся те, кто могут летать сами: восемь феечек (новенькие - отправятся на обучение), сфено и одержимые.
   - Я отправляюсь вдоль балки на восток, - стал я излагать свои планы. - Заглянем в тайники разгромленной банды, пообщаемся с оборотнями из поселения оборотней, а потом - пройдемся вдоль границы домена на север и запад, и вернемся к замку. Фома, на тебе - оборона Азира всеми оставшимися силами. Держи пост возле выхода из подземелий. Вряд ли элементаль преодолеет наговор, но, чем только Хаос не шутит. В таком случае - немедленно зови меня и отступай на остров.
   - Понятно, - кивнул Фома.
   - Ставр, на тебе - пленники. Продолжай общение, - выдал я поручение начальнику разведки и контрразведки.
   - Хорошо, - кивнул он. - Мы тут еще одного голубятника прихватили. Вот...
   Он протянул мне листочек тончайшей бумаги, на котором были выведены буквы кривоватым, но читаемым почерком. Кажется, до идеи шифрования этот мир еще не дожил... Или я держу в руках дезу с подставой. Тем не менее, прочитать стоило.
   Любитель голубей сообщал неизвестному адресату, что демонопоклонник, за которым автору записки, собственно, и поручено было наблюдать, был схвачен стражей домена и доставлен в темницу. Что с ним происходило дальше - наблюдателю не известно. Последнее с одной стороны слегка радовало, поскольку могло означать, что в самом замке пока что нет представителей данной сети... но с другой - как раз могло и быть той самой дезой, которой я так опасался.
   - Проследите за отправителем, - кивнул я Ставру. - Жаль, конечно, что нельзя отправить эту записку дальше...
   - Голуби, случается, погибают, - покачал головой мой начальник контрразведки. - Попадают в когти хищникам, на прицел охотникам, просто гибнут в бурю, - Ставр кивнул в окно, где уже сияло солнце, но грозовые тучи еще грозно клубились, уходя на восток. Так что, думаю, через некоторое время получатели сообщит Никодиму, что его доклад не получен... и шпион отправит второй.
   - Наблюдайте за этим Никодимом, - приказал я Ставру. - Но не хватайте. Может еще пригодится. Или, хотя бы, постарайтесь выяснить, кто его адресат. Я, конечно. думаю, что демоническими культами в домене, скорее всего, заинтересовался инквизитор. Как его... Анэмар, кажется? - Ставр кивнул. - Но кто знает...
   - Кто знает... - согласился Ставр. - Мы будем наблюдать. Кстати, вот... - он положил на стол несколько свитков. - Результаты допроса шаманов. Упрямились зеленые не по-детски, но в итоге - раскололись.
   "Выполнено задание "Место сбора", - известила система. Ну, то есть на самом деле, место шаманского слета я вычислил и раньше... но "официально" я узнал о нем только теперь, и система зачла мне выполнение квеста. А вот за наградой за этот квест (кроме опыта, который был начислен автоматически) еще придется побегать. Расколовшийся ученик орочьего шамана сдал заначку, которую он прятал от учителя, где, по словам орка, имелась "блескучая штука", которая, похоже, и была обещанным артефактом. Но, в принципе, указанное Орхбатулуком место было вполне в пределах приемлемого отклонения от намеченного маршрута.
   Рассказал Орхбатулук и о сути ритуала, который орки собирались проводить. Предполагалось посвятить учеников в полноправных шаманов, а проявивших способности орков - в учеников.
   "Получено задание: "Путь шамана". Выкупите, украдите или захватите силой артефакт, необходимый для посвящения шаманов.
   Награда: начало нового Пути.
   Штраф за провал/отказ: сам дурак".
   Что-то система сегодня не в меру ехидна. Но, в сущности, я с ней согласен. Если я правильно понял, то артефактом, "необходимым для посвящения шаманов" будет Книга Шамана. И отказ от попытки добыть такую ценность сказал бы именно о том, что умственные способности отказавшегося определены системой исключительно верно.
   Однако, содержание свитка этим не исчерпывалось. Если Большой Юх рассказывал о ритуалах шаманов так, что казалось: шаманская магия такая же, как и все остальные, разве что, отличаясь от прочих школ отсутствием заклинаний мгновенного действия, то вот Орхбатулук рассказал существенно больше. Собственно, рассказ орочьего ученика шамана вызвал у меня усиленное слюноотделение и желание побиться головой об стенку из-за того, что в свое время я повелся на форумный плач и не взял Книгу шамана при генерации. Оказалось, что, в отличие от прочих школ, основанных на принципе "нажми на кнопку - получишь результат", магия шаманов основана на договорах с бесчисленными духами. И чем больше духов шаман смог подкупить/уговорить/принудить служить себе - тем он был сильнее. То есть, сила шамана зависит не столько от циферок в профиле, сколько от способности общаться с духами, и времени, потраченного на таковое общение. А, кроме того, духи частенько отказывались служить "за просто так", и выдавали задания, выполняя которые шаман получал не только договор с духом, но и опыт познания нового. В сущности, только из-за этого стоило бы перепахать стартовый набор, взять героя с примесью эльфийской крови и эльфов как вторую расу... и оставить в стороне так мне практически и не пригодившегося Военачальника и сократить Хаос до двух Книг... Но, что сделано, то сделано. На реролл я уже не пойду: поздно. Да и Книга уже "вот, только руку протяни". А, значит, послезавтра нас ждет геноцид орков и кража артефакта. Конечно "выкупить" - было бы более в духе сюзерена. Но вот допустить усиление даже независимых орочьих племен в преддверии войны с Гхыртыкбургузом - совершенно не в моих интересах. А значит шаманы и ученики шаманов - уже списаны в расход пусть даже они об этом пока что и не знают.
   - Ставр, - я отложил свиток, - продолжай допросы. Меня особенно интересуют понятия "Верхнего" и "Нижнего" мира. Чем они отличаются, что за духи там обитают, как с ними разговаривать, и так далее. Но если еще какие интересные подробности выбьешь - тоже порадуюсь.
   - Понятно, - кивнул следователь. - А по непонятно чьему шпион?
   - Наблюдайте. Старайтесь выявить его контакты, - ответил я, вызвав довольную усмешку у Ставра. Похоже, он и сам планировал что-то подобное. - Активные действия разрешаю, только если он начнет соваться в области, критичные для обороны домена, - я задумался. - Да, и, кстати... Постарайся подвести к нему надежного человека. Желательно такого, про которого никто бы не знал, что он связан с тобой... или - наоборот, настолько явно связанного, чтобы никто и не подумал, что настолько засвеченную фигуру можно использовать для шпионажа.
   - Понятно, - повторил Ставр.
   На этом, собственно, собрание было окончено. И все пошли собираться и готовиться к походу. Собственно, в моем случае, поскольку эльфийский доспех младшего мечника был уже на мне, подготовка свелась к поцелую с Глашей, из-за чего выступление чуть было не было отложено на некоторое неопределенное время. Но, все-таки мне удалось сдержаться.
   Взлетев во главе своего "отряда быстрого реагирования", я некоторое время наблюдал за тем, как отваливший от пляжа "Носитель тайн" по широкой дуге огибает мальстрем под замком, и направляется на северо-восток, к мастерской гремлинов. Мы же летели практически строго на запад. Я планировал заглянуть на место бывшего лагеря гоблинов, до которого так и не дошел ученик орочьего шамана, и осмотреть его с новыми возможностями Арисы, взявшей не так давно третий уровень Орлиного глаза. Да и я зрением Хаоса пройдусь. Глядишь, и найдем, что пропущенное. А дальше, еще западнее, там, где к Орбаковской балке примыкал с севера меньший овраг, Ванда отметила несколько мест, где банда Альфреда Картежника держала общак и добычу. Ну а потом - еще западнее, к поселению оборотней. Надеюсь, сейчас у меня найдется, чем впечатлить его обитателей, и обойдется без драки. Жизни подданных представляют для меня определенную ценность, и я намерен их по возможности, экономить. Ну а ценность таких бойцов, как оборотни - я уже успел оценить на примере Фабриса, и пришел к выводу, что ранее совершенно неоправданно заблуждался в их оценке. Так что буду надеяться, что "поселение" - скорее внезамковая нанималка, чем собственно поселок. Потому как налоги мне и так есть с кого собирать. А вот удвоить прирост оборотней за счет найма из дополнительного жилища - идея очень и очень интересная.
   На месте былого боя с гоблинами все оставалось по-прежнему. Разумеется, тушу бегемота растащили падальщики, оставив только огромный череп. Но сгнившие остатки мяса на разбросанных костях нестерпимо смердели. Так что поиски пришлось быстро свернуть.
   Первая точка, отмеченная Вандой, встретила нас тишиной и покоем. Видимо, Картежник посчитал сложенную в этот тайник добычу не настолько ценной, чтобы ее защищать. Но у меня аж задрожали руки, когда я увидел блестящие слитки металла. Десять мер железа, уже переплавленного в слитки... Это то, что позволит мне возвести Нисходящую пирамиду в кратчайшие сроки - то есть, сразу после Серебряных башен и второго уровня Храма. Один этот тайник уже окупил весь этот поход.
   Использовав командное заклинание, я вызвал обоз из Заовражного. Конечно, перебираться через балку им будет нелегко... но доставить металл в замок - крайне необходимо. Я же с летучим отрядом двинулся дальше.
   При подлете ко второй точке нас атаковали призраки. Эти твари пропустили крикунов, и, когда мы стали заходить на посадку к небольшой поляне, атаковали феечек. Мне уже случалось наблюдать со стороны призраков довольно-таки грамотное командование менее разумной нежитью. Так что, если среди тех, кто сейчас атакует феечек, имеется тварь, у которой перекос характеристик случился именно в интеллект - столь правильно организованная засада отнюдь не удивительна. А вот было ли появление такого бойца своеобразной шуткой Рэндома, или же целенаправленно сделано создателем нежити, Альфредом Картежником - в сущности, не имеет никакого значения.
   К счастью, феечки, которых я упорно инструктировал именно насчет всяких разных ситуаций, не стали являть чудеса героизма и вступать в рукопашную схватку с бойцами на два ранга выше, а с визгом кинулись врассыпную. Зато одержимые Хаосом кинулись в бой. Залп из четырех Стрел Хаоса вернул во владения Вечной леди двух призраков после чего одержимые не стали дожидаться окончания отката, а атаковали с "мечами наголо". Впрочем, хотя насчет мечей и сказано в буквальном смысле, классовое оружие одержимых - призрачные мечи Хаоса, наносили не физический урон, а урон магией Хаоса, то есть - игнорировали сопротивление урону, характерное для призраков. Но их было всего двое, а физические характеристики одержимых были лишь чуть выше, чем у призраков. Так что, к моменту, когда мы спрыгнули со спин крикунов и приготовились атаковать - ребят потрепали вполне серьезно.
   Впрочем, на этом успехи призраков закончились. К счастью, двадцатипроцентная вероятность наложения "Старения" прошла только один раз, и проклятье было быстро снято Каролем, не успев нанести необратимого урона. И то, что Дрэк Тал стал выглядеть немного старше, пожалуй, разве что добавит ему привлекательности в глазах Агиры.
   Сфено с атакой немного задержались. И я не могу их за это осудить. Все-таки, именно призраки - весьма и весьма неудобный для них противник, несмотря даже на превосходство в ранге. Окаменение на призраков не действует. Яд тоже. А от "потустороннего прикосновения", основного оружия призраков, бронзовая чешуя защищает лишь чуть лучше, чем "совсем никак". Зато шанс поймать "Старение", пусть даже и временное, для девушек, какими бы они ни были - угроза более чем неприятная.
   Но все-таки сфено атаковали, перехватив тех призраков, кто не отвлекся на одержимых, а продолжил охоту за феечками. К счастью, при кратной разнице в силе и ловкости, 10% снижения урона от призрачной нематериальности - особой роли не сыграли, и пятерых призраков шесть сфено порвали довольно-таки быстро. Тем более, что культисты обрушили на противника весь возможный "Свет изгнания", не боясь зацепить своих. Да и Свет исцеления, развешенный ребятами над одержимыми, призраков не лечил. Так что вторая фаза боя, начавшаяся после того, как призраки исчерпали бонусы от внезапной атаки, закончилась довольно-таки быстро.
   Единственным результатом скоротечной схватки стал разве что уровень, полученный одержимыми. Все-таки первые уровни не требуют многого, а призраков было довольно-таки много. Материальных же трофеев с нематериальной нежити не было, и быть не могло. Так что я отправил Арису и теней на поиски тайника, а сам подошел к одержимым, сидевшим в обнимку под огоньком Света исцеления и со значками регенерации в строках состояния, чтобы высказать Дрэк Талу свое неудовольствие.
   - Почему нас смогли внезапно атаковать? - поинтересовался я у него.
   - Я не активировал "чувство разума", - вздохнул одержимый. - Виноват.
   Мне пришлось признать, что я также был не прав, не отдав приказ о применении заклинания, но в дальнейшем я порекомендовал одержимому "осматриваться" при помощи этого заклинания каждый раз при приближении к тайнику, и в любых других сколько-нибудь сомнительных местах. Все-таки, стоило заклятье первого круга весьма и весьма немного. И, даже если Дрэк Тал серьезно поистратится, фиалы с малым эликсиром маны у нас запасены в достаточном количестве, и стоят существенно дешевле, чем потери при попадании в засаду.
   Дрэк Тал со вздохом согласился с моей правотой, и я уже собирался было приободрить его, когда над лесом разнесся голос Арисы:
   - Я нашла! Нашла!!!
   И она действительно нашла. Обороняемая призраками заначка оказалась если не общаком банды, то, по меньшей мере, некоторой его частью: 5321 золотой и по 7 мер самоцветов и кристаллов. Живем. Теперь уже и Пурпурную длань можно построить... Только время, время.... Серебряные башни уже строятся. Потом - наверное, поменяю в очереди. Раз уж набрал ресурсов на Нисходящую пирамиду - строю ее. На третий день - второй уровень Храма Ветров. Четвертый - Пурпурная длань. Пятый, если хватит ресурсов, Башня Оракулов. А шестой и седьмой - подниму Палаты Вечности.
   Приняв такое решение, я перепахал очередь постройки, заполнив ее на всю неделю. Ну, а если появится еще что интересное - изменения можно внести уже по ходу.
   - Господин... - передо мной, складывая хитиновые крылья-клинки, опустилась Кэра. Вот все-таки интересно: как она летает? Все-таки скелетообразные крылья сами по себе никакой подъемной силы создать не могут... - Простите, я...
   - Ничего, - покачал я головой, поняв, что Королева клинков смущена тем, что не приняла никакого участия в сражении. Но с боевым духом на уровне -2 участие в скоротечной сшибке было бы несколько странным. - Ты еще слишком недавно с нами. И не знаешь, хочешь ли вообще выступать на моей стороне, так?
   - Да, господин, - вздохнула Кэра. - Принципы Единения, они слишком глубоко укоренились в моей душе.
   - Мы поговорим о принципах Единения и его целях... позже, - ответил я. - Пока просто полетай с нами. Если посчитаешь нужным вмешаться - вмешивайся.
   Закончив с выгребанием очередной заначки, мы двинулись в сторону следующей отметки, сделанной Вандой.
   Учтя прошлую ошибку, я все-таки потратился на призыв Смотрящего, и отправил его на разведку. Охраной следующей нычки, в качестве которой, судя по всему, выступает пещера в склоне балки, оказались три Рыцаря смерти и с десяток скелетов-воинов. Видимо, более серьезной нежити Рыцари наклепать не успели.
   Пока смотрящие обыскивали территорию в поисках затаившихся призраков, притворяющихся мирными трупами зомби, и прочих "сюрпризов от некроманта", мы готовились к атаке. Был призван и как следует оббафан медведь. Причем, по сумме баффов, с учетом Медвежьей силы и Кошачьей грации от Кэры, боец пятого ранга по сумме характеристик вполне догнал начальный уровень следующего, шестого, ранга. Правда, боюсь я, что эти три тополя на поляне - далеко не первого уровня. Ну, да ладно: отвлечет хоть одного рыцаря на себя и удержит - и то хлеб.
   Призвав своих верховых кошмаров из глубин собственной души, всадники Хаоса двинулись вперед на рыцарей Смерти. Они мчались так, как могут разогнаться немногие верховые лошади, и уж точно не могут дестрие - тяжелые рыцарские кони. Медведь, косолапо переваливаясь, бежал возле стремени С'ерг Ра и делал вид, будто никуда не торопится. Рыцари Смерти атаковали Стрелами тьмы, и, выбери они мишенью медведя - совмещенный залп отправил бы мишку обратно на План Жизни. Но вместо совмещенного залпа каждый из рыцарей Смерти выбрал своего противника. Возможно, будь бой "три на три" - это и было бы оптимальной тактикой... хотя и вряд ли. Но сейчас атакующие имели такое преимущество, что вопрос, в сущности, стоял только один: какие потери понесут мои войска... и не сумею ли я обойтись вообще без потерь?
   Над точкой, где столкнулись закованные в броню всадники и один медведь - полыхнули шары Света исцеления и Света изгнания. В принципе, это могло оказаться ошибкой: рыцари смерти бывают не только нежитью, но и вполне себе живыми. Но, в данном случае я положился на то, что данные противники - все-таки творения некроманта... и не прогадал. Живые скорее всего, уже давно покинули бы это место.
   Пересекшиеся Конусы Искажения серьезно потрепали всех противников всадников Хаоса, и снесли половину скелетов-воинов. Совмещенная же атака феечек "Стрелами Хаоса" опустила здоровье левого рыцаря Смерти в красную зону.
   Пострадавший рыцарь Смерти поднял руку, направляя ее в сторону феечек. Но ближний бой - не лучшая ситуация для применения магии. Отвлекшийся от непосредственного противника рыцарь Смерти получил удар мечом по кисти, а потом - в голову от Скингера, и отправился обратно к своей госпоже. Его доспехи с грохотом рухнули на землю, но сражающиеся даже не обратили на это внимания.
   Между тем скелеты, не разрушенные Конусами искажения, уже приближались к месту схватки, но на них обрушились сфено. В отличие от потусторонних прикосновений, от ржавых иззубренных мечей скелетов-воинов бронзовая чешуя защищала вполне эффективно. И, хотя яд змей из прически по-прежнему был бесполезен, но вот из оставшихся пяти скелетов двое - застыли статуями. Остальных же просто порвали.
   А вот медведь, как и ожидалось, оказался слабым звеном. Поединок с рыцарем смерти, несмотря на постоянное лечение и все возможные бафы, оказался совершенно не в пользу порождения Жизни. И к моменту гибели одного из рыцарей смерти, медведь также держался лишь на последних хитах. Которые и были выбиты очередным ударом тяжелого боевого топора, которым был вооружен средний из рыцарей смерти.
   К счастью, Скингер уже освободился от своего противника, сумел нанести удар в бок начавшей разгон в нашу сторону нежити. Сначала Стрела Хаоса, а потом - тяжелый меч заставили потрепанного рыцаря смерти отказаться от идеи стремительного прорыва к уязвимым магам, и повернуться к ближайшему противнику. Тем более, что под копытами его немертвого коня поднялся заботливо выращенный мной колючий куст. И даже сила рыцаря смерти оказалась недостаточна, чтобы "проскочить, не обращая внимания". У феечек же откатилась Стрела Хаоса, и на остановленного рыцаря смерти обрушился очередной совмещенный залп, к которому присоединилась и Иримэ. Этого оказалось достаточно, и последний противник оказался в одиночестве. Живой рыцарь, будь он хоть трижды фанатиком, уже попытался отступить. Но нежить не ведает сомнений. И рыцарь смерти продолжил атаковать С'ерг Ра. Но его единственным успехом оказался разбитый щит всадника Хаоса, после чего последний рыцарь смерти вернулся к своей госпоже.
   Оставив культистов собирать трофеи с павших рыцарей и скелетов, я, позвав Арису, Иримэ и Кэру, двинулся к пещере.
   Узкий лаз через толщу осыпающейся опоки вел к довольно обширному залу, судя по всему - не природному, но созданному магией. Здесь явно готовили какой-то ритуал: на полу была расчерчена сложная многолучевая звезда, стояли мешки с серой и фляги ртути, что намекало на то, что ритуал предполагался отнюдь не светлой природы. В принципе, на то же намекала и заготовленная жертва: к дальней стене была прикована голая девушка. Увы, но помочь ей было ничем нельзя. Она была необратимо мертва. Нежить, не получившая приказов, не догадалась доставлять ей необходимые припасы... И я все-таки хочу надеяться, что труп здесь - просто для антуража, по принципу "как прибили, так и держится", а я не допустил своей медлительностью, чтобы незнакомая девчонка медленно умирала от жажды.
   Я подошел к жертве, и коснулся холодной кожи. Видимо, сработало достижение "Голос Тех-кого-нет". Я услышал голос той, кто так и не была принесена в жертву.
   - Я не была первой, - шелестели в моем сознании почти неразличимые слова. - Вечная ночь началась. Найди диадему...
   "Получено задание: "Найдите филактерий". Ритуал Вечной ночи был успешно начат Альфредом Картежником, и, по крайней мере, часть жертв были успешно принесены. Найдите филактерий Альфреда, или он вернется.
   Награда: опыт, артефакт.
   Штраф за провал/отказ: появление в ваших владениях демилича".
   Н-да... Демилич... Тварь, с которой точно лучше не встречаться. Магия Смерти, Тьмы и Разума, развитые до предела. "Потусторонний взгляд" - атака, родственная "Потустороннему прикосновению" призраков, но дистанционная. Порезка любого входящего урона на 500 хп. При этом, в отличие от прочей нежити, уязвимой к магии Света, в ритуал создания демилича входят элементы, обеспечивающие его "Темной вуалью", уменьшающей на те же самые 500 хп урон от любой атаки Светом. И при всем этом, сам демилич в бой отнюдь не рвется, предпочитая действовать исподтишка, а если уже прижали - командовать армией очередного темного культа, оббаффавшись и обвешавшись артефактами по самое не могу. Да и, пока не уничтожен филактерий, даже потеряв все хиты - демилич сумеет возродиться. Рано, или поздно, так, или иначе.
   В общем, задание однозначно следует не только принять, но и выполнить. Правда, как это сделать - совершенно неясно. Не думаю, что диадема где-то рядом. Скорее всего, судя по отсутствию останков предыдущих жертв, для каждой из них готовили свое место ритуала, расчерчивали звезду и так далее... И, похоже, филактерий будущего демилича сюда не принесли.
   - Где может быть филактерий? - спросил я, и не получил ответа. Даже самый тихий шепоток не поколебал тишину пещеры.
   Вспомнив, что имматериум называют также Морем душ, а в описании сэта "Шагающего за грань" в качестве сэтового бонуса указано "Позволяет лучше слушать шепот варпа", я взял в руки Сокрушающего принципы и Рассекающего реальность, и повторил вопрос.
   - Не знаю, - На этот раз я сумел услышать ответ, но легче мне от этого не стало. - Я и о том, что филактерием стала диадема, знаю только потому, что Он расхвастался перед обреченной...
   - А сколько у меня времени до возрождения демилича? - попробовал спросить я.
   - Не меньше недели и не больше двух, - ответил дух мертвой девушки.
   Это успокаивает. Но рассчитывать следует на одну неделю. Когда Граница откроется - у меня будет куча проблем, никак не связанных с поиском филактерия. А, следовательно, его нужно найти и уничтожить раньше. Однако, радует, что какое-то время все-таки есть. И, видимо, мне придется снова идти на поклон к Видящей... А то я давненько на ее уроки не напрашивался. Хотя...
   Мысль о Видящей - потянула за собой и другую: о Видениях. Я прикрыл глаза, чтобы зрение физического мира не мешало свету Имматериума, и активировал навык.
   Как ни странно, но вместо мрачного повествования о начинающем личе, мне показали видение улыбающейся королевы феечек, Морико. И в самом деле, поддавшись жадности, я как-то подзабыл, что собирался посетить поселение феечек... Может, там найдется что интересное? Не зря же Морико направила ко мне столь многообещающих представительниц своего народа?
   К счастью, сейчас у меня в буквальном смысле "летучий" отряд, и то расстояние, которое в первые дни я с отрядом преодолевал два дня, сейчас отнимает у меня пару часов, не больше. Правда, надо сказать, что тогда мы шли существенно медленнее, чем могли, стереглись и присматривались, застывая при каждом громком звуке. Ведь тогда-то, с еретиком, в качестве вершины боевой мощи, встреча с тем же молодым урстриксом неминуемо закончилась бы для меня рероллом. А сейчас, гордо проносясь над балкой, я быстро привел свой отряд к месту постоянного проживания феечек.
   - Приветствую, сюзерен - Морико взлетела над зарослями и склонилась в поклоне, зависнув перед мордой ездового крикуна.
   - И тебе здравствовать и радоваться, - с улыбкой ответил я, кивая замершей феечке. - Ты желала меня видеть?
   - Да, господин, - ничуть не удивившись, ответила Морико. - Я хотела попросить вас...
   Она замолчала, и я решил чуть-чуть подбодрить ее.
   - О чем?
   - Найдите, пожалуйста, мою сестру! - взмолилась королева феечек. - Когда мы только обустраивались здесь, я послала ее с Жезлом леса, поискать более удобное место... Но она так и не вернулась. А на нас стала нападать чудовищная лисица - и всем нам стало не до поисков. Когда же вы удили лисицу, я снова стала отправлять подданных на поиски... но они ничего не нашли. Когда же к вам приехала Видящая, я попросила Саю спросить у госпожи Реалуэ, где искать Кин-тян... И только недавно она сказала, что следует обратиться к вам...
   - Ты долго тянула, - вздохнул я, отмечая появление системного сообщения. Но открывать его, прерывая разговор - показалось мне невежливым, и я движением глаз скинул его в трей, не читая. Если мне предлагают очередной квест - я еще успею его принять. А что приму - это уже и так ясно, даже если за него не предлагают ничего существенного. Все-таки "мы в ответе за тех, кого приручили". - Боюсь, что если мы и найдем твою сестру - то уже мертвой. А если ее захватили живой - то шансы найти ее... минимальны. Скорее всего, поимщики уже увезли ее из домена куда-то в Калифат...
   Морико шмыгнула носом, но потом решительно сказала:
   - Видящая говорит, что вы найдете ее... пусть это и означает, что найдете - мертвой. За мертвую можно помолиться Матери, чтобы она нашла для нее лучшее воплощение. Живую можно искать и пытаться спасти... А вот так, когда не знаешь, что делать...
   Я кивнул, и открыл системное сообщение. Как и ожидалось, оно извещало меня о появлении задания:
   "Получено задание "Поиск сестры". Сестра Морико, Кин, пропала. Найдите ее, или выясните, что с ней произошло.
   Награда: опыт, артефакт, увеличение репутации в глазах Матери эльфов.
   Штраф за провал/отказ: нет, но все равно не отказывайся".
   Я улыбнулся, прочитав последний комментарий. Что-то система продолжает ехидничать. Но в данном случае она снова права. И задание я возьму. И даже знаю, как начать его выполнять.
   - Морико... -сан, - обратился я к королеве феечек, немного поколебавшись перед выбором суффикса. Но возражений не последовало, так что, видимо, выбрал я правильно2. - Мне будут нужны... - им я продиктовал довольно длинный список трав. Благо, помнить мне их не было нужды: в любой момент я могу открыть свою Книгу и подсмотреть. - Ртуть у меня с собой... Еще мне нужна будет какая-нибудь вещь Кин.
   - Хорошо, - кивнула Морико и удалилась.
   - Пьен, Иста, - обратился я к ученику и его девушке, - возьмите всадников и разравняйте мне площадку под ритуал. Ты помнишь, что мы проводили тогда на судне?
   - Помню, - кивнул тот. - И звезду расчертить сумею.
   - Хорошо, сделай, - отправил я ученика на трудовые подвиги.
   На сбор всего необходимого и подготовку места проведения ритуала ушло не так уж и много времени. Больше мы с Иримэ проверяли и перепроверяли расчерченную Пьеном звезду. Сам ученик не обижался таким недоверием: понимал, что если он напортачил и выясниться это уже в ходе ритуала... "Упс", как известно, самое страшное слово не только в ядерной физике, но и в черной магии.
   Но вот, наконец, все приготовления были закончены, и взгляд Искателя Совершенства3 пронзил время, и узрел врата Серых пределов, открытые с этой стороны.
   Сегодня, в отличие от прошлого раза, ритуал не длился многие часы, и очнулся я уже спустя двадцать минут. Но и узнал я существенно меньше, чем в прошлый раз. Да и большая часть узнанного - относилась отнюдь не к поискам Кин, но скорее - оформило в виде знания мои прежние смутные догадки. Идея "избежать страха смерти, совершив самоубийство" очень органично влилась в прочие предписания веры в Господина распада4. Да и классическое некромантское "Асха все обращает во благо!"5 как-то очень уж органично переплетался с "Болезнь станет другом / Боль будет полезной"6. В общем, похоже, если с какими неромантами и будет заключен союз - то разве что временный и непрочный. Кажется, с Ковеном у меня будут непримиримые религиозные разногласия, как бы не хуже, чем с Империей Света. Хотя, впрочем, кто знает...
   В любом случае, следовало поделиться увиденным с Морико.
   - Морико-сан, ваша сестра - мертва.
   - Благодарю, - мрачно кивнула королева феечек, инициировав завершение задания. - Ее ленточку вы можете оставить себе.
   Сухость ее тона могла бы показаться оскорбительной, если бы я не чувствовал той боли, которую Морико пытается скрыть. И, к сожалению, мне придется усугубить эту боль.
   - Боюсь, что это еще не все. Кин не просто убили - ее принесли в жертву. И за ее посмертие еще предстоит побороться.
   - Сделайте это, - Морико опустилась на колени, - и я принесу клятву вечной верности. А если вы вернете Жезл Леса - то мы переберемся в ваш город...
   "Получено задание: "Свобода для души". Освободите души Кин и ее сопровождающих от власти того, кто принес их в жертву.
   Награда: клятва вечной верности от Морико, репутация в глазах Матери эльфов, опыт.
   Дополнительная награда: если удастся вернуть Жезл леса - феечки переселятся в ваш город и будут доступны для найма как обычные юниты.
   Штраф за провал/отказ: ну, ты же все равно сделаешь это..."
   Система продолжает ехидничать, и снова права. Я сделал бы это, даже без иной награды. Просто чтобы умалить7 Пастыря Обреченных. И то, что для этого придется изобретать собственный ритуал - особой роли не играет. И я, приняв задание, взмахнул рукой ожидавшему меня отряду.
   - Мы отправляемся!
   До места, показанного мне взглядом Феникса, лететь надо было почти к самой границе домена, так что у меня было время разобраться с тем, что произошло, пока я, скажем так, частично не присутствовал. И прежде всего я обратил внимание на ленточку, завязанную у меня на руке.
   "Головная повязка Кин", как ни странно, несмотря на название, занимала слот левого наруча. Она дает по плюс пять к ловкости и ментальной выносливости, что для феечки - более чем актуально, да и мне неплохо, "улучшение восполнения маны на 2 единицы в час" и "увеличение привлекательности в глазах созданий Леса". К последним, если я правильно понимаю, относятся феечки, эльфы и лесные животные и птицы. Впрочем, для тех же волков "привлекательность" может быть и вполне себе в гастрономическом смысле. Но, несмотря на это, артефакт был более чем полезный. И то, что я теперь не смогу надеть наруч (ленточку, конечно, можно завязать поверх наруча... но есть еще и ограничение на количесвто артефактов) - особенной роли не сыграет. Как я уже неоднократно убеждался, лезть в ближний бой магу явно противопоказано. Так что лучше усиливать свои сильные стороны, а не пытаться изображать из себя могучего воина.
   Рассмотрев полученный артефакт, я поднял сообщения из системного трея. В основном там были извещения о том, что "ваши войска были атакованы" и о получении опыта. Судя по всему, отряд Эгиля и Фабриса добрался-таки до Акрелата и приступил к зачистке верхнего уровня. Сообщений о потерях пока что не поступало. Видимо, ребята действовали грамотно и аккуратно. Бар опыта был уже почти заполнен. Оставалось совсем немного, и выполнение квеста на освобождение порабощенных душ наверняка принесет мне уровень. Еще нежить в Акрелате была не "некромантская", а "дикая", и их карманы никем не были вывернуты при подготовке к ритуалу. Так что "команда истребления нежити" уже собрала 2331 золотую монету, что было более чем неплохо.
   Между тем, мы постепенно приближались к точке, показанной мне Взглядом Феникса. Печать ненаходимости, которой Картежным пытался скрыть место ритуала, оказалась сбита ритуалом прозрения. Так что осталось только выбить охрану и забрать трофеи... а заодно - подумать о том, как освободить души жертв.
   Ритуал проводился в такой же пещере, как и та, в которой мы нашли мертвую девушку. Только тут картежник решил положиться на тайну, а не на мощь охраны. На поверхности стражи не было, а в узком подземном ходе рыцарям Смерти было бы не развернуться. И встречали нас снова призраки, вылезающие прямо из стен пещеры, и костяные духи, пытающиеся изображать непроходимую стену. К счастью, погружение в камень не спасало бесплотных призраков от Света изгнания, а костяных духов всадники Хаоса, которых я вооружил-таки саблями, заклятыми на урон Светом, успешно крошили в костяную муку.
   Я в очередной раз порадовался тому, что всадники Хаоса могут пройти даже в довольно-таки узкий коридор, не теряя боевой мощи. Ведь для тех же воинов Империи, а, еще более - кочевников Каганата, исследование разных подземелий, где, как правило, и прячутся самые вкусные призы, представляет собой серьезную проблему: спешенные конники сильно теряют в боевой мощи. Зато гномы и дроу, сильные и опасные в узких пещерных коридорах, становятся легкой добычей, будучи застигнуты на поверхности: им не хватает маневренности, и даже тяжелейшие доспехи подгорных воителей не спасают от града стрел и потока заклинаний, которые на них обрушивают, не давая шанса нанести ответный удар. Нежить же... Ее войска в среднем слабее других юнитов равного ранга (кроме, разве что также заточенных на зерг раш8 гоблинов и Единение). Зато они могут найти юнитов для действий практически в любых условиях. Однако, Благодаря наличию магии Света моя ветвь Темных храмовников, защитников веры в Древних владык, заточена на борьбу с ней не меньше, чем официально светлая Империя Владыки света. Так что нежить для меня - противник довольно-таки удобный... по крайней мере, до тех пор, пока мы не встретились с достаточно серьезными личами, или же костяными драконами. И, пока мои ребята перемалывают стражу места ритуала, я могу себе позволить отвлеченные рассуждения. В частности, о разнице между костяными драконами и драколичами. Их часто путают, принимая вторых за первых, или, считая, что дракон, убитый и поднятый некромантом - это и есть драколич. Но принявший драколича за просто костяного дракона - уже покончил с собой, даже если еще не знает об этом. И вопрос тут не в различии характеристик юнитов рангов 7 и 7+. Нет, разница, конечно, есть, но она не настолько велика. Различие куда глубже. Как уже сказано выше, костяной дракон - это мертвый дракон, насильно вырванный их Серых чертогов честолюбивым некромантом ради усиления своей армии. Он силен, голоден и опасен. Но в нем нет искры Творца. Драколич же - это маг народа драконов, добровольно пошедший на ритуал Вечной ночи, с принесением в жертву сородича и итоговым самоубийством. Его душа и разум искажены прикосновением Серых пределов и Вечной леди, его Аура Ужаса способна заставить задрожать от страха даже не ведающего страха железного голема, его сродство с магией тьмы и Смерти - почти абсолютно. А главное, всем своим широчайшим арсеналом заклятий он способен пользоваться творчески и весьма умело. Драколич - это не кукла в руках некроманта, а скорее, кукловод, развешивающий перед мордочками искателей бессмертия вкусные морковки, а потом потешающийся над их бегом к заветной цели.
   - Господин, - тяжелый голос всадника Хаоса прервал мои размышления. - Мы пришли.
   - Кин-тян! - радостно пискнула Ариса, и попыталась рвануться вперед, туда, где над полом пещеры висели три незнакомые феечки, но остановилась, наткнувшись на выставленную руку С'ерг Ра.
   - Нет, - тяжело и веско бросил всадник.
   - Но это же Кин-тян! - пискнула Ариса. - Пусти!
   - Нет, - повторил С'ерг Ра.
   Я же, вместо того, чтобы ввязываться в дискуссию - подвесил над тремя бледными и молчаливыми феечками Свет изгнания. Если девочки живы - свет никак не повредит им. Но увы... С Силой магии серьезно за сорок, мой Свет Изгнания бьет по нежити довольно сильно, а у поднятых не может быть намного больше хитпойнтов, чем было при жизни. Так что три куклы, притворявшиеся подругами моих феечек - рухнули вниз под этим беспощадным светом в течение трех тиков.
   - Но... - растеряно пробормотала Ариса. - Как же это?..
   - Некромант, - выругался я. - Их тела обрели покой и больше не будут куклами злой силы. А вот за посмертие для их душ - еще предстоит побороться. Обыщите пещеру!
   Практически мгновенно система выдала сообщение о том, что побочное задание выполнено, и Жезл Леса найден. Теперь осталось только отнести его Морико. Как выяснилось, Картежник не отобрал его у погибшей под его ножом Кин. Вот только, несмотря на пафосное название, палка эта давал плюсы только феечкам, а поднятая нежить феечками уже не была. Так что держать жезл та, что при жизни была Кин, могла, а вот пользоваться им - нет. Также, как и мечи, которые я собрал с эльфов, у которых отбил сестренку Фабриса, в руках моих отступников, не имеющих навыка "Владение оружием (меч)" - получились бы хуже, чем их стартовое оружие... да и для мечника-человека были бы как минимум неудобны. Не говоря уже о том, что никаких магических бонусов этих мечей не получит никто, кроме эльфов.
   "Жезл леса. Сила магии +2. Ловкость +2. Позволяет выращивать Дерево Феечек (1/2). Не пополняется. Только для феечек".
   Понятно. Жезл позволяет вырастить два Дерева Феечек. И пополнить заряд - не получится. Интересно... Когда Морико-сан говорила, что ей не ответили из Олваирина на зов о помощи - была искренна? Или ей все-же ответили в стиле "Посеяла ценный артефакт - теперь крутись, как знаешь"? Почему-то мне кажется, что второе - более вероятно. Но вот ссориться с Морико по столь мелкому поводу я не собираюсь. Да и с чего бы это ей было быть откровенной с, по сути, посторонним человеком?
   - Господин... - пискнула Ариса. - Я нашла, нашла!!!
   С некоторым трудом она притащила мне шелковую головную повязку, довольно-таки тяжелую от украшавших ее золота и драгоценных камней.
   "Диадема Повелителя. Сила магии +10, Ментальная выносливость +10, Устойчивость к откату +10, Устойчивость к физическом урону +10%. Устойчивость к магии Тьмы и Стихий +10%. Дипломатия +50%. Филатерий демилича".
  
  
   1 Андрей Свиридов "Межмировая таможня"
   2 -сан - нейтрально-вежливый суффикс, довольно близко соответствующий обращению по имени-отчеству в русском языке. Широко употребляется во всех сферах жизни: в общении людей равного социального положения, при обращении младших к старшим и так далее. Часто используется при обращении к малознакомым людям. (Википедия)
   3 Искатель Совершенства (Warhammer 40k) - примарх Фулгрим, именуемый также Фениксом, предав Императора Человечества, последовал за Слаанеш, Темным принцем, Владыкой запретных наслаждений в его вечном поиске наслаждений, совершенства и идеала.
   4 Господин распада, Добрый дедушка, Пастырь обреченных (Warhammer 40k) - Нургл, сущность Темной четверки, противостоящая Тзинчу (Изменяющему пути, Архитектору судеб, Инженеру времени, Кукловоду Тысячи-и-одного заговора). Нургл - бог страха, обреченности и отчаяния, вторичными воплощениями которых служат болезни, распад и неумолимый ход времени.
   5 "Асха все обращает во благо!" (Heroes of Might and Magic V) - ритуальный возглас некромантов.
   6 HMKids "Chaos temptation". Процитированные строки - из куплета о Нургле.
   7 Умалить - 1. что. Уменьшить (устар.). Умалить доходы. 2. перен., кого-что. Принизить, унизить. Умалить чье-нибудь достоинство, авторитет. Умалить значение чего-нибудь. Толковый словарь Ушакова. Д.Н. Ушаков. 1935-1940.
   8 Зерг раш (слэнг) - атака большим числом слабых бойцов, которых не жалко терять.
  
   Глава 2. На свободу с чистой совестью
   Рассматривая диадему, я испытал острый приступ амфибиотропной асфиксии1. Артефакт был просто чудовищный. И дело даже не в процентах устойчивости и не в +10 к важным для меня характеристикам. +50% к Дипломатии! По сути, с учетом уже имеющихся у меня бонусов, такой плюс означает, что не подчиниться мне сможет разве что тот, кто ярко, пламенно меня ненавидит... или тот, кто жестко связан долгом, честью или верой. Причем в последнем случае - он сам будет искать лазейки, как бы подчиниться мне, не нарушив присяги или же символа веры. Но, увы. Подобные фишки обычно выдают игрокам исключительно для того, чтобы тут же отобрать. И строка "филактерий демилича" - намекает именно на этой. За неделю, или даже за две - я никак не смогу собрать армию, достаточно сильную, чтобы временно упокоить демилича, не понеся неприемлемых потерь. А значит, филактерий придется уничтожать. Конечно, можно попробовать очистить филактерий, скормив привязанную к нему душу достаточно сильному Пожирателю душ. Вот только вызывая Астарота, чтобы тот изгнал Вельзевула - помните: как минимум один из них останется с вами! Так и тут... Разумная сущность достаточного уровня, чтобы зачистить диадему от чужой души - ни за что с ней не расстанется, какой договор не заключай... либо же найдет способ вернуться из захапать ценность себе после окончания срока действия этого договора. Или... В общем, я - простой маг-дипломат, а не юрист с многолетним стажем. Так что не буду соревноваться в крючкотворстве с профессионалами: никакой надежды на успех это не сулит. А даже если я и смогу составить совершенно непробиваемый договор, то как заставить контрагента его подписать?
   В общем, как ни крути, а вывод неизбежен, даже если и не приятен: я слишком слаб, чтобы владеть подобной вещью. А, значит, ее придется уничтожать. Но пока что рука не поднимается. Тем более, что феечки нашли что-то еще, и с радостным писком тащат сюда. Может - описание ритуала, позволяющего очистить диадему?
   Ага! Три раза! Феечки, а конкретнее - Ариса, нашли записи этого самого Альфреда Картежника... Вот только с описаниями ритуалов в них было... негусто.
   "Старые пердуны" - изливал душу на пергамент "молодой, подающий надежды, некромант". - "Это мое, и оно должно быть моим! От них всего-то и требовалось, что дать мне достаточно мощный артефакт, чтобы я мог использовать его в ритуале! Но нет. Уперлись. "Поход был финансирован Ковеном, и все добытое -принадлежит Ковену" С какой стати я буду делиться тем, ради чего рисковал жизнью и душой, с этими тварями, ни один из которых не сделал даже шага из своей башни?"
   Н-да... Это что же он такое нарыл, чтобы "рисковать жизнью и душой", вступая в конфликт как бы не со всем Ковеном, если я правильно понял написанное? Смутно подозреваю, что как раз - описание ритуала, позволяющего сразу превратиться в демилича, минуя многие века в облике "ординарного" лича. Но все равно... Скопировать свиток - и отдать, вот было бы оптимальное решение проблемы! Даже если сам свиток - фокус ритуала, если он был создан один раз - процесс создания можно и повторить! Но все равно читаем дальше.
   "Эти ублюдки отказали мне! Мне!!! Говорят, дескать: "Вы добывали это вместе с Сириенной и Аркандором... Ха!!! Эти неудачники - мертвы, и все трофеи похода - мои!"
   А вот это уже любопытно... Похоже, приз добывали командой, а захапал его только один... Аж любопытно стало: как погибли те, кто не дожил до возвращения из похода? Почему-то возникает у меня подозрение, что они умерли "естественной смертью". "Ведь кинжал, воткнутый в спину по самую рукоять - прерывает жизнь вполне естественным образом".
   "Они еще поплатятся! Как бы они не надувались... Когда я проведу ритуал - я смогу сбросить их глупые проклятья, и разрву цепи, которые они наложили на молодых, чтобы никто из нас не встал с ними вровень, чтобы не дай Тьма, не пошатнул их глупых тронов. Но я прорву эту завесу! И я сам стану одним из Великих!"
   Любопытно. Видимо, украсть диадему и сбежать - у Альфреда получилось, но "на дорожку" его угостили каким-то хитрозлобным проклятьем. Видимо, этим и объясняется то, что вместо захвата домена и поднятия нового замка-некрополя, Альфред занялся грабежом на большой дороге, из-за чего в результате и потерял тело.
   В любом случае, иметь под боком автора этих записок - мне серьезно неохота, даже будь он обычным смертным. А уж для такой серьезной твари, как демилич, цена за устранение опасности в виде пусть и отличного артефакта - и вовсе представляется невысокой. Так что...
   Рассекающий реальности возникает в моей руке.
   - Трижды и трижды будешь проклят! - крохотная царапина на металле диадемы становится ужасной раной прицепившейся к этой самой диадеме души.
   Гулкий вой всколыхнул реальность. Высокий, противно пронзительный голос зазвучал в моем сознании, умоляя остановиться и не делать "этого", суля орды нежити, что по моему слову бросят к моим ногам города и страны, горы сокровищ и многочисленных наложниц. Но я смотрел на трех феечек, что так и не стали моими подданными. И рука моя не дрогнула. И голос, продолжающий чеканить слова проклятья, оставался все также тверд.
   - Не будет тебе спасения и возрождения!
   Под дикий визг погибающей души пурпур Шаиш, Смерти-и-Возрождения, медленно темнел, превращаясь в Дхар, темный ветер окончательной погибели и разрушения. И в этой вязкой тьме без следа исчезло и без того не слишком яркое сияние того, кто некогда был Альфредом Картежником.
   С окончательной гибелью Картежника, проводимый им ритуал распался, отпуская души принесенных жертв. Но теперь к ним устремилась вязкая тьма Дхар, что никогда не был послушен или же безопасен для того, кто призывает его мощь.
   Я не мог опереться на поддержку цветных ветров магии, ибо все они входят в смертоносную тьму Дхара, не мог и обратиться к принципалу, так как хорошо помню, чем кончил "Великий колдун" Гавалон2. Бесполезны были и стандартные заклинания системы, для которой все происходящее было и остается "бредовыми видениями одного из игроков". А, значит, оставалось одно: терпеть и давить своей волей. Конечно, воля одного человека против ветра магии - это не так уж много... но и не мало. И я терпел и давил, то расширяя круг света, который защищал мое сознание и души трех мертвых феечек от вязкой тьмы, то снова отступая на шаг под почти непреодолимым напором. Спасало нас в основном то, что для Дхара, черного ветра разрушения, происходящее не было даже "ничтожны". Оно вовсе не имело никакого значения. Ну а для меня это было решающее сражение. Сталинград, Прохоровка и битва под Москвой в одном флаконе. И все-таки я отступал. Силы были несопоставимы.
   - Девочки, помогайте! - услышал я сквозь гул крови в ушах.
   Яркая вспышка света ослепила меня... и отбросила вязкую тьму. Дхар, как, собственно и всегда, отступил, не признавая поражения. И когда-нибудь он обязательно вернется.
   В переливах искрящегося изумрудного сияния три крылатые тени впорхнули в открытые Врата, и знакомая уже эльфийка в серебряном венце улыбнулась мне.
   Я открыл глаза, улыбнулся обеспокоенной Иримэ и выглядывающим из-за ее плеча феечкам. Теперь можно было прекратить сражаться. И я провалился в мягкую и теплую тьму, так отличающуюся от накатывавшей на меня недавно холодной и вязкой тьмы Дхара. Спа-а-ать!!!
   Впрочем, надолго вырубиться у меня не получилось. Из тьмы забвения меня выбросило ощущение чего-то... чего-то несделанного. Впрочем, открыв глаза, я сразу понял природу этого "не сделанного". Возле так и оставшегося лежать на полу пещеры Жезла леса, уже стояла Морико-тян, видимо, успевшая добраться сюда, пока я валялся в отключке. Она нерешительно поглядывала то на жезл, то на меня, то на грозно нахмурившихся одержимых.
   - Бери, - вздохнул я. - Чего уж там. Не для себя же добывал!
   Вспыхнувшая радостной улыбкой Морико тут же схватилась за жезл, а на меня обрушилась куча системных сообщений. Завершение сразу нескольких квестов (на поиск Кин и освобождение ее души, на уничтожение демилича, на поиск Жезла леса), не только закрыло мне 29-й уровень, но и почти дотянуло до 30-го и последнего на сегодня. Немного осталось, и, полагаю, чистильщики Акрелата еще не закончили. Да и мой отряд сегодня еще погуляет. Так что, наверное, дотяну.
   Выбор навыка на полученном уровне заставил меня надолго задуматься. Восполнение маны 3 против Магии жизни 3. И то, и другое нужно. И то, и другое хочется "вотпрямщаз". Но, пожалуй, лучше будет все-таки третий круг магии жизни. За восстановлением маны пока еще можно вернуться в замок. А третий круг - есть третий круг. И памятная мне по стычке с дроу "пыльца черного лотоса", и, глядишь, какой интересный призыв - все будет в строку. Все-таки средний уровень магии - это не низкий, и заклинания могут быть... интересные. И, пока у меня есть замок - я их смогу эффективно применять. А там видно будет. Может, и удержаться удастся.
   - Учитель, а что это было? - поинтересовался Пьен, когда понял, что я пришел в себя достаточно, чтобы усесться, оперевшись спиной на стену.
   - Это была демонстрация того, что Хаос - отнюдь не "белый и пушистый", а Изменяющий пути - не благой бог, которому можно всецело доверять, - прокомментировал я.
   - Это он вас... так? - вздрогнула Иримэ. - Но как же тогда...
   - Нет, - покачал я головой. - Это я проявил амбиции, не полагаясь на помощь бога и не прося о ней. В доктрине Культа особое место занимает высказывание капитана-чародея Юлия3: "Ох, Тзинч бла... э, нет, сам справлюсь!"
   - Вы бы не справились, - вздохнула эльфийка. - Без помощи Матери.
   - Я знаю, Иримэ. Поверь мне, я - знаю, - сейчас важно было не отпугнуть возможных верующих моего культа... но и не давать им бессмысленных и беспочвенных надежд. Палиться на глупой и легко проверяемой лжи - глупо и не входит в угодные сюзерену деяния. - И, тем не менее, следует пытаться и надеяться. Боги творят чудеса по собственной воле, очень редко - по просьбе... - окончание фразы я проглотил, поскольку являюсь живым примером его ложности. - Возможно - твои попытки привлекут внимание, и принципал сочтет твое будущее достойным того, чтобы в него вмешаться. Но и в этом случае стоит помнить, что действия сюзерена направлены к его благу, а не к твоему.
   - Это, получается, что Изменяющий пути - злой бог? - немного испуганно спросила Момо.
   - Нет, - я покачал головой. - Он не злой и не добрый. Его цели и планы не укладываются в понятия смертных о добре и зле, а планы так сложны и глубоко проработаны, что любой наш выбор в любом из поворотов судьбы - будет ему на пользу. Пусть даже поначалу и может показаться, что это не так.
   - Но если ему на пользу любой выбор, - заинтересовалась Иримэ, - то стоит ли выбирать?
   - Во-первых, - улыбнулся я, пытаясь устроиться поудобнее, чтобы острый обломок опоки не так давил на спину, - отказ от выбора - тоже является одним из вариантов выбора. Во-вторых, это для бога нет разницы в том, какой из тысяч путей мы выберем. А вот для нас - разница есть, и большая. И в-третьих, наш принципал совершенно не возражает против того, чтобы мы следовали его примеру. То есть - думали о собственных интересах, а о его - по остаточному принципу. Надежда, амбиции, жажда познания и перемен - угодны нашему богу в любых сочетаниях.
   Неофиты внимательно слушали меня. Особенно меня порадовало, что ни Морико, ни остальные феечки, ни Иримэ не поправили меня, указав, что Изменяющий пути бог мой, но не их. Похоже, культ растет и ширится.
   По ходу этого диалога с учениками, я немного оклемался. По крайней мере, достаточно, чтобы встать, не держась за стену.
   С маной у отряда было уже негусто, но фиалы с малым эликсиром еще были у всех, так что рейд можно было продолжать. Только вот направление и маршрут движения следовало выбирать осторожно.
   - Морико-сан, - подозвал я королеву феечек, - собирайте своих, и выдвигайтесь к замку. Там выберете место и обустраивайтесь. Только... будьте осторожны. Мне не хотелось бы, чтобы по пути кто-нибудь пострадал. Или... мне с отрядом проводить вас?
   Честно говоря, я немного надеялся на отказ. Все-таки "блескучая штука", о которой поведал в ходе дружеской беседы третьей степени ученик орочьего шамана - меня крайне заинтересовала. Да и опыт надо было добрать. Терять второй уровень прямо в песочнице - как-то не хотелось.
   - Не надо, господин, - тут же оправдала мои надежды Морико-тян. - Вы и так многое для нас сделали. До замка мы доберемся сами.
   Я кивнул, и, выбравшись из пещеры, мы двинулись вдоль оврага на север, чтобы добраться до границы домена, а Морико-тян со свитой - полетели на юго-восток, к своему древу, чтобы потом, собравшись всем вместе, отправиться на восток к замку Азир. К счастью, местность там была исхоженная, и шансов нарваться на что-то действительно опасное у феечек было немного.
   Тусклое мерцание границы домена живо напомнило мне Призрачный предел, ограждавший жителей Ввандерфелла от Шестого дома4. Да и возможность нарваться на даэдрические руины и их обитателей - была отнюдь не иллюзорная. Так что мы поднялись повыше и полетели вдоль границы, внимательно посматривая вниз в поисках тех, с кого можно было бы собрать недостающую экспу.
   Эгиль успел доложиться, что первый уровень Акрелата - зачищен. Как и ожидалось, ничего опаснее скелетов и зомби мои ребята там не встретили. А соваться на второй я им запретил. Так что вся надежда оставалась на бродячих монстров, вроде того же Урстрикса. И она оправдалась.
   - Ой! - Ариса рухнула с высоты, с которой она осматривала местность. - Там - кусты! - пискнула она, махнув рукой по направлению нашего движения.
   Признаться, я ее не совсем понял. Что такого в кустах? Их вот по всей балке полно растет?
   - Так кусты же! - аж дернулась Ариса. - Бродячие!
   А вот это было уже интереснее. Бестиарии мира Стали и магии - весьма и весьма обширны, так что я даже не пытался их зазубривать... ну, кроме самых очевидных вещей, или же чем-то меня заинтересовавших тварей. Так что я попросил Арису рассказать мне об этих бродячих кустах.
   Оказалось, что бродячие кусты - это младшие кузены энтов. Только в отличие от старших собратьев, являющихся естественными порождениями магии Жизни, бродячие кусты - творения магов. Правда, они частенько оказываются неподконтрольными и встречаются в "диком" состоянии. И уже не особенно важно, произошло ли это потому, что их создатель погиб или умер, или же потому, что просто создал их больше, чем смог контролировать. Ритуал создания бродячих кустов был известен многим магам жизни, специализировавшимся на растениях, так что создавали их "в количествах".
   Что же до характеристик... К магии бродячие кусты были неспособны. От слова "совсем". За счет этого они получили высокие характеристики Ловкости и Живучести, даже немного в ущерб Силе. Прочная и упругая древесина плохо подавалась даже топору (что в терминах игры обозначалось как "сопротивление рубящему урону"), и была практически неуязвима для дробящих или колющих ударов. Так же, ритуал создания бродячих кустов наделял их некоторой устойчивостью к огню. Так что маг, положившийся на "естественную" уязвимость дерева к этой стихии - рисковал сильно об этом пожалеть. Но вот другую "очевидную" уязвимость создатели ритуала преодолеть так и не смогли. Так что магия Смерти наносит им даже несколько больший урон, чем "в среднем по больнице".
   По самой своей природе, бродячие кусты передвигаются не слишком быстро: высокий штраф на скорость перемещения нивелирует высокую ловкость. Зато вот длинными шипастыми ветвями они машут со всей полагающейся им по характеристикам ловкостью. Уклониться или отразить их удар, наносящий сразу и дробящий и колющий урон - довольно трудно. А еще их длинные и острые шипы - весьма ядовиты, навешивая на того, кто подставился им под удар ДоТ и дебафф. К тому же, бродячие кусты - существа стайные. Их всегда много, и чем их больше - тем сильнее каждый куст.
   И вот сейчас вся эта зеленая масса, плавно покачивая ветвями, движется на восток. Туда, где уже довольно-таки недалеко располагаются поля и огороды Солнечного, который, как-никак мое владение...
   Я скомандовал атаку. Поскольку у кустов не было глаз, и, следовательно, способность сфено к окаменению в очередной раз оказалась бесполезной, я приказал им держаться подальше. Ну и всем - экономить ману. Кто знает, что нас еще ждет? Так что атака началась массированным воплем крикунов. И чуть было не привела к потере одной из летучих тварей и Пьена с Истой, которых она несла на себе. Кусты оказались гораздо умнее, чем пристало быть существу, которые "дуб дубом". Оказалось, что ветками они могут не только бить, но и захватывать. И если бы не совмещенный залп феечек, вынесший один из кустов, удерживающих летуна... В общем следующие атаки мы производили с большой высоты, не опускаясь в зону досягаемости кустов. Конечно, урон, который крикуны наносили своими криками так сильно уменьшался... зато увеличивалась площадь, подпадавшая под атаку.
   Раз за разом мы строем проходили над группой кустов, а потом - поднимались вверх и отдыхали, набираясь сил для новой атаки. Кусты подвела их сильная сторона: стайность. Разбежавшись, они сильно затруднили бы нам атаку по площадям... но тогда каждый куст стал бы слабее, и мы бы просто выбили их по одному. Благо, в скорости неторопливо переползающие на корнях кусты с летунами соперничать не могли в принципе. И это было очевидно всем. Так что бродячие кусты все теснее сжимали ряды, переползая на место погибших, грозно махали ветвями, стараясь дотянуться до пролетающих над ними крикунов, но не разбегались и постепенно погибали.
   Когда последний куст взмахнул ветвями и рухнул кучкой дров, до уровня мне уже оставалось совсем чуть-чуть. Могло бы, пожалуй, хватить даже какого-нибудь кабанчика, из тех, на которых мы регулярно охотимся по дороге. А Солнце хотя и клонилось к западу, но до конца дня, а тем более - до полуночи было еще далеко. Так что об уровне я уже не волновался. И мы начали дружно осматривать место боя, в надежде найти хоть что-нибудь интересное.
   Разумеется, ветви бродячих кустов, хотя и являлись древесиной в самом прямом смысле этого слова, но использовать их в качестве ресурса - никакой возможности не было. Зато Юкио подсказала, что после смерти куста, последствия ритуала, ограждающего бродячий куст от огня - пропадают, и гору хвороста можно использовать по прямому назначению - как топливо. Правда, не раньше, чем он высохнет. Но по стоящей жаре это вряд ли займет больше дня.
   - Смотрите, господин! - из кучи веток выбралась Ариса. В ее ладошках что-то блеснуло.
   Подлетев, она передала мне изящного плетения серебряную цепочку. Взяв ее в руки, я опознал ее как "Цепь призывателя". Она давала по 5 единиц к Силе магии и Ментальной выносливости, и уже этим она была существенно лучше, чем имеющаяся у меня Цепь некроманта. Но, кроме этого Цепь призывателя давала еще +5 к силе магии для всех заклинаний призыва, что делало ее преимущество над имеющимся у меня предметом просто абсолютным.
   - Ариса-тян, давай меняться? - улыбнулся я феечке, снимая Цепь некроманта. - Ты мне эту цепочку, а я тебе - свою?
   - Не надо, господин! - покачала головой феечка. - Это предмет для мага. А я - разведчица. Пусть ее лучше Юкио носит!
   Я кивнул головой. Вообще-то, Ариса была права, и я сознавал это ничуть не хуже ее самой. Отдать цепь некроманта одной из феечек, специализирующихся на магическом уроне - было бы рационально. Но я просто захотел порадовать именно Арису. В конце концов, три единицы характеристик - это серьезно... но не критично. Однако, если Ариса считает, что цепочка больше подойдет Юкио - так тому и быть.
   - Юкио-сан, возьмешь? - обратился я к предводительнице моих искаженных Хаосом феечек.
   - Да, господин, - с достоинством поклонилась феечка, и прямо в полете повернулась ко мне спиной. Я застегнул на цепь на ее шейке, и она мгновенно уменьшилась, чтобы не создавать проблем своей носительнице. Я же надел Цепь призывателя. И тут же выяснилось, что кулон-гемма с изображением лабиринта - отнюдь не составная часть артефакта, как мне, признаться, показалось. И выяснилось это из системного сообщения:
   "Вы нашли Лабиринт духа, стартовый предмет для задания "Пройти лабиринт". Активируйте предмет, пройдите лабиринт и обретете истину".
   Разумеется, я и не подумал активировать Лабиринт немедленно. Слишком уж расплывчатая формулировка была использована. И, хотя любопытство просто глодало меня, я решил обождать и сначала посмотреть в Сети. Не думаю, что мне прямо в песочнице досталось совсем уж уникальное задание.
   Еще среди хвороста нашелся зацепившийся за ветку кошелек с тремя сотнями золотых и запиской, извещавшей неназванного получателя, что столь же не пожелавший назваться отправитель не смог отправить голубя, так как за всеми голубятнями пристально наблюдают, а потому - отправляет гонца с очередным докладом. Сам же доклад отсутствовал. Либо гонец должен был сообщить его устно, либо - вез где-то в другом месте, и сейчас он валяется где-то на трупе гонца, решившего объехать мои (пока что отсутствующие) патрули на большой дороге, и влетевшего в группу "безобидных" кустов.
   Я призвал Смотрящего и отправил его двигаться по расходящейся спирали от места битвы, и искать тело погибшего гонца, и, скорее всего - его лошади. Сами де мы двинулись дальше, к тайнику орка. Конечно, может быть, стоило подождать Смотрящего - вдруг погибшего гонца удалось бы обнаружить быстро? Но мне не известно, когда именно он наткнулся на бродячие заросли. Так что за это неизвестное время кусты, несмотря на всю свою неторопливость, могли убрести довольно-таки далеко... и не факт, что по прямой. Если же Смотрящий найдет погибшего гонца быстро - вернуться будет совсем не трудно.
   При подлете к месту, указанному пленным орком в качестве своего тайника, Дрэк Тал, летевший над нами, опустился поближе.
   - Господин, там, впереди, я чувствую разум...
   Это он сказал вовремя... почти. Я еще не успел как следует осознать его слова, как невдалеке от нас просвистело нехилых размеров каменное копье...
   Неведомый копьеметатель швырялся своими копьями не слишком часто и не слишком метко, зато очень далеко и мощно. В последнем убедился Дрэк Тал, успевший оттолкнуть свою подругу с траектории очередного копья, но подставившийся сам.
   Копье, влетевшее в грудь Одержимому Хаосом, разом сняло с него половину хитов и навесило дебаффы "Перелом ребер", "Кровотечение", "Внутреннее кровотечение", "Болевой шок". В общем, если бы не Пьен, подведший крикуна и успевший поймать падающего парня, а заодно - заслонивший от следующего копья бронированным боком своей ездовой зверушки, от которого копье срикошетило - одержимого мы могли бы и потерять. И даже после того, как эвакуационная команда вышла из пределов досягаемости стражника - лечить пострадавшего пришлось очень серьезно.
   В общем, тварь, способная вот так вот, одним ударом, выбить из схватки бойца седьмого ранга - это очень и очень опасная тварь. Вот только лепит она одно копье почти тридцать секунд.
   - Приземляемся за пределами досягаемости гада, и призываем орнисов! - скомандовал я. - Посмотрим, что у стража есть из массовых атак!
   И вскоре волна демонических птиц рванула вперед, туда, откуда летели каменные копья, туда, где под взглядом Хаоса одинокое дерево посреди голой степи просто-таки светилось магией.
   Пока орнисы бежали, я описал увиденное Иримэ.
   - Дух, - уверенно сказала она. - Шаман может вызвать духа со стихийного плана и подселить в предмет или существо. В результате то, во что его подселили - обретает свойства элементала соответствующей стихии. А какие именно и в каком объеме - это уже зависит от сил и умений шамана.
   - Надеюсь, - вздохнул я, - древний элементал ученику шамана - не по умениям.
   - Скорее всего, - улыбнулась эльфийка.
   Тем временем, орнисы добежали до дерева, служащего вместилищем духу. Бежать им пришлось не так уж долго. Так что хотя два прилетевших копья буквально разорвали каждое по птичке... особо это духу не помогло. Я просто выхлебал фиал с маной и призвал еще. Впрочем, не сильно помогла и броня каменной кожи, окутавшая дерево вместо очередного копья. Когти и клювы демонических птиц рвали неподатливую древесину, а аура демонического присутствия - не столь уж и высокую мораль духа. И второе, под натиском дебаффов "Страх", исчерпало свои запасы существенно быстрее, чем у дерева закончились хит пойнты. Сначала высветился значок "Паника", а потом...
   - Дух покинул материальный план, отправившись на план стихий, - сообщила система.
   - Трус, - вздохнул я. - Сбежал и забрал с собой половину положенного нам опыта! И что же это за "День истребления растительности", такой? - последнее вырвалось у меня когда я убедился, что, расстроенный бегством духа, я просто не подумал отозвать орнисов - и они догрызли-таки дерево, бессмысленно и бесполезно.
   - Не беспокойся, - Иримэ и так обнимающая меня за плечи, что, похоже, придавало ей уверенности на спине крикуна, прижалась поплотнее. Это было бы намного приятнее, не будь на нас доспехов. - Мать не будет в обиде на тебя. Ты был вынужден атаковать кусты, чтобы защитить своих... а одержимое духом дерево - само на тебя напало!
   - Спасибо, - ответил я, положив правую руку себе на плечо... то есть - на ручку эльфийки.
   Как выяснилось, ученик орочьего шамана выполнил почти непосильную для его уровня работу, и сумел-таки вселить в дерево духа достаточно мощного, чтобы даже половины экспы, капнувшей мне за его изгнание, хватило для получения последнего на этот день уровня. Так что пока феечки рыскали возле останков дерева в поисках тайника, я занялся полученным уровнем.
   Единичка Силы магии порадовала. А вот выбор... Мастер призыва Хаоса, шаг к четвертому кругу этой школы магии, против второго уровня Логистики... Если в точности следовать плану - надо выбрать Логистику. Для кондотьера с небольшим отрядом, равно как и для проповедника - возможность быстро прибежать, нагадить и смыться - однозначно полезнее, чем высокий круг магии, на который будет систематически не хватать маны... Но... Вот именно - "но". Мне же любопытно, что там, на высоких уровнях! Так что... "Мастер призыва"!
   Тем временем, мои ребята осматривали поверженного стража в поисках сданного учеником шамана тайника. И на этот раз первой оказалась не Ариса, со всеми ее навыками в поиске, такими, как "Следопыт" и "Орлиный глаз", а одна из сфено. Повезло. Просто повезло. Бывает, иногда везение перебивает любые навыки. Хотя полагаться на это - не стоит.
   Тайник, который Орхбатулук пожелал скрыть от своего учителя, но не смог скрыть от меня, содержал 2381 золотую монету, 2 меры ртути и один мешочек с кристаллами. Но главным было не это. Основным содержимым тайника оказался "Доспех младшего мага Хаоса".
   В отличие от серовато-зеленого, скрадывающего очертания и скрывающего своего носителя эльфийского "Доспеха младшего мечника", доспех мага Хаоса был вызывающе-черным, со сложным, ассиметричным серебряным узором, в который была изящно вплетена расположенная на груди со смещением влево восьмиконечная звезда с пылающим оком в центре. Наплечники - украшены серебряными же черепами. В общем - вид, внушающий уважение и страх. А уж чего больше - сильно зависит от того, как смотрящий относится к Хаосу вообще и Изменяющему пути - в частности.
   Собственно, защитные свойства нового доспеха, в сущности, не отличаются от таковых у старого. Правда, переодевшись, мне придется проститься с бонусом к ловкости и навыком Скрытности. Жаль. Зато Сила магии вместо +2 на эльфийском - станет +5, утрата ловкости - практически компенсируется бонусом +10% к шансу на уклонение, вместо скрытности - бонус к Дипломатии (даже не проценты, как обычно для предметов, а сразу целый ранг навыка, что очень и очень немало... хотя до 50% со сгоревшей в прах диадемы и не дотягивает). А еще есть что-то странное... "Место под Печати Чистоты - 2". И что это такое? Вроде на форумах мне до сих пор ничего подобного не встречалось... Интересно... Вот и еще один повод поглубже зарыться в Сеть, благо, сейчас, после того, как опыт уперся в кап, возвращение в замок становится единственным разумным выбором. Да и отряд чистильщиков из Акрелата стоит отозвать. Чего им перед спуском на второй ярус сидеть? Пусть дома отдохнут.
   Отдав приказ Эгилю на возвращение, я сам вернулся к изучению доспеха. "Носитель вызывает гнев элементалов стихий". Не удивительно. Магия Стихий по определению, заданному при создании игры, противоположна и несовместима с магией Хаоса. А значит элементалам, как воплощениям Стихий - маги Хаоса не нравятся вообще, и особенно - те, которые свою приверженность открыто демонстрируют.
   К счастью, я уже привык как к ношению доспеха, так и к его сниманию/надеванию, а кожаные доспехи по сути своей мало отличаются друг от друга. Так что много времени переодевание не заняло.
   - Ну как? - я горделиво выпрямился, сверкнув черепом на оплечье.
   - Красиво, - улыбнулась Ириме. - Девчонки штабелями ложиться будут, - произнося последнее, эльфийка как-то странно сверкнула глазами. Неужели все-таки ревнует? Какое... странно приятное ощущение...
   - От страха, - пробурчал Пьен.
   Я хотел было отдать доспех эльфийке, но она отказалась, обосновав это какими-то хитрыми правилами этикета и отношениями Домов. Ну что ж. Значит, доспех достанется Пьену.
   Закончив с разбором трофеев, мы полетели на юго-восток, к замку. По дороге мы оставили внизу, под нами, Акрелат, а затем - нагнали медленно ползущий отряд Эгиля. Оказалось, что в руинах они отодрали и уволокли с собой все, что не было приколочено гвоздями насмерть. А что было приколочено - расшатывали топорами мстителей, и тоже волокли. Так что обоз, получился длинными и изрядно груженым. По пять единиц камня и руды и две меры дерева - это весьма и весьма неплохо. Но полз этот обоз крайне медленно. Когда мы все-таки добрались до замка, последние искры заката уже угасли, и на темно-синем, хотя еще и не почерневшем небе уже видны были самые яркие звезды.
   - Господин, - склонился передо мной Ставр, когда я уже подходил к дверям донжона, - у нас - не совсем обычное происшествие.
   - Какое? - поинтересовался я. - Если тысячеголовый дракон в небе, или, - я продолжил цитату из одного из самых любимых литературных героев, - король Мёнин верхом на Лойсо Пондохве - можете быть свободны. А вот если что-то не столь причудливое, я вас внимательно слушаю.
   По глазам Ставра было видно, что шутки он не понял. Но это от него и не требовалось. Достаточно того, что эту шутку понял я сам.
   - К нам прибыл посланник Торговой гильдии по вопросу о выкупе Амеллы Монтерой.
   - ... - я выругался, помянув отца Космических волков, Лемана Русса и его непростые взаимоотношения с некоторыми предметами экипировки... такими, как тяжелый штурмовой болтер.
   Нет, пообщаться с представителем гильдии мне хотелось. Но... Вот именно - "но". Лимит опыта у меня на сегодня выбран, а общение может и дать, но, что гораздо хуже - сразу закрыть квест. Но и мариновать представителя в ожидании, пока хозяин домена пожелает его принять - было не слишком хорошей идеей. Все-таки отношения с Гильдией - желательно сохранить на приличном уровне. А значит, общаться придется, и именно сегодня. По крайней мере - поприветствовать. А вот основной массив общения - можно попробовать отложить на завтра.
   - Господин? - снова не понял меня Ставр.
   - Где расположился уважаемый представитель гильдии? - спросил я.
   - В новом представительстве, - ответил Ставр.
   - Идем, - кивнул я ему. - Кстати...
   Я рассказал начальнику моей разведки и контрразведки о вероятно погибшем гонце и докладе, который он вез... или уже везет... или уже доставил. По крайней мере, тела Смотрящий так и не обнаружил. Или кусты с момента встречи убрели совсем далеко, или гонец был не один, и напарник сумел вытащить тело и похоронить... или вовсе - спас товарища и потери ограничились сорванным кошельком.
   - Понятно, - кивнул Ставр. - Знаю такого. Ижор, независимый торговец, - в данном случае слово "независимый" означает "не гильдейский". То ли денег на вступительный взнос не хватило, то ли репутации... а может, и знает о нем Гильдия что-то, что препятствует вступлению в ряды. - Приехал в середине прошлой недели. Скупает пшеницу... довольно-таки дорого. Некоторое время покрутился возле голубятен, "любуясь птицами", но так ни к кому из содержащих голубятни не подошел. А вчера у него двое приказчиков отправились "проехаться по селам, может, там дешевле выйдет".
   - Мне интересно, кому он докладывает, - задумчиво произнес я. - Но постарайся сделать все аккуратно. Чтобы купец, если окажется разумен - мог вернуться и продолжать свою деятельность. Во всех смыслах. Ну, а если он будет упорствовать и по окончании беседы утратит товарный вид... Что делать с мусором - ты знаешь.
   Ставр кивнул, и мы двинулись дальше, к новому зданию торговой гильдии. Отстроились ребята на славу. На месте сразу нескольких расчищенных домов воздвиглось трехэтажное здание. Конечно, не небоскреб, и не Поднебесная башня столицы Империи, но для Фронтира - вполне себе достижение архитектуры. Тем более, что на архитектурных излишествах экономить не стали. Статуи, колонны, и колонны-статуи (атланты и кариатиды) украшали весь фасад. Широкие застекленные окна намекали, что Гильдия - не бедствует и деньги не экономит. Правда, начинались эти окна со второго этажа. Первый щурился узкими щелками-бойницами, а подвал, который так и тянуло назвать "цокольным этажом" - и вовсе был обращен к миру глухой стеной. Так что добраться до широких окон было не так уж просто... Да и кованные решетки - тоже могли изрядно воспрепятствовать проникновению в здание извне.... А заодно - являлись произведением кузнечного искусства, также ненавязчиво намекая на богатство и могущество Гильдии. В общем - красиво отстроились. Здание в Ветровске не идет ни в какое сравнение.
   Двери открылись прежде, чем мы со Ставром успели подняться по ведущей ко главному входу короткой лестнице.
   - Господа, - высокий человек в ливрее слуги, но с повадками опытного бойца склонился перед нами. - Отто Шварц, полномочный посланник семейства Монтерой, имеющий право говорить также и от имени Гильдии, ожидает вас.
   Он отвел нас в комнату, где за столиком у окна сидел невысокий, седой человек, чей стеклянный взгляд уперся в бокал вина.
   - Господин Отто, - позвал приведший нас слуга.
   - А! - сидевший вздрогнул, но быстро пришел в себя. Он поднялся нам навстречу, поставив бокал на столик. - Спасибо, Жак. Можешь идти. Приветствую вас, господа. Присаживайтесь.
   Ставр, уже встречавшийся с представителем гильдии, представил ему меня, и мы опустились в предложенные кресла.
   - Как вы, должно быть, понимаете, я прибыл сюда для того, чтобы разобраться в одном важном для семьи Монтерой вопросе: а именно с задержанием Амеллы и Джона Монтероев, - неторопливо начал посланник, сразу вызвав мое уважение тем, что не "забыл" про бастарда и не стал выделять его в отдельную категорию. Такой вот небольшой плевок в сторону Амеллы. - Как я уже успел убедиться, побеседовав с их сотрудниками в представительстве Ветровска, - с которыми, похоже, успел поработать тамошний начальник, - задержание было вполне обоснованным. Однако, мне хотелось бы побеседовать и с ними самими. Скажу честно, идея отправить Амеллу в бордель, отрабатывать штраф, вызвала у моего патрона некоторую симпатию. Цитирую: "девочке не помешало бы для разнообразия немного честно потрудиться". Конец цитаты, - неплохой ход в переговорах. Покупатель сразу показывает продавцу, что покупаемая вещь ему не особенно и интересна. Следующим ходом, по логике, будет попытка сбить цену. - Так что основной проблемой в данном случае является то, что работа представительницы семьи Монтерой в публичном заведении будет... неудобна для семьи. Однако, пятьдесят тысяч - это много. За меньшую цену я смогу обратиться к... - Отто демонстративно сделал небольшую паузу, якобы подбирая слова, - к профильным специалистам, которые решат эту проблему раз и навсегда.
   - Не хотелось бы доходить до таких крайностей, - спокойно вставил я.
   - Не хотелось бы, - согласился Отто. - Я просто довожу до Вашего, - тут он выделил голосом большую букву, показывая, что обращается в данном случае только ко мне, - сведения, что такой вариант, хотя и не желателен, но возможен. Просто в качестве некоторой исходной точки для переговоров.
   - Понимаю, - кивнул я. - Однако, должен сказать, что у меня был тяжелый день, и, признаться, я сейчас не готов к серьезным переговорам. Думаю, что от того, что госпожа Амелл Монтерой проведет еще одну ночь в гостевых покоях особой надежности моего замка - небеса на землю не рухнут. А завтра мы спокойно и подробно, не опускаясь до криков и демонстрации комбинаций из пальцев, обсудим: кто, кого, куда и почем.
   - Не рухнут, - согласился Отто. - Более того, и мой патрон, и я лично, находим, что ей даже полезно познакомиться с условиями обитания тех слоев общества, приобщиться к которым она так стремится своими действиями. Однако уже сегодня я хотел бы узнать хотя бы некие предварительные условия, по которым мы завтра будем торговаться. Чтобы я успел озвучить их своему патрону и узнать его по этому поводу мнение.
   - Предварительные... - я потер подбородок. Понятно, что Отто желает уже сейчас установить некоторые рамки, за которые мне завтра будет трудновато выйти. К счастью, я уже успел сформулировать примерный список пожеланий. - Что ж. Думаю, это возможно. Господин Отто, вы видели мой замок? - Посланец кивнул. - Думаю, понятно, что вывести оттуда потайной ход, приличествующий всякому замку, будет несколько... сложно. Так что я хотел бы получить возможность воспользоваться услугами мастера порталов. По обычным расценкам.
   - Мне потребуется обсудить это с патроном, - вздохнул Отто. - Гильдия пока еще недостаточно знает вас. Но... Полагаю, влияния семьи Монтерой будет достаточно, чтобы мастер прибыл в ваш домен. Наверное. Еще?
   - Хорошо, - кивнул я. Также мне нужно, чтобы Гильдия доставила мое послание волшебнику д'Ин Амиту, - почему я не использую внутренний чат? Очень просто. На картах и в документах, которыми пользуется гильдия, имена Неумирающих (то есть - ники игроков) специально искажают. Дескать "Знаешь ник точно - звони. Не знаешь - пользуйся услугами Гильдии, шли гонцов, передавая приветы через общих знакомых... в общем - крутись, как знаешь. Вернется ответ - смогу и через чат. А пока что - зась". - Насколько я знаю, вы ведете с ним дела.
   - Ведем, - кивнул Отто. - И выполнение этого условия я могу обещать прямо сейчас. Для этого мне даже советоваться ни с кем не нужно. Моих полномочий достаточно.
   - Ну и третье - когда вы получите обсуждаемую персону на руки, вы заберете ее отсюда, и больше она не приблизится к моим владениям.
   - Само собой, - вздохнул Отто. - Понимаю, что после того, что она натворила, вы не горите желанием видеть ее в своих владениях. Однако, я должен заметить, что я хотел бы получить не только "ее", но и "его".
   - Что же до Джона Монтероя, - неторопливо произнес я. - Его вина в том, что он чересчур послушен своей кузине. Полагаю, имеет смысл разделить их на некоторое время. Так что я хотел бы предложить ему поработать на меня. Естественно, не в рудниках, а "по специальности", караванщиком. Думаю, время, проведенное вдали от кузины - пойдет ему на пользу.
   - Я услышал, - ответил Отто. - Должен сказать, вы весьма умеренны, господин Кайларн.
   - Не вижу смысла в конфликте с Гильдией, когда все можно разрешить к взаимному удовольствию, - произнес я, поднимаясь из кресла. - На этом у меня все. Так что, если не возражаете, я хотел бы отдохнуть.
   - До завтра, - кивнул посланник семейства Монтерой. - Жак, проводи гостей.
   Признаться, с Отто я был откровенен ровно настолько, насколько это было необходимо. День был длинный и утомительный, так что спать мне уже хотелось. Но оставалось еще несколько дел, которые следовало закончить прежде, чем отправляться "бай-бай в люлю".
   И первым делом я поинтересовался, как обустроились феечки. Как я, собственно, и ожидал, Древо было выращено за пределами искажения, охватившего остров трудами предыдущего владельца. Поговорив же с Морико, я с трудом удержался от желания побиться головой о ближайшую стену, демонстрируя, какой же я на самом деле баран. Да, формально феечки не приносят дохода, и это не прописано в их характеристиках. Но феечки - дети леса. И в лесу они могут выращивать и собирать травы, ягоды и дикий мед. А уж продать или как еще использовать собранное - это уже исключительно проблема их сюзерена. И получиться может даже побольше, чем от трудов крестьянина. Конечно, это не стабильный доход, поставляемый крестьянами или отступниками по методу "как прибили, так и держится", и он зависит от множества факторов, не последним из которых являются отношения с торговой гильдией. Но в среднем феечка, отправленная в лес, и не задействованная в войске - приносит сюзерену, по моим прикидкам, что-то около 13 золотых в день. С Морико пришли 66 феечек, включая выживших после набегов лисы и нанятых за две недели после этого, минус отправленные ко мне в войско... Так что они могут принести примерно 860 золотых в день... или не могут. Пожалуй, последнее может оказаться даже выгоднее, если не отправлять сырье на рынок напрямую, а отдавать алхимикам, благо сейчас, после возведения лаборатории, у меня, кроме феечек-алхимиков, есть еще и алхимик-специалист с учениками... Да и на место бежавшего из Ветровска заклятого друга Федьки Косого - надо найти кого-нибудь... или же перетащить его лабораторию к себе в Азир и отдать феечкам Аой и Момо.
   В общем, я выдал Морико свое решение, что рекрутировать в свою армию я буду только тех ее подданных, кто сами этого захотят. Кажется, королева испытала немалое облегчение. Да и сам разговор о трудовых возможностях феечек она затеяла именно с этой целью. Но, честно говоря, я в любом случае не собирался использовать феечек в качестве пушечного мяса. Слишком уж они мне симпатичны, чтобы я мог себе позволить их терять. Но, в принципе, все логично: все юниты первого ранга в той или иной степени - рабочие. Некромантские скелеты - пашут в шахтах. Крестьяне и отступники - строители, да и просто приносят доход самим фактом своего существования. Даже "йя тупайа орка" - мародорствуют, собирая с трупов павших на поле боя деньги, даже если этих самых денег у погибших (к примеру - виверн или кабанов) сроду не было. Так что феечки - отнюдь не выделяются из общего ряда.
   Закончив с феечками, я двинулся в донжон. Пока есть деньги - стоит взглянуть на аукцион заклинаний. Да и аукцион артефактов теперь, с появлением представительства Торговой гильдии, стал доступен. Так что поглядим, поглядим.
   Сначала я решил поинтересоваться заклинаниями для Одержимых - Разумом и Тьмой. И если в Разуме ожидаемо не нашлось ничего интересного (все более-менее интересное - сметают немедленно, очень уж популярная школа), то вот чуть менее популярная (за счет антагонизма с не менее популярным Светом) Тьма - порадовала. Проклятие Боли, видимо, навеянное незабвенным "Круциатисом", - вызывает у жертвы сильную боль, что проявляется в терминах игровой механики как 10%-ный шанс сорвать произносимое заклинание каждые 2 секунды, и снижение ловкости на 10+0,1*[Силу магии малефика]. Неплохо так. Конечно, того же мечника эльфов, будь то светлых или темных, этим особо не заденешь, им эти 10-20 ловкости - не то, чтобы мизер... но и промахнуться не заставят, то вот тролль или огр, промазавший своей дубиной, или маг, сорвавший каст Праха вечности - это более чем существенная плюшка. Покупаю, не жалея 2000 золотых.
   Следующий пункт заинтересовал меня тут же. Проклятье Железной девы. "Возвращает 100% нанесенного урона". Тут уже наоборот - троллю с его немерянными хитами и регенерацией, это - больно, но не смертельно. А вот легкий фехтовальщик, или маг, или еще какой боец класса "пушка хрустальная"5 - убьет самого себя как бы не с одного удара. Тем более, что есть в магии Тьмы такой навык, как "Мастер малефикар". Он не только усиливает все проклятья на 10% с уровня навыка (то есть, малефик 1-го уровня будет возвращать не 100, а 110% урона). Есть и еще одна замечательная плюшка: на 3-м уровне умения мастер малефикар может использовать проклятья, областью действия которые указана "одна цель" - как АоЕ, накрывая такую же площадь, как стандартный огненный шар. Правда, используемое подобным образом проклятье подрастает на 2 круга как по сложности, так и по затратам маны... но вот Железная дева, накрывшая группу ралисков, или, скажем, эльфийских лучников - это ой. Так что еще 2500 - в минус, свиток с заклинанием - в плюс. И командным заклинанием вызываю Агиру.
   - Господин? - девушка появляется в тронном зале, куда я успел спуститься, через несколько минут после меня.
   - Агира, - я вздыхаю, вспоминая еще один сегодняшний косяк. - Когда видишь, что я совершаю ошибку - потрудись мне на это указать, ладно?
   - Я... - одержимая смутилась и покраснела. - Это...
   - Я про сегодняшнюю ситуацию с кустами, - я машинально побарабанил пальцами по подлокотнику кресла. - Если бы ты напомнила мне, что у тебя есть Проклятье красной гнили - мы победили бы быстрее и легче.
   - Но мы же все равно победили? - удивилась Агира. - Я подумала, что все правильно... результат бы вышел тот же, а ману я бы потратила... и кто знает.
   Я вздохнул.
   - Значит, веришь в своего полководца... Тогда - держи. За веру и верность, - и я бросил одержимой свежекупленные свитки.
   Конечно, если рассматривать фразу как девиз ордена Андрея Первозванного - то аванс запредельно велик. Но вот если брать прямой смысл...
   Пока Агира ошеломленно рассматривала два свитка, я заглянул в ее характеристики. Что ж. Два уровня она сегодня получила, что не может не радовать. Так что Сила магии - 42, и второй уровень мастера малефика - меня очень порадовали.
   - Я смотрю, ты развиваешь именно черную магию? - спросил я у начинающего малефикара.
   - Да, господин, - склонила она голову. - Мы с Дрэком решили, что как маг Хаоса - вы лучший, и нас стоит заняться развитием того, чего у вас нет. То есть я - Тьму, а Дрэк - Разум. А из трех главных Путей Тьмы (Чистая Тьма, Демонология и Малефкарум) - мне ближе всего именно проклятья... Вот я...
   - Хорошо, - улыбнулся я. - Меня это более чем устраивает. И я рад, что мы думаем сходно. Только... про Скачок, Владение мечом и Полет - не забывайте. Может пригодиться.
   Отпустив одержимую, я с некоторым трудом поднялся с трона. Меня уже немного вело, и глаза сами собой закрывались. Спать. Теперь уже - спать!!!
  
  
   1 Амфибиотропная асфиксия - удушение жабой
   2 Великий колдун Гавалон - персонаж книги Брайана Крейга "Пешки Хаоса"
   3 Капитан-чародей Юлий - "Артефакт-рейд" Зеленков В.В. http://samlib.ru/z/zelenkow_w_w/julius_1_artifact_raid.shtml
   4 Призрачный предел - см. Elder scrolls III: Morrowind
   5 Хрустальная пушка (слэнг) - боец, ориентированный только на атаку, способный наносить урон, многократно перекрывающий его скудный запас хитов.
  
   Глава 3. Обретение истины
   Засыпал я в одиночестве. А вот проснулся - тиская мягкую игрушку в человеческий рост и грелку на все тело. Так что встать и приняться за дела сразу как-то не получилось. Но, так или иначе, а подниматься мне пришлось. Дела есть дела, и заниматься ими придется.
   И первым делом я поднялся в заклинательный покой, и активировал доступ в Сеть.
   Как я и ожидал, квест на прохождение Лабиринта духа - уникальным не оказался. Он частенько выпадал игрокам, выбравшим стезю мага, то есть - взявшим в стартовом наборе три и более книги магии. И получившему этот квест рекомендовали проверить, есть ли в его Книге достаточно мощные призывы, запастись кучей зелий на здоровье и ману, подобрать сильные артефакты, а потом - еще раз подумать, и отказаться от этого квеста. Потому как истины, обретаемые в Лабиринте Духа - нравились отнюдь не всем. И принудительная смена расы - было не самым худшим, что случалось с теми, кто все-таки отваживался встать на этот путь. В остальном же... Гайда, который мог бы открыть, как именно проходить Лабиринт - в природе не существовало, потому как для каждого, кто отправился исследовать его глубины, Лабиринт был свой. Кто-то шагал через лавовые поля, уворачиваясь от вулканических бомб и на каждом шагу сражаясь с огненными элементалами. Кто-то плутал в натуральном лабиринте, вроде описанного в великолепной книге Джерома К. Джерома "простенького" Хемптон-кортского. А один из искателей истины, игравший эльфийским магом, прошел по прямой, как стрела дороге, не встретив ни единого препятствия... и превратился в орка. Правда, судя по выступлениям на форуме, он и до этого примечательного события был тем еще интеллектуалом, и превращение лишь выявило его натуру, а отнюдь не изменило ее. Впрочем, сам подвергшийся этой процедуре почему-то остался очень недоволен. Он долго материл техподдержку, отказавшуюся откатывать "игровую ситуацию в пределах правил", вопрошал "как же ему теперь играть среди эльфов в таком вот зеленошкуром виде?". Также он требовал процитировать правило, позволяющее изменить расу с "эльф" на "орк". В ответ - получил цитату о том, что "изменения аватара, произошедшие вследствие игровых событий - не являются основанием для вмешательства администрации". А потом он все-таки удалил персонажа, хотя и продолжал брюзжать на форумах, поливая грязью и игру и ее администрацию.
   В общем, искушение было сверх всякой меры. Так что я устроился поудобнее, и стал перебирать имеющиеся заклинания. Вложения маны в заклинательный покой окупились, хотя и не тем, чем я хотел бы. "Кошачья грация" из магии Света - бафф, повышающий Ловкость на 2+[0,2*Силу магии], это, конечно, приятно, но не совсем то, что мне нужно прямо сейчас. А вот второе открывшееся заклинание, из магии Хаоса - Сфера искажения, по сути - аналог Конуса просто с более удобной областью применения (сфера, аналогичная стандартному огнешару), - уже было приятнее. АоЕ дистантного действия - это то, что мне, в принципе нужно. Но вот призыва не попалось... Так что я открыл аукцион, благо, что суточный приход у меня, благодаря захваченному Ветровску и некоторому развитию экономических строений в Азире, сильно перекрыл расход на строительство Нисходящей пирамиды. Так что я полез сразу с заклинания передльно допустимого для меня третьего круга. И успел-таки выхватить недавно выставленный на торги "Призыв виверны". Улетело у меня 3500 золотых, что вполне соответствует средней цене на третий круг... но все-таки, на мой взгляд, тот, кто выставил свиток на аукцион - сильно продешевил. Летучая тварь, прилично бронированная крепкой чешуей, слабенько, но регенерирующая, на приличном уровне владеющая своим естественным оружием - клыками, когтями и костяным шипом на хвосте, снабженными сильным ядом, а главное - выдыхающая облако яда (АоЕ ДоТ)... В общем, для моего летучего отряда - приличное усиление. Да и ранг 3+0,1*[Силу магии] - это серьезно. В моем случае - это сразу характеристики, сравнимые с драконом. Правда, навыков дракона и его неуязвимости для магии - не будет, но и так неплохо.
   Еще один свиток призыва нашелся в магии Хаоса. Призыв огнеглазого. Его описание меня совершенно не впечатлило. Обычная тяжелая пехота. Да, ранг получится довольно высокий, но и только. Так что ничего удивительно, что лежал он на аукционе по совершенно бросовой цене. Некоторые свитки первого круга - стоили дороже, а хорошие заклятья популярных стихий, вроде тех, что я купил для Агиры - так и существенно дороже. Так почему бы и не купить? Правда, в свитке не расписываются навыки, а только дается их список. К примеру, у огнеглазого это Владение мечом 2, Ношение тяжелых доспехов 2, Устойчивость к Хаосу 2, Устойчивость к Стихиям 3 и какая-то непонятная Изменчивость 2. Что последнее означает - неясно. В Сети найти что-нибудь на эту тему не удалось. Но, судя по дешевизне свитка - вряд ли что-то полезное.
   Закончив с изучением магии, я спустился вниз. В тронном зале меня ждала Иримэ.
   - Наниматель, - улыбнулась она, давая понять, что такое обращение - шутка. - Вам понравилась грелка, которую я направила в ваши покои?
   - Ты? - удивился я. - Как-то не ожидал...
   - Девушка маялась у входа в ваши покои, не зная, можно ли вас потревожить, - вот так и начинаешь жалеть, что не взял магию Разума. Сейчас эмпатия ой как пригодилась бы... - А немного придала ей уверенности, и убедила, что не только "можно", но и "нужно".
   - Я тебя не понимаю, - признался я.
   - Тот, кто бросит доверившегося ему - мне не нужен, - жестко сказала эльфийка. - Так что я не буду ничего говорить о ней, и не буду требовать, чтобы ты ее отставил. Тем более - после... - Она замолчала и потупилась, явно вспомнив рассказ о гибели Фроси, которая не позволила мне остаться без большей части армии. - Но я буду искренне надеяться, что вы не всех мало-мальски привлекательных девушек в своем окружении потянете в свой гарем.
   - Ты уверена? - уточнил я. - То есть, насчет "всех мало-мальски привлекательных" - это ты абсолютно права. Глаша - моя первая подруга в этом мире. Наши отношения сложно назвать "любовью", но и отбросить ее как не слишком нужную вещь - я не могу, даже ради лучшей из женщин, - я посмотрел на эльфийку, намекая, кого именно имею в виду. Образ Иримэ как-то незаметно вытеснил из моей души Татьяну.
   - Боюсь, - улыбнулась Иримэ, - ты не совсем разбираешься в обычаях Перворожденных. Спутник для души может быть только один. Но вот "идущих вместе" - может быть много. Политика Домов иногда требуют такого. Так что для меня не составит труда терпеть возле тебя твою игрушку.
   - Боюсь, что обратное - неверно, - вздохнул я. - У людей тоже встречаются разные... обычаи. Но...
   Эльфийка шагнула ко мне, и пальчиком закрыла губы, не давая произнести то, чего я так и не смог сформулировать.
   - Потом поговорим. Тем более, что нас ждет мама, думаю, она может подсказать, как избежать появления необходимости в других "идущих вместе". В конец концов, сейчас я всего лишь изгнанница, и вряд ли кого заинтересую с политической точки зрения.
   - А как же "основание нового древа"? - вспомнил я причину появления в составе звезды, сопровождавшей Иримэ, бывшего хозяина доспеха, что теперь достался Пьену.
   - Если бы мне удалось захватить замок, самой, или при поддержке выделенной звезды, - Иримэ скривилась, - то угроза вынужденного союза была бы действительно велика. А сейчас - я просто никому не нужна. А уж если стану подругой настоящего хотя бы младшего князя...
   Иримэ залилась краской и странно на меня посмотрела. Кажется, она выдала какой-то кусочек их с Реалуэ плана. Но вот как человек может стать эльфийским князем, пусть и младшим? Кажется, я чего-то не так понял...
   Леди Реалуэ встретила нас, неторопливо раскачиваясь в сооружении, представляющем собой нечто среднее между детскими качелями и царским троном.
   - Ученик, - кивнула она мне, - ученица, - теперь уже приветствию подверглась Иримэ. Что-то Видящая сегодня не в духе... - Расскажите мне, кто надоумил вас проводить дико кривой и непроверенный ритуал?
   - Так было правильно, - твердо ответил я Видящей, чей опыт превосходил мой даже не в разы, а на порядки.
   - Вот как? - настроение Видящей стремительно улучшалось. - Как часто ты выполняешь рекомендованные мной упражнения?
   - Каждый день, - твердо ответил я.
   Все-таки, несмотря на монотонность, упражнения Оракула были куда как увлекательны. Правда, полезных видений как-то не случалось... и вообще то, что я видел - пока что истолкованию не поддавалось. Никакому. Ну, вот к чему может относиться видение, подозрительно напоминающее "Конец Евангелиона"? Или Гарри Поттер, формирующий серо1, которое снесло сразу с десяток странного облика тварей? Но все равно наблюдать это было интересно. И я старался выделить на эти упражнения хоть немного времени, но каждый день.
   - Хорошо, - кивнула Видящая. - Рано, конечно. но способности у тебя, похоже были и до того... - она не стала продолжать или же пояснять высказывание и перешла от так и не состоявшегося разноса к конструктиву.
   - Полагаю, моя дочь уже уведомила тебя о моих планах сделать тебя младшим князем эльфов?
   - Уведомила, - не стал отрицать я. - Но, признаться, я не очень понимаю, как это возможно. Для столь гордого народа, как Перворожденные...
   - Это возможно, - твердо прервала меня Видящая. - И первый шаг ты уже сделал: внимание Матери привлек. Причем таким образом, что можешь рассчитывать на ее поддержку и далее.
   - Боюсь, - покачал я головой, - если у меня и был некоторый кредит, то вчера он был полностью выбран. И теперь я серьезно задолжал вашей богине. Все-таки Она вытащила меня из очень больших проблем. Учитывая же, что я - служитель иного, в чем-то даже враждебного ей бога, я не думаю, что могу рассчитывать на ее благосклонность.
   - Можешь, - не согласилась со мной Релуэ. - "Не бойтесь убивающих тело, душу же не могущих погубить", - процитировала она. - Иногда у людей встречаются весьма... изящно сформулированные мысли. - Не сказав "у вас, людей..." Видящая подчеркнула, что меня к людям уже не относит. И вряд ли это было случайностью. Домутировался! Впрочем... Перемены - Повелителю перемен! - Так что, не пожалев своей души ради призрачной возможности вернуть Матери трех ее дочерей - ты серьезно усилил свои позиции, - надо будет как-нибудь потом залезть на страницу с репутациями. Возможно, в глазах "среднего эльфа" я уже не столь презренен, как был ранее?
   - Хорошо, - кивнул я. - Что же мне делать дальше?
   - Дальше? - задала риторический вопрос Видящая. - Тебе следует принять решение: будешь ли ты добиваться статуса младшего князя?
   - Буду! - твердо сказал я, оглянувшись на сжавшуюся в своем растительном кресле Иримэ. - На сам по себе статус мне, в общем-то, плевать. Но вот руки Вашей дочери я точно буду добиваться.
   - Путь сложен, и я вижу лишь малую его часть, - покачала головой Реалуэ. - И он может привести тебя к изменениям, которым ты не обрадуешься... или даже к окончательной смерти. А вот заполучить глупышку Иримэ в свою постель ты сможешь гораздо проще, - Реалуэ с некоторым осуждением покачала головой... но видно было, что серьезно она не сердится. Сложно все-таки понять эльфов... а уж эльфиек - в особенности.
   - Не имеет значения, - взмахнул я левой рукой в отрицающем жесте. - Без формальной связи может случится, что политические соображения потребуют от нее уйти к некоему "идущему рядом"... И я не хочу этого допустить.
   - Хм... - Видящая сплела пальцы в какую-то сложную мудру2. - Одни варианты отпали, другие - усилились... Любопытно. Что ж. Должна сказать, что путь будет сильно зависеть от результатов следующего шага, которых я не могу предвидеть, - Реалуэ задумалась. Я же вопросительно смотрел на нее. - Тебе следует узнать некую истину о себе... И в зависимости от этой найденной истины будет определен дальнейший Путь.
   - Истина? - переспросил я. - Такая - пойдет?
   Я покачал цепочкой с висящем на ней Лабиринтом духа.
   - Да, - кивнула Видящая. - Я имела в виду именно это.
   - Тогда, минутку...
   Использовав Командные заклинания, я отправил Чистильщиков Акрелата на второй уровень руин, а летучий отряд - на разведку заречья. И тем и другим я посоветовал быть осторожными, внимательными, не нарываться и при признаках серьезной опасности - отступать. Полагаю, поиск истины займет много времени. А вот в том, что он принесет достаточно опыта, чтобы получить сразу два уровня - я как-то сомневаюсь. Да и армии надо расти в уровнях.
   Я собрался было предложить Иримэ присоединиться к разведчикам. Но на меня так зыркнули глазами... Из серии "Лечу запор. Взглядом".
   Что ж. Теперь оставалось только активировать квест-итем...
   "Вы собираетесь войти в Лабиринт Духа. По результатам его прохождения возможны изменение расы, класса, характеристик, набора навыков, а также других важных параметров вашего аватара", - известила меня Система. - "Вы действительно желаете войти? Да/Нет"
   Выбрав ответ "Да", я провалился в жемчужно-серую, перевитую золотыми и лазурными нитями воронку. А когда снова смог видеть...
   Я стоял на асфальтовой дороге, какую мог бы видеть почти в любой стране базовой реальности. Разве что ее изношенное состояние намекало, что это - отнюдь не немецкий автобан. Густой туман глушил звуки и скрывал от моего взгляда все за пределами круга, диаметром несколько метров. Теплые пушистые хлопья срывались с земли не важно и неторопливо падали в свинцовые небеса.
   Тихий скрип привлек мое внимание, и я поднял голову. Надо мной возвышался массивный придорожный щит. Скрипел же, покачиваясь, один из светильников, который во времена оны должен был, по всей видимости, подсвечивать щит проезжающим путешественникам. Надпись на щите гласила: "Welcome to..."3. Название населенного пункта совершенно стерлось, но я почему-то ни капельки не сомневался в том, какой город приветствовал меня...
   Туман. Тишина. И полное отсутствие интерфейса... даже одет я в ту же одежду, которая была на мне перед тем, как в последний раз лечь в капсулу. Нет ни крозиуса, ни ставшего привычным Рассекающего реальность. Кажется, что-то пошло не так. По крайней мере, в Сети все описывали прохождение Лабиринта совершенно иначе. И даже эльфоорк не упоминал о таком баге, как исчезновение интерфейса. А, думаю, уж он-то о таком не забыл бы упомянуть.
   Прежде, чем отправиться вперед, на встречу прекрасным медсестричкам и ужасному Бугимену в пирамидальном шлеме, я опустился прямо в пепельную пыль и приступил к упражнениям, рекомендованным Видящей. Благо, для них-то точно никакого интерфейса не требовалось...
   - Тха арейра мортис!
   Восьмиконечная звезда, повинуясь моим жестам, вывернулась наизнанку, увлекая за собой континуум, превращенный силой Слова, Воли и Жеста в многомерный вариант бутылки Кляйна4. Человекоподобный демон в сросшейся с телом тяжелой броне был увлечен этим потоком пространства и поставлен передо мной.
   Я усмехнулся. Я смог использовать заклятье потому, что в своих видениях будущего увидел, как использую это заклятье, стараясь поотчетливее произносить слова и совершать жесты... Классическое "кольцо" - следствие без причины, отрицание одного из основных законов логики - закона причинности. И при этом кто-то еще рассчитывает, что для магии могут соблюдаться законы сохранения чего бы то ни было, выражение однородности пространства-времени, заведомо неоднородных даже в отсутствие магии?
   Я присмотрелся к призванному... А ведь зря я так про это заклятье. "Изменчивость" - оказалась вещью очень интересной. В отсутствие интерфейса я не мог этого прочитать, но из будущего я вынес знание о том, что вероятность летальной мутации для данного существа - в два раза ниже, чем для того, кто не обладает этим навыком. Что ж. Этим стоит воспользоваться.
   - Ремита эремара каро!
   Окно интерфейса с выбором мутаций так и не появилось, но слова, будто высеченные ударами огненного копья за пределами реальности, горели перед моим внутренним взором. И я выбрал.
   "Огненный взор" - тот, кто смотрит в полыхающие огнем Удуна глаза демона - получает 5 единиц урона огнем в секунду. Немного, но неприятно... для огребающего. Тем более, что многие бойцы не могут отказаться от привычки доказывать собственную крутость, глядя противнику прямо в глаза.
   "Частичная нематериальность" - 15% снижения всего физического урона.
   "Регенерация 2" - восстановление хп где-то на уровне виверны. Полагаю, что заклятья Жизни я не вспомни в неслучившемся еще будущем. Только Хаос, только хардкор. Так что пусть уж лучше подлечивается.
   "Удар Рока" - любое оружие в руках у заклятого наносит дополнительный урон Хаосом. Этот дополнительный урон игнорирует броню. Без "Изменчивости" одного этого пункта хватило бы, чтобы в 3-х случая из 5 обеспечить летальный исход эксперимента. А огнеглазый - ничего. Выдержал.
   "Пройдена первая пелена" - шелестящий шепот многих голосов в моем сознании, заставил было меня вздрогнуть, но потом, осознав суть произносимого, я успокоился. - "Открыта первая истина"
   В качестве этой "первой истины" всплыло осознание того, как без интерфейса запустить Стрелу Хаоса. Что ж. Связка танк+дд - это, конечно, слабее, чем танк+хил, но у меня-то танк регенерящийся. Да и данж, насколько я понял, из тех, что рассчитаны на одного. Прорвемся.
   Я отступил на шаг и внимательно осмотрел огнеглазого. Багрово-алая броня с бронзовыми вставками несла на себе знаки Скверны. Над головой в шлеме с девятью решетинами возвышались три острия. В покинутой мной реальности эта "декоративная" конструкция никак не облегчала бы жизни носителя брони, и была бы немногим более функциональна, чем многократно помянутый эпический бронелифчик. Но в нашем случае, с гибкой броней, затвердевающей только там, где этого хочет ее носитель, что невозможно даже для самых высокотехнологических материалов, подобные украшение становится вполне возможно и не слишком стесняет движение носителя брони, и не мешает ему по необходимости оглядываться назад. Меч у огнеглазого висит на поясе справа, и правый же наруч расширен, образуя некое подобие небольшого щита. Левша. Неудобный противник для большинства фехтовальщиков. В глухой броне - не видно уязвимых мест даже там, где они по логике должны бы быть. Из правой перчатки торчат вперед три острых когтя, позволяющие как нанести противнику страшный удар, так и поймать его оружие и вырвать его из руки... ил сломать. Также длинными шипами оснащены и наколенники. В общем - неприятный и опасный противник. Драться с таким в ближнем бою мне почему-то неохота.
   Закончив с осмотром танка, я решил поэкспериментировать со Стрелой Хаоса. Первым делом выяснилось, что, как и в той части игры, которую я решил для себя обозначать как "поверхность" или "верхний слой", я бросаю сразу по две стрелы. То есть, несмотря на исчезновение интерфейса, игровые достижение все еще действуют. А вот второе открытие оказалось несколько неожиданным, хотя, не скрою, приятным. Оказалось, что я не обязан направлять стрелу сразу же, как закончил произносить слова. Тусклые синие огоньки повисали у кончиков указательного и среднего пальцев правой руки и ожидали, пока я отправлю их в полет. Там, наверху, это не будет таким уж большим подспорьем. Все равно колдовать через интерфейс - быстрее и удобнее. Но вот здесь возможность запасти заклинание и потом активировать его почти мгновенно - может оказаться ключевым, решающим преимуществом.
   - Теперь бы еще монтировку найти... Красную, - пошутил я, главным образом для самого себя.
   - Почему красную? - заинтересовался огнеглазый, от которого я, признаться, вообще не ожидал такого продвинутого скилла, как способность к членораздельной речи.
   - Потому что гладиолус, - спокойно ответил я.
   - Вы говорите как настоящий повелитель Хаоса, - одобрил мой дешевый выпендреж огнеглазый.
   - Идем, - кивнул я в сторону, где предполагал наличие города, и мы пошли.
   Серый туман окружал нас со всех сторон. Из этого тумана время от времени выплывали дома, заборы, пожарные гидранты и дорожные знаки, чтобы тут же снова скрыться в серой мгле. Странный пепельный дождь продолжал идти снизу вверх.
   - Странно место, хозяин, - тяжелым, низким голосом произнес огнеглазый. - Вы здесь сильно ослаблены. Я чувствую, что вы можете быть намного сильнее...
   - Это не испытание силы, - покачал головой я. - По крайней мере - не для меня. Идем.
   Тихий звон на краю сознания намекнул, что неприятности приближаются к нам. И я решил попробовать выполнить упражнения Видящей, не отрываясь от ходьбы. Звон стал отчетливее, и теперь он совершенно очевидно доносился откуда-то сзади-слева. Я прибавил шаг, и обогнал огнеглазого, так что он оказался между мной и тем, что приближалось.
   - Готов, - произнес я, концентрируясь на каплях синего огня на возле пальцев правой руки.
   Это не было вопросом, но огнеглазый кивнул. Я не оборачивался и не мог видеть его, но знал, что он именно кивнул, соглашаясь со мной. Негромкий назойливый звон приближался. Шаг. Еще шаг. Вот сейчас!
   Огнеглазый резко развернулся через левое плечо и взмахнул мечом. Вотще. Тварь, преследовавшая нас, взлетела выше, пропуская клинок под собой. В воздухе она висела в таком положении, что крылья не могли бы дать ей никакой подъемной силы. То есть - летает она не крыльями, а магией. Общий облик твари заставил меня всуе помянуть катарта - порождение Хаоса Неделимого. Но катарт, хоть и бескожая, но "гарпия" - птицеженщина. В облике же твари не было ничего человеческого...
   Я сделал то, за что любой танк в любой обычной ММОРПГ просто проклял бы меня: два синих огня сорвались с моей руки и ударили тварь прямо в грудь прежде, чем она смогла как-либо отреагировать. Визг раненного существа прозвучал настоящей музыкой, и оно рванулось ко мне, презрев стоящего между нами огнеглазого. Этого я, собственно, и добивался. Учтя предыдущий опыт, мой демон-хранитель ударил не мечом, а когтями правой перчатки, на которой тварь и повисла. Удар. Еще удар. Тварь хрипела и вырывалась, не в силах одолеть мощь призванного обитателя плана Хаоса. И еще два синих огня поставили точку в ее странной жизни.
   - Крепкий, - спокойно произнес огнеглазый, смахнув-таки мечом голову твари. - Но слабый и медленный. - Он подкинул на руке череп, лишившийся плоти под огненным взглядом, и отшвырнул его в сторону. - Слишком слабый.
   - Город - опаснее своих обитателей, - покачал головой я. - Даже самый сильный из них не сравнится с городом.
   - Значит, у меня не получится заполучить череп сильнейшего тут, - фыркнул огнеглазый.
   - Не факт, - криво улыбнулся я. - Далеко не факт. Может, тебе еще и представится такая возможность. Так что поэкономь штыри.
   - Поэкономлю, - согласился демон.
   Сообщений о получении опыта - не поступило. Да, если уж откровенно - никаких сообщений не поступило. Совсем. Система затаилась, как будто ее и вовсе не было. Только голоса на краю сознания тихо шелестели тихо и неразборчиво... Почти. Временами в их шелесте все-таки проявлялись обрывки слов. "Мы здесь, мы с тобой..."5
   Тишина. Туман. Серый пепел... Никаких подсказок. Никаких ориентиров. Полная свобода. Иди, куда хочешь. Хотя... Я махнул рукой огнеглазому, и мы прошли к автобусной остановке, возле которой была установлена стела с картой-схемой города. Карта была потрепанная, да и сомнительной точности, но и это - гораздо лучше, чем совсем ничего.
   - Разбей стекло, - приказал я огнеглазому, и тот немедленно повиновался. Так что карта оказалась у меня в руках. - Так... если я что-нибудь понимаю в логике тех, кто создавал это место... - машинальным движением я извлек из воздуха карандаш, и только потом сообразил, что вызвал Малое проявление Всетворящего, - ...то основные точки тут... Школа, - я отметил на схеме "Старшую школу Меддив", - госпиталь, - отметка у здания, обозначенного на схеме красным крестом, - и собор. Школа ближе всего, так что идем туда.
   - Господин, - огнеглазый ткнул рукой в сторону лежащей прямо на скамейке коробки, - что это?
   Коробка гордо несла на себе надписи "Buffalo", "God, Guns, Country" и ".45 ACP"6.
   - Интересные люди здесь жили... - пробормотал я, убедившись, что коробка нифига не пустая. - Такие вещи - и прямо на улице валяются. Интересно, пистолет к ним никто поблизости не обронил? Или нам его просто подарят?
   - Могут и подарить, - прогудел огнеглазый. - Но лучше поискать: вдруг найдем?
   - Не стоит, - покачал я головой. - Если он нужен - нам его подсунут. Рано или поздно, так или иначе.
   По дороге к школе на нас несколько раз набрасывались сородичи убиенного нами летуна. Может, они хотели отомстить за сородича, а может - просто жрать. Встать в пафосную позу и произнести классическую злодейскую речь никто из них как-то не удосужился. Возможно, это потому, что в данном городе главный злодей - именно я. А они - поборники Света. Не знаю. Может быть.
   Еще нам встретились твари, чем-то похожие на освежеванных собак. Отсутствие кожи и хлещущая во все стороны кровь ничуть не мешала им бродить по улицам, что-то искать в мусорных баках и затевать свары между собой. К нам с огнеглазым они относились так, как и положено стае собак относиться к проходящему через их территорию более сильному хищнику: старались держаться подальше. Но вот сбитых летунов - утаскивали в сторонку и с визгом и драками пожирали.
   Школа выступила из тумана внезапно. Высокое здание стояло посреди двора, огражденного невысокой каменной оградкой. Деревья, некогда украшавшие школьный двор, были мертвы, и горестно воздевали черные ветви к скрытым туманной пеленой небесам.
   Высокие двери были заперты. Возможно, стоило бы поискать подсказки или даже ключи... но мне, признаться, было лень... и неинтересно. Так что я подозвал огнеглазого, и, ткнув пальцем, приказал ему:
   - К черту дверь!
   Огнеглазый не стал с разбегу пинать ногой дверь неизвестной толщины и крепости. Вместо этого он подошел, и когтем латной перчатки выцарапал на покрытом пепельной пылью дереве древнее проклятье из трех рун. Как бы ни то же самое, как и то, каким Оскверняющий уста повредил Кристалл Тьмы7. После этого огнеглазый отступил на шаг, и трижды ударил в дверь тыльной стороной кулака. Молния сверкнула между небом и землей и дверь пала грудой обломков.
   - Прошу, господин!
   Проходя в оставшийся без двери проход, я задумался о недокументированных возможностях юнитов, заложенных в этой игре... или уже не совсем игре. Или, даже совсем не игре.
   Но о недокументированных возможностях - можно подумать и позже. А пока что - идем дальше.
   Внутри школы - пустота и "мерзость запустения". Пыль толстым слоем, серый пепел, неторопливо вылетающий в окна. Время от времени звон предчувствия предупреждал меня о приближении противников. Мелкие и слабые - они совершенно не были опасны, и огнеглазый приспособился расшвыривать их пинками, даже не поднимая меча. Лишь мелкие детали, вроде потревоженного пепла, приоткрытых дверей, царапин на серых стенах, заметных только в восприятии Оракула, вели нас от одной классной комнаты к другой. Признаться, я ожидал воя сирен и погружения окружающего мира во тьму... но этого все не происходило. Только тишина, туман, и редкие противники, скорее - развеивающие плохие предчувствия.
   Видения прошлого этого мира, толпа учеников, издевающаяся над одной из товарок, обзывая ее "ведьмой", швыряющие в нее книги, прячущие ее тетради... Поддерживая состояние транса, я наблюдал эти картины одну за другой. Ожидаемо. Хотя это все равно не отменяло моего желания прорваться сквозь завесу времени и... нет, не устраивать огненный Апокалипсис, а всего лишь разбить некоторые морды до полного соответствия внешнего оформления - внутреннему содержанию. Эти хари, уверенные в том, что именно они - носители и паладины Бобра и Светы только потому, что родились в "правильной" семье, или вовремя прислонились к таким вот, "правильно рожденным" - всегда вызывали у меня приступы злобы.
   Но, между тем, меня интересовало не столько уже случившееся, то, чего я не мог изменить, сколько будущее... и истины, которые я могу найти в этом городе, облик которого принял лабиринт Духа.
   - Полагаю, - оглянулся я на огнеглазого, заходя в школьную библиотеку, - что нам надо как-то пробиться на темную сторону.
   - Вы уверены? - переспросил он.
   - Уверен, - ответил я, показывая на промежуток между серыми, истлевшими томами. - Здесь есть еще одна книга, но ее нет, потому что она - там.
   Огнеглазый молча кивнул, и уселся прямо на парту, даже не отряхнув пепел. Оставалось ждать.
   Реальность сменилась внезапно. Не было ни сирен, ни колоколов, ни даже вороньего грая. Не осыпалась сгнившая обивка стен. Просто было одно - стало другое. Окровавленные стены, металлические решетки... и надпись кровью на стене: "Чудовище близко".
   Я кивнул, соглашаясь с написавшим это. Чудовище - действительно близко. Можно сказать - уже здесь.
   - А-а-а!!! Монстр!!! - заорала девушка лет двадцати, одетая по моде конца двадцатого.
   - Ага, - кивнул я ей, наблюдая мельтешения отражений неслучившегося в зеркалах десяти тысяч будущих. - Знаешь, - я сделал знак огнеглазому оставаться на месте, а сам опустился перед ней на корточки, - твое будущее достаточно интересно, чтобы я счел возможным в него вмешаться.
   - Ты... - девушка запнулась. - Ты спасешь меня от Тьмы? От... от Лёссы?
   - Услуга за услугу, - ответил я ей, и дождался кивка.
   Сейчас я знал, что надо делать, потому что в будущем я уже сделал это. Слова, жесты и воля на миг раздвинули завесу Тьмы, и девушка выскользнула из темного мира в мир тумана. Я задернул занавес и вернулся к шкафам с книгами.
   Пробел между книгами, существовавший в тумане, во Тьме действительно был заполнен. Простой кожаный переплет, лишенный каких бы то ни было мистических знаков, скрывал под собой сброшюрованные листы обычной бумаги, на которой темно-синими чернилами был нанесен рукописный текст.
   - Testamentum veritas,- прочитал я заглавие. - "Продвижение истины" - преднамеренно неверно перевел я. Помнится, прошлая попытка перевода этого текста не привела ни к чему хорошему для переводивших. Так что с переводом и прочтением текста я, пожалуй, повременю.
   Извлеченное из Хаоса малое проявление Всетворящего в виде цепи захлестнуло переплет, а другим концом крепко зацепилось за мой пояс.
   - Идем, - бросил я огнеглазому. - Нас ждут.
   Тот молча поднялся, выражая готовность двигаться со мной. И мы пошли, выбирая среди открывшихся мне Путей одни и отрицая другие. Нам встречались разные монстры, погибавшие под клинком огнеглазого. Он убивал холодно и спокойно, не позволяя тварям приблизится ко мне. Так что даже синие огни Стрел Хаоса так ни разу и не покинули моей руки. Темное отражение школы напоминало чем-то лабиринт для крысы, популярное развлечение зоопсихологов. Так что, не веди нас провидение будущего, мы могли бы долго блукать в потемках.
   Путь привел нас в темную комнату. Только зрение Хаоса позволило мне различить в сплошной тьме девчонку, скорчившуюся в дальнем углу и несколько рядов неподвижно замерших тварей.
   - Кажется, мы уже не в школе, - проворчал я про себя. - Это больше похоже на госпиталь, - а потом я отступил за спину огнеглазому и извлек из небытия фонарик, которым и посветил вперед, вызывая на свою голову гнев медсестер, захваченных агонией невинной жертвы. - Убивай всех, кто нападает, - бросил я огнеглазому.
   Резня продолжалась довольно долго. Облегчало ситуацию то, что огнеглазый стоял в узком проходе, и обойти его было невозможно. А твари не обращали на него внимания, отрабатывая вброшенную в их куцое сознание программы: "убить того, кто несет источник света". Так что рано или поздно, но медсестры должны были закончится - и они закончились.
   - Так, - поднялась из дальнего угла невысокая, стройная, умеренно фигуристая девушка с темной косой до пояса. - Кто-нибудь может объяснить мне: что за гребанный Сайлент Хилл тут творится?
   Я присмотрелся к девушке повнимательнее. Судя по тому, как старательно убраны или изменены имена и названия - маловероятно, чтобы местные знали такое название, как "Сайлент Хилл".
   - Игрок? - спросил я.
   Девушка посмотрела на меня, кивнула, и спросила:
   - Ты тоже?
   - Да, - кивнул я. - "Лабиринт духа"?
   - Он самый, - девушка вздохнула, и, судя по всему, проглотила несколько выражений, которые девушке не то что произносить, но и знать-то не полагается. - Только что-то пошло не так. Квест явно баговый. У меня весь интерфейс пропал куда-то. И системные сообщения не проходят. И администрация не отзывается...
   - У меня тоже, - пожал плечами я. - Но, кажется, это так и задумано.
   - Нет интерфейса? - удивилась девушка. - Тогда как ты ухитрился притащить сюда этого ХСМ8?
   - Слово, жест и Воля, - пожал плечами я. - И тогда все срабатывает, - я запустил сдвоенную Стрелу Хаоса в стену и тут же создал новую. - Вот как-то так.
   - Подожди-ка... - девушка ошеломленно посмотрела на меня. - Можешь показать, как ты призвал своего танка?
   Я пожал плечами, и сложил все нужные жесты и произнес слова. Разумеется, заклятье не сработало: в каждый момент возможно поддержание только одного призванного.
   - ...и, разумеется, следует желать появления того, кого зовешь, - дополнил я демонстрацию.
   Девушка попыталась повторить за мной... и у нее ничего не получилось.
   - Не понимаю... - вздохнула она.
   - А у тебя там, наверху, есть в Книге заклятье "Призыв огнеглазого"? - поинтересовался я.
   - Нет, - покачала она головой. - Думаешь, потому и не срабатывает?
   - Давай попробуем другое. Стрела Хаоса у тебя есть? - уж это-то заклятье миновало очень и очень немногих неудачников. Да и те старались прикупить нужный свиток. Все-таки для первого круга Стрела - одно из самых полезных заклинаний.
   - Есть, - кивнула девушка.
   - Тогда делай так...
   Объяснение продлилось недолго, и вскоре три синих огонька ударили в стену рядом с тем местом, куда сбрасывал Стрелу я. Похоже, она в игре развила это заклятье до более высокого уровня... а заодно это говорило и о том, что гильдия магов в ее владениях более высокого уровня, чем у меня.
   - Кстати, а как тебя называть? - поинтересовался я.
   - Ле... - начала было девушка, но тут же поправилась: - Огневка. А ты?
   - Кайларн, - как и Огневка, я представился именем игрового аватара.
   Как выяснилось из дальнейшего разговора, Огневка выбрала для себя аватар суккубы и демонический замок. Но в Лабиринте духа оказалась, как, собственно, и я, не в своем аватаре, а в том виде, в котором ложилась в капсулу, что ее несколько даже обижало. Все-таки несколько часов работы в 3D-редакторе просто так со счетов не сбросишь, и девушке хотелось покрасоваться в столь старательно создаваемой внешности, а тут...
   Также на ее развитие оказал существенное влияние расовый выбор. Так что большее внимание Огневка уделяла не способам уничтожения противника, или защиты своих войск, а контролю сознания, дабы защититься от собственных подданных, которых так и тянуло обозвать "скверноподданными", поскольку начиная с некоего ранга, почти каждый из них спал и видел на троне именно себя, а не какую-то там "неумирающую". Спасало девушку в основном то, что худшим кошмаром в своих снах ее юниты видели не "сохранение статус кво", а "возвышение равного". А большинство из тех, кто не мог даже присматриваться к трону, приглядывались к месту на ранг-два выше. Так что стучал каждый второй на каждого первого и обратно. И если для меня самым используемым заклятьем был "вызов смотрящего", то для Огневки таковым стало "Чувство лжи", которое она использовала практически непрерывно. Ну и "Массовое повеление", заклятие Разума четвертого круга, которое единственное было способно сподвигнуть толпу бесов к хоть какому-нибудь подобию осмысленной деятельности. В общем, направление развития было понятно, но оно же привело к ограничению единственно доступной нам сейчас школы Хаоса. Хотя, в любом случае, как дд она меня превосходит: все-таки тройная стрела - это сильнее, чем двойная. Да и Сила магии у нее, как я подозреваю, выше моей.
   По дороге наверх, огневка веселила меня историями про бесов, раз за разом убеждая меня в правильности принятого решения спрятать жезл Разлома реальности подальше и никогда его не касаться. По меньшей мере, с вражескими бесами можно общаться при помощи АоЕ заклинаний.
   - ...а тут еще Динамит додумался: взял себе замок волшебника! Эльфиек ему, видите ли, захотелось. Причем и темных, и светлых! Вот и занесло его в Нускуам Фундаментиблус...
   - Куда-куда? - уточнил я. Ник товарища Огневки меня несколько... заинтересовал. Да и общение со светлыми и темными эльфами сразу...
   - В... - Огневка задумалась, слегка порозовев, - ...ну... назовем это "глубоким тылом мироздания". От любого из нас - недели пути.
   - А ему орки с юга, случайно, не досаждают? - поинтересовался я.
   - Досаждают, - кивнула Огневка. - Ой! А откуда ты знаешь?
   - Оттуда, - вздохнул я. - В этом самом "Нускуам Фундаментиблус" некий "волшебник д'Ин Амит" - один из моих ближайших соседей. А между нами - земли Каганата, и некий игрок-орк, "отличающийся умом и сообразительностью". Я волшебнику уже и сообщение через Торговую гильдию отправил, с предложением союза против этого самого орка.
   - Так это же хорошо! - радостно улыбнулась демоница. - Вдвоем вы его точно запинаете! А уж от гномов-неписей он отобьется! Я своих порадую, и Феде скажу... ну, то есть, когда мы отсюда выберемся.
   - Выберемся, - кивнул я, просматривая очередной набор воспоминаний о будущем. Вариантов "не выберемся" среди них не было. Но вот выйти можно было очень по-разному и с очень разным набором плюшек. И как раз сейчас стоило сделать паузу. Иначе мы не окажемся там, где надо тогда, когда нужно. - Присаживайся, - очередным малым проявлением Всетворящего я смел пыль и пепел с ближайшего подоконника, и указал на это место Огневке, а сам уселся рядом.
   - Ага, - согласилась Огневка и плюхнулась ко мне на колени.
   - Думаешь, сейчас подходящее время и место? - удивился я, но девушку обнял.
   - Я же суккуба, - улыбнулась Огневка, прижимаясь ко мне, - пусть и запертая сейчас в человеческом облике.
   Я покачал головой. В принципе, по сравнению с моей верой в Изменяющего пути, принесшей в мир Лендлордов нового бога, подобное восприятие себя и своего аватара едва тянуло на безобидную странность.
   - Иримэ будет недовольна, - вздохнул я, целуя мягкие губки суккубы, "запертой в человеческом облике".
   - Иримэ? - заинтересовалась Огневка, с некоторым трудом отрываясь от приятного занятия. - Это твоя любовница-непись?
   - Нет, - покачал головой я, смещая руки с талии Огневки несколько выше, к приятным верхним округлостям, стараясь не обращать внимания на то, что огнеглазый заинтересованно наблюдает за нами. - Мою любовницу-непись зовут Глаша. А Иримэ - это непись-возлюбленная. Она эльфийка.
   - Оу! - округлила глаза Огневка. - Кажется, вы с Федей - духовные близнецы. Он тоже к эльфийкам... неравнодушен. Но мы этой Иримэ просто ничего не скажем, ладно?
   - Скрыть что-то от эльдарской Видящей? - в ответ округлил глаза я. - Поглядел бы я, как это возможно.
   - Оу! - повторила Огневка. - Ты крутишь с Видящей? Федя-то как раз плакался, что ему Видящие не дают...
   - Так и мне не дает, - улыбнулся я. - У нас с ней, как бы это сказать... "конфетно-букетный период".
   - И при этом у тебя есть эта самая "Глаша"? Мужик!!! - радостно взвизгнула Огневка. - И как к ней относится Иримэ?
   - Как к неизбежному злу, - вздохнул я.
   - Я же - демон, - улыбнулась Огневка. - Давай и меня припишем ко злу. Неизбежному.
   - Скорее - пустим по статье "поиск союзников", - ответил я. - Ты же не откажешься помочь эльфам против Империи Света?
   - Против Империи? - задумалась Огневка. - Знаешь, в таком конфликте мне все равно, на чьей стороне выступать. А лучше - вообще отсидеться в стороне. Пусть мочат друг друга.
   - Угу, - буркнул я. - Раз тебе "все равно", значит, на твое решение можно повлиять, не так ли?
   - Это смотря кто влиять будет. И как... - Огневка выгнулась, когда одной рукой я погладил ее по спине, а другую запустил за пазуху. - ...может, и получится...
   - Тревога! - взревел огнеглазый, поворачиваясь в сторону двери и поднимая меч по направлению к неведомой опасности.
   - Ну вы, блин, даете, - проворчала, появляясь из-за массивной фигуры огнеглазого, девочка-подросток лет так пятнадцати на вид, раскрашенная под "эмо". - Монстры вокруг, демоны, чудовища... А они трахаться собрались!
   - Ага, - кивнул я. - Монстры вокруг. Например - мы. Вот и сидим, ждем, пока Высшие силы изволят сообщить нам: кого именно следует резать. А то несчастных медсестер выносить уже скучно. А про всяких там летунов и собачек - уже и вовсе речь молчит.
   - Понятно, - вздохнула девочка. - Любите вы, Неумирающие, всякие задание от Высших сил... особенно - если с большой буквы.
   - Конечно, любим, - согласился я. - Мы от этого становимся сильнее.
   - Сильнее... - девочка приставила указательный палец к раскрашенным черной помадой губам. - Пожалуй, ты прав. Слабоваты вы сейчас, чтобы выполнить мое задание... Тогда... Тогда вот вам поручение. Идите вниз, - она ткнула пальцем в потолок. - Найдите слепого безумца и он увидит вас в истинном свете. И... да... - теперь ее голос звучал так, как будто его запись несколько раз наложили на саму себя с небольшим сдвигом во времени. Эффект получился несколько жуткий. - Постарайтесь выжить, что ли... Если вас выбросит из города - это будет не весело.
   Ключ с биркой и диск, испещренный хитрой резьбой, звякнули, упав нам под ноги
   - Постараемся, Лёсса, - кивнул я. - Вылететь прямо сейчас - это действительно будет... не весело.
   Главный кошмар этого города кивнула, распалась тысячами частиц черного пепла, и исчезла.
   - И ты действительно пойдешь, куда послали? - поинтересовалась Огневка, поднимая брошенное. - "Си-21"... - прочитала она надпись на бирке. Надпись на диске дешифровке не поддавалась.
   - Обязательно, - ответил я, двигаясь к двери. - Надо же выяснить, как я выгляжу "в истинном свете". Да и ты, думаю, не получаешь удовольствия от того, что "заперта в человеческом теле".
   - Ой, и в самом деле, что это я? - всплеснула руками суккуба. - Тогда идем, идем быстрее!
   Путь вниз по лестнице, ведущей вверх, был легок и приятен... в мечтах. Те, кто создавали данную локацию, наверное, хотели, чтобы идущему было страшно... но добились они только того, что мне лично становилось противно. Туман в серой части мира создавал куда более давящее впечатление. Мобы же и вовсе воспринимались на уровне механических кукол для отработки ударов огнеглазого. На узкой лестнице, лишенные маневра, они просто подставлялись один за другим и гибли безо всяких шансов хотя бы затормозить наше продвижение. Хотя, должен сказать, если бы мне не пришла в голову идея купить тот свиток с призывом третьего круга - все было бы гораздо тяжелее. Стайке орнисов было бы здесь гораздо менее удобно.
   - Стой, - подняла руку Огневка, когда мы с огнеглазым уже собирались двигаться дальше вниз. - Это ярус "С", - показала она на практически разрушенную табличку над дверью, ведущей с лестницы на этаж.
   Мы двинулись по коридору, отсчитывая палаты.
   - Вот двадцать первая, - кивнула Огневка. - Входим?
   - А иначе - зачем мы вообще сюда приперлись? - спросил я.
   И мы вошли.
   Слепой безумец, обещанный Лёссой, был действительно слеп. Его прозрачно-светлые глаза смотрели прямо сквозь нас, не мигая даже когда луч фонаря, вызванного из Хаоса, падал прямо на них. Когда он двигался, цепи, которыми слепец был прикован к стене, противно звенели.
   - Новенькие? - спросил нас слепец. - Вы ведь новенькие в этом кошмаре? Я не узнаю стука ваших сердец...
   - Да, мы здесь новенькие, и хотим найти здесь истину, - ответил я, делая знак огнеглазому выдвинуться вперед, что тот и проделал, грохоча бронированными сапогами. Как ни странно, но слепец даже не дернулся на его продвижение.
   - Тогда найдите и принесите мне половину 314-й печати9, - прохрипел слепец, - и с ней я смогу увидеть все в свете истины!
   - Огневка? - протянул я руку, в которую девушка немедленно вложила переданный Лёссой диск.
   Получив половину печати, слепец с размаху вогнал ее себе в грудь, соединяя принесенную нами половину с той, что уже была зашита в его теле. И взгляд его глаз, с которых исчезли бельма, уперся в Огневку.
   - Ты правильно выбрала... - последнее слово он постарался произнести невнятно, что то, что оно начиналось на "ш", а заканчивалось на "а" - расслышать удалось. Впрочем, Огневку это не оскорбило. Ей вообще не было дела до всяких там проходных минибоссов. Она старательно превращалась, обретая тщательно отрисованный облик. И должен сказать, впечатление она произвела. И само тело, и наряд, оставляющий ровно столько простора для воображения, сколько нужно - все это создавало серьезные проблемы для самоконтроля. А в последний момент, когда превращение уже заканчивалось, и Огневка расправила черно-серебряные крылья, вокруг нее полыхнуло самое настоящее пламя, мгновенно испепелившее кучку какого-то хлама у нее под ногами.
   - Ой! - вскрикнула девушка, отскакивая в сторону. - Кайларн, ты не обжегся?
   Я только молча покачал головой из стороны в сторону. К счастью, Огневка превращалась достаточно далеко от меня. И достаточно быстро сумела взять свою, судя по всему, новообретенную, способность под контроль.
   - А теперь ты... - прозревший слепец перевел свой взгляд на меня. - Твой выбор еще не определен. И выбирать придется сейчас. Путь демона, служителя Инферно, даст тебе школу Стихий и свет твой сменится Тьмой. Путь Нерожденной твари, изменчивой и непостоянной, вечно жаждущей крови живых - усилит твой Хаос. Путь лорда Фейри, в броне из собственной силы и плаще из пролитой крови - даст только плащ и броню, что всегда будут с тобой. Выбирай!
   - Ты описал плюсы Путей. А чем придется за них платить? - спросил я.
   Слепца скрючило. Отвечать он явно не хотел... но пришлось. Сияние соединенной Печати заставляло его говорить.
   - Демон служит Инферно и Архидемону. "Свободные" князья Ада - его вечные пленники. Нерожденная тварь жаждет смертей, крови, мук и страданий. Лорд Фейри искажает реальность вокруг себя одним своим присутствием. К тому же "Фейри может замаскироваться под человека, но не может замаскироваться полностью". Выбирай!
   Голос бывшего слепца грохотал, сотрясая палату.
   - Выбор очевиден, - улыбнулся я. - Я уже выбрал своего бога, и не собираюсь отрекаться от Изменяющего пути. Кровь и страдания я могу нести и сам, без посторонней помощи. А лордам Фейри меня уже как-то называли.
   Палата исчезла, поскольку поле зрения оказалось закрыто уже знакомым окном выбора мутаций. В нижней строке шло пояснение, что человечность лорда Фейри не должна быть выше 70%. Сейчас, пока Зрение Хаоса и Нематериальность - неактивны, у меня было 85%...
   Я стал перебирать варианты. Это отняло у меня какое-то время, поскольку вариантов было много, и были среди них очень и очень вкусные. Но в итоге я остановился на выборе "Скачок", дающем одноименный активный навык, случайное, а с развитием навыка - и контролируемое мгновенное перемещение внутри искаженного пространства. Требуемые 15% человечности - улетают в один шаг, а вероятность летальной мутации остается в пределах приемлемых 5%. Я нажал "Принять", и окно интерфейса снова исчезло, будто его и не бывало. Зато бывший слепец - вновь проявился, и не сказать, чтобы это зрелище меня радовало.
   - Глупцы! - проревел он, превращаясь в чудовище. - Думали, я не пойму, кто мог дать вам половину Печати? Я не могу убить Неумирающих, но смерть выбросит вас из нашего мира! Я, верховный магистр ордена Ватраэля - уничтожу вас, и исторгну из Трех миров!
  
  
   1 Серо - излюбленное оружие пустых в аниме и манге "Блич"
   2 Мудра - (санскр. mudr? "печать, знак"), в индуизме и буддизме -- символическое, ритуальное расположение кистей рук, ритуальный язык жестов.
   3 Welcome to (англ.) - "Добро пожаловать в..."
   4 Бутылка Кляйна - в топологии одна из разновидностей односторонних поверхностей, т.е. поверхностей, в любую точку которой можно попасть, не пересекая ее границы.
   5 "Мы здесь, мы с тобой, мы в твоей голове" - HMKids "Chaos Temptation"
   6 .45 ACP - патроны калибра 11,43х23 мм. Применяются в Colt M1911 - популярном оружии полиции США
   7 Оскверняющий уста - см. Артемьев, серия "Это Хаос, детка!"
   8 ХСМ - Chaos SpaceMariner (космодесантник Хаоса).
   9 314 - числовое значение имени ангела Метатрона.
  
   Глава 4. Жажда зла
   Блинк, он же Скачок, перенес меня не пойми куда, лишь бы подальше от мерзости, в которую начал превращаться слепец. Так что кулак, прямо на лету превращавшийся в щупальце с каким-то пилообразным костяным наконечником, прошел мимо. А вот цепь, ранее удерживающая эту конечность - нет. Так что от удара в спину я с размаху влетел носом в какую-то и без того окровавленную железяку. Боль ослепила и ошеломила меня, так что уйти от второго удара - не получилось. Все-таки, есть в боевом предвидении, как и в предвидении вообще, теневая сторона: это когда знаешь, откуда придет удар, и ничего не можешь сделать, чтобы его отразить. Просто не хватает скорости, силы, ловкости... и во всех зеркалах, отражающих вероятное будущее - удар проходит...
   Однако, кинувшийся в бой огнеглазый оттащил противника от меня, и, как и положено хорошему танку, развернул ко мне спиной. Тяжелый меч демона Хаоса раз за разом врезался в мерзкую плоть, разрубал мышцы, крушил кости... но тварь как будто не замечала этого, раз за разом восстанавливаясь и вновь бросаясь в атаку. Синие же огоньки Стрел Хаоса бывший слепец, Великий магистр ордена Ватраэля - и вовсе игнорировал. А вот ответные удары цепей и щупалец оставляли отчетливые зарубки на доспехе огнеглазого и заставляли Огневку отбегать подальше. Без интерфейса я не мог сказать, насколько эти удары опасны, но видно было, что бой складывается далеко не в нашу пользу.
   Расслабиться, чтобы погрузиться в поток видений неслучившегося, было нелегко, но я все-таки справился. И вот, старательно копируя увиденное в одном из побочных вариантов, я постарался превратить его в основной.
   - Т'ха селин сатикум!
   Молния Хаоса врезалась в плоть мерзости, не столько нанося урон, сколько сбивая с него защиту от магии. И следом за ней ударили Стрелы. На этот раз эффект получился, какой надо: бывший слепец взревел, и попытался обойти огнеглазого, чтобы добраться до Огневки, но напоролся на когти перчатки правой руки, получил удар мечом...
   Тварь слабела. Ее раны закрывались медленнее, а новые появлялись все быстрее. Только сейчас я обратил внимание, что с возвращением обличья суккубы, у огневки на поясе возник свернутый кольцом боевой бич - традиционное оружие этих демонесс. Однако, сама Огневка, похоже, этого не заметила. Это навело меня на мысль о том, нет ли и у меня чего-то, чего я не замечаю... Я хлопнул рукой по поясу... и без особого удивления обнаружил, что на нем висят Сокрушитель принципов и Рассекающий реальность. Насколько я помню, именно они в моей коллекции артефактов несли отметку "нельзя продать/потерять". Что ж... Взмах крозиуса отправил в бывшего Великого магистра очередную Молнию Хаоса. И следующий удар Огневки, очередные три Стрелы - практически оторвали правое верхнее щупальце твари, и оно бессильно повисло.
   Отвратительный облик твари, огребшей нехило урона, стал еще противнее... Так что желание закончить этот бой у меня только росло. Очередная Молния, удар Стрелами, а потом - снова и снова разрубающий мерзкую, колышущуюся плоть меч, оставляющий после себя страшные ожоги Хаосом... и снова, и еще раз, и опять.
   Но тут я увидел, что огневка собирается допустить ошибку.
   - Стой! - крикнул я девушке, решившей подойти поближе, чтобы нанести удар бичом, наличие которого она осознала, судя по всему, по аналогии... Но было поздно. "Перерубленное", "безвольно повисшее" щупальце стремительно регенерировало и выстрелило вперед, пробив грудь Огневки и отшвырнув девушку к стене. Видимо, все свои способности к регенерации тварь пустила именно на восстановление этого щупальца, надеясь подловить кого-то из нас... и подловила.
   Однако, этот успех дорого обошелся бывшему Верховному магистру. Очередная Молния Хаоса, за которой последовали два залпа Стрелами, вместе с градом ударов от огнеглазого, к тому же, наконец-то сумевшего поймать взгляд прозревшего слепца, и обжигающего его своим огненным взглядом, все-таки исчерпали его запас здоровья.
   Вместо того, чтобы броситься за лутом, я подошел к Огневе. Ее дела были плохи: судя по всему, наряду с тяжелой раной, удар бывшего слепца нанес ей какие-то дебаффы или занес в рану яд. По крайней мере, в неясных отражениях будущего было множество вариантов того, как она вылетает из либиринта Духа, довольствуясь Огненным щитом в качестве минимального трофея, и очень мало возможностей продолжаться приключение.
   К счастью, вероятность такого вот благоприятного исхода во многом зависела от меня. И я начал Рассекающим реальность на покрывающей железные стенки крови выцарапывать Знаки Пути. Конечно, есть у меня смутное подозрение, что кровь эта - "для антуражу", и не было ни одного живого существа, которое реально рассталось бы со "влагой жизни", чтобы обеспечить эти залитые красным стены... Но все-таки это кровь, и, следовательно, она подходит...
   Закончив с наскальной живописью, я погрузился в транс. Потоки времени и связь событий, подернутая ярким флером случайности, открылись передо мной. Я же стал ветром, что отклонял потоки неслучившегося от гибельных порогов. Очень мешало то, что я мог увидеть и осознать лишь небольшую часть взаимосвязей, образующих сущее. Тем более, что моя воля напрямую, без более материальных посредников, стала причиной, определяющей будущее, что еще более запутывало и размывало картину. И я изо всех сил боролся, стараясь сохранить в фокусе своего несовершенного зрения желаемую картину.
   При этом я наряду с обычным для Пророка изменением потока событий делал еще что-то, что проходило, не задевая моего воспарившего над миром сознания. Полностью осознать происходящее - было за пределами возможностей моего разума. Я лишь понимал, что действиями в реальности я создаю новые и новые потоки событий, а, направляя течение варпа - изменяю вероятности различных результатов моей деятельности.
   Когда же я всплыл из транса, Огневка все еще сидела, привалившись к стене, но на ее лице не было уже мертвенной восковой бледности, а из раны - не выплескивалась толчками темная кровь. Хотя сама рана еще и выглядела... страшновато, но постепенно она затягивалась.
   - Тот еще номер, - выдохнул я, усаживаясь рядом с Огневкой. - Не для ежедневого повторения.
   - После такого, - выдохнул огнеглазый, опускаясь на колено, - вы можете позволить себе нашить голову ворона1. По крайней мере, на нижние уровни вы вытяните.
   - Привет! Ой, а где это я? - раздался тонкий детский голосок.
   Мрак темного мира оказался разорван многоцветным мерцанием. Небольшая птичка, вместо перьев одетая в изменчивые многоцветные язычки пламени, повисла посреди бывшей палаты бывшего узника.
   - Ой, кто это? - вздрогнула Огневка. Сил, чтобы подняться, ей еще не хватало, но вот руку протянуть она сумела.
   - Не надо, - отлетела в сторону птичка. - Обожжешься. Сейчас я... - огнеперья мигнули, и поменяли цвет. Сейчас все они стали молочно-желтыми, - вот теперь я холодная!
   Птичка опустилась в протянутую руку суккубы.
   - Она и вправду холодная, - улыбнулась девушка. - А еще легкая и пушистая... ты кто, птичка?
   - Это твоя тезка, - чуть не рассмеялся я, вспомнив любимую книгу детства. - Огневка.
   - Ой, - пискнула маленькая огневка. - Тебя правда так зовут? А почему?
   - Отлети в сторону, - попросила Огневка-старшая. - Теперь уже я не хочу тебя обжечь.
   - Это не так-то просто, - гордо ответила птичка, но просьбу все-таки выполнила.
   Суккуба окуталась огненной аурой Красного щита Огня
   - Как... красиво!!! - пискнула ошеломленная огневка.
   - Красиво, - согласился я.
   Клубы и языки пламени, составлявшие Красный щит, скорее подчеркивали красоту суккубы, чем скрывали что бы то ни было.
   Однако, любование красотами окружающей природы, увы, не входило в список первоочередных дел. В отличие от поиска красоты иными, не столь приятными, путями. И взгляд Феникса, ищущего совершенство, пронзил пространство и время в свете колдовских знаков.

***

   Леон Улф, скромный генеральный директор одной из небольших фирм, которым много было в провинциальном городке Соединенных Штатов Америки, буквально стоявшем на угольном пласте, потянулся, откидываясь в своем кресле. Правда, стоило заметить, что Храбрый Лев происходил из одной из семей, основавших данный городок, что делало его несколько более равным, чем большинство остальных обитатели городка. Так что дела у его фирмы шли более чем неплохо, и Леону не было нужды лично надрываться, организуя благополучие семейного дела: для этого у него были наемные работники. А вот хобби Леона требовало личного участия, и не терпело отлынивания и работы спустя рукава. Поиск Силы и Истины - отнимал большую часть как личного, так и рабочего времени Леона Ульфа.
   Вот и сегодня, отодвинув в сторону скучные бумаги, в которых ничуть не хуже самого директора разберутся нанятые семьей адвокат и бухгалтер, Леон достал из сейфа сверток с очередной покупкой, совершенной за счет компании в рамках "благотворительной поддержки научных исследований в гуманитарных областях". Не то, чтобы налоговые послабления конкретно с этой программы были так уж велики... но они были, и это позволяло Леону пробивать продолжение программы на семейном совете. Не то, чтобы совет так уж придирался... но все-таки некоторые идеи младшего поколения старшие рубили на корню, как "не имеющие деловой ценности". Однако, Леону до сих пор удавалось пробивать финансирование своего увлечения за счет компании, подбирая основания, принимаемые старшими как "приемлемые".
   Дрожащими руками Леон разъял пенополиуретановую форму, в которую для сохранности упаковали находку археологи, и воззрился на бронзовую поверхность, на которой был вырезан священный символ в виде трех колец и трех стрел, исходящих из одной точки.
   - Да, все так и есть, - прошептал Леон. - Свитки, найденные при раскопках под Иннсмаутом, точно описывают Печать. Это она...
   Положив печать на оформленную "под камень" крышку стола, Леон взял канцелярский нож и распахал им собственную руку. Данное действие не только обеспечило доступ к необходимой для дальнейшего ритуала крови, но и причиняло сильную боль, что, собственно, и было основным его смыслом.
   Алая влага жизни заполнила прорезанные в металле канавки, и священный символ вспыхнул темно-зеленым пламенем.
   Преодолевая боль, Леон продолжил поливать талисман кровью, бормоча цитаты из арабской книги "Аль-Азиф", непонятной самим арабам. Он верил, что произнося это - взывает к древним и могущественным Силам. Он Верил - и Силы услышали его.
   Боль отступила. То есть, она не стали ни капельки слабее, но теперь воспринималась как нечто должное. Раненной рукой Леон взял окровавленный талисман, и тот сам собой распался на две части. Знаки на внутренней части выглядели уродливо и таинственно. Сейчас Леон уже не бормотал непонятные слова, но четким, поставленным голосом произносил звуки, вливавшиеся в его сознание откуда-то извне, продолжая поливать талисман кровью.
   С последним "Ка!" Леон воссоединил печать, и узрел ужаснувшую его самого Истину: бухгалтер Джон, по каким-то причинам решивший нарушить строгий запрет и потревожить директора, пожелавшего остаться наедине со своим увлечением, переступая порог, отбросил человеческий облик. Ужасное чудовище надвигалось на директора Улфа, источая зловоние и протягивая кошмарные щупальца. Страх попытался сковать директора, но лишь придал сил. Чувствуя за собой поддержку высшей Силы, Леон выхватил из ящика стола давно уже лежавший там пистолет, и открыл огонь. Промахнуться на таком расстоянии было невозможно. Однако, вера новопосвященного жреца оказалась для Преображенного опаснее свинца. Тварь, в которую превратился Джон Митчелл, с диким ревом вылетела в коридор, и шлепнулась на спину под дикий визг работавших в той комнате девушек. Леон вылетел следом за тварью.
   - На! На! На! - кричал он, нажимая на спуск. - Да сдохни же ты, наконец! Во имя Ниелглина!
   Леон и сам не мог бы сказать, откуда он взял последнее имя, но для твари оно оказалось опаснее всего остального. Преобразившийся и обретший свой истинный облик Джон Митчелл дернулся в последний раз и умер.
   Стоя над трупом твари, Леон ощущал гордость от сделанного, но одновременно - страх и отчаяние от осознания того, сколько еще подобных тварей бродят среди людей, приняв человеческий облик и пятная самим своим существование чистоту божественного замысла.
   - Я очищу человечество, - пробормотал Леон. - Клянусь, я сделаю это. Во имя Ниелглина!
   Видением мигнуло, и в следующей картине присутствовал уже знакомый Леон Улф, в чертах которого, при некоторой фантазии можно было усмотреть сходство с тем слепцом, запертом в проклятой психушке, где сейчас сидело мое тело, и Джон Бастер, шериф городского округа Сейнтралия. Ритуал позволял знать многое, и, в частности, я знал, что шериф - родственник Улфа, и не из дальних.
   - И что это было? - поинтересовался Джон.
   - Твари ходят среди людей, - с пылом новообращенного проповедовал Леон. - И наш долг пред Господом - очистить человечество от тех, кто готов утратить образ и подобие, дарованное нам Творцом!
   - Если я так напишу в отчете - в психушку отправят и тебя, и меня, - вздохнул шериф. - Запишем так: Джон Митчелл сошел с ума, или, возможно, был втянут в деятельность какой-то подпольной коммунистической ячейки, и кинулся убивать "проклятых капиталистов", и был убит. В рамках самообороны. А вот что там твоим бухгалтерам привиделось - так это надо поинтересоваться, что они употребляют. Есть сигналы, что не чай они там у тебя пьют во время кофе-брейков.
   - Ох, не чай, - покачал головой Леон. - Взгрею я их, пожалуй, как следует... Да и на наркоту проверить - не мешает. Семье не нужны работники-наркоманы.
   Шериф согласно кивнул головой.
   - Да, кстати, - заинтересованно спросил он у дальнего родственника, - ты религиозную общину регистрировать будешь?
   - Разумеется, - отозвался новоявленный пророк и Глас Божий. Идея какого бы то ни было служения божеству, не совмещенного со сбором пожертвований, представлялась ему какой-то... неполноценной.
   - Тогда будь осторожен с дедушкой Иезекилем, - посоветовал шериф. - Сам знаешь, какой он у нас... твердолобый пуританин.
   - "...рухнет храм старой веры и создастся новый храм истины", - процитировал Леон однажды попавшуюся ему в руки книгу того русского. Признаться, сам Леон надеялся найти там какие-нибудь пути к Силе, ведь ходили слухи, что с главным героем своей книги русский был знаком не по наслышке. Однако, даже не найдя искомого, он все равно не посчитал время, проведенное за чтением, потерянным зря. Однако, Леон совершенно забыл, что "истина прежде всего в том, что у тебя болит голова". Зря, на мой взгляд. Очень зря.
   Шериф посмотрел на родственника, и медленно кивнул, соглашаясь с предложенным способом решением проблем. Дедушка Иезекиль со своими проповедями и у шерифа уже давно сидел в печенках. Так что когда твердокаменный пуританин умер от какой-то совершенно пустяковой болячки, почему-то проигнорировавшей самые современные антибиотики, шериф записал в архиве "умер естественной смертью", и не стал копать слишком уж глубоко... возможно - опасаясь и сам заразиться какой-нибудь пакостью, которая окажется безусловно смертельной.
   Очередной таймскип, и вот уже Леон проповедует группе людей в дорогих костюмах, собравшихся в холле Гранд-отеля. Мигнуло - и "дом Надежды" принимает первых детей. Мигнуло... И очередная жертва корчится на очистительном костре, а Леон увлеченно доказывает гибнущему его нечистоту и необходимость очистить мир от него. Мигнуло. Мигнуло. Мигнуло... Отчаяние охватывало предводителя Избранных, уже называвшего себя Верховным магистром Ордена, при виде того, что чудовищ, скрывавшихся под масками людей - не убывает. И даже у многократно проверенных. Стопроцентно чистых людей - дети могут оказаться чудовищами. И снова проповеди. Братство, смыкающееся вокруг своего предводителя, закрывая его от очередного чудовища... Свет погас для Леона, и лишь соединяющаяся в крови и муке Печать позволяла ему вновь видеть этот мир. И вот Братья вырывают из руки Леона половину Печати...
   - Ты сошел с ума, отец, - вздохнула дочь Леона, Кристэлла. - Зачем позволять чудовищам превратиться и обрести силу? Не лучше ли уничтожать их ДО того, как они станут опасны?
   - Такова воля Бога, - Леон не пытался вырваться из хватки некогда верных ему людей. За годы службы Господину он обрел истинную веру, и ему стало уже все равно, что будет с ним самим. Главное - созданные им Орден продолжит свою работу... Возможно, его дочь действительно станет лучше него.
   - Ни сам Бог, ни Ватраэль, его посланник, не говорили мне ничего подобного, - скорбно покачала головой Кристэлла. - Возможно, ты действительно сошел с ума, и слышал то, что не было сказано. Мне хочется в это верить. Потому что если я не права - то это означает, что ты так долго искоренял Зло, что поддался его голосу... Отведите его в госпиталь, - обратилась она к Братьям, что удерживали некогда Верховного.
   Не то, чтобы Леон не мог разметать бывших учеников одним движением и повергнуть их в прах... Но отчаяние, вызванное сомнением, что породили слова дочери, подвигло Леона на новый подвиг Веры. И он не стал сопротивляться, позволив увести себя.
   Там, прикованный к кровати, Леон созерцал видения. В том числе и о том, как его дочь попыталась провести очередное Очищение. Но не повергнутое в прямом бою, не ослабленное Печатью, чудовище оказалось слишком сильно, и город Сейнтрелия погрузился в кошмары, мрак и туман.

***

   - И что это такое было? - потрясла головой Огневка. Кажется, в этот раз ритуал захватил не только меня, но и ее.
   - Прошлое, - отозвался я. - Подвиг Веры. Интересно, город Сейнтралия - действительно есть где-то в штате Пенсильвания?
   - Есть, - кивнула Огневка. - Мне попадалась статья... Ты будешь смеяться - но именно про Сайлент Хилл. Там рассказывалось и об это городке... Кажется, там по неосторожности подожгли заброшенные угольные выработки. Город скрылся в ядовитом смоге, начали пропадать люди... Оказалось, что по крайней мере некоторые из них - просто падали в огненные ловушки, разверзающиеся у них прямо под ногами... Сейчас - город покинут, и там осталось жить не более десятка человек... В общем, "город-призрак", вроде Припяти.
   - "Падали в огненные ловушки"? - процитировал я рассказ Огневки. - Любопытно...
   - Ты думаешь... - начала было суккуба. - Н-да... Если ты действительно так думаешь - то тебе тут самое место. Это же психиатрическая лечебница, если я правильно понимаю? Да и мне, пожалуй, тоже... потому что я с тобой почти согласна.... А какие еще мысли у тебя появились после просмотра этого интересного кино?
   - А еще я думаю... - медленно произнес я, пальцем рисуя в воздухе Огненное око, - ... что Карфаген должен быть разрушен!
   - Согласна, - кивнула Огневка-суккуба. - Они мне не нравятся.
   Все-таки, похоже, выбор расы был определен ранее вышедшими в игру союзниками... и эстетическими соображениями.
   - А уж как они не нравятся мне, - вздохнула Лёсса, формируя собственное тело из праха погибших в темном мире. - Собственно, вы уже собрались выполнять мое главное здание... Но я все равно озвучу награду: покончив с Проповедником, ластом культа, вы покинете Сейнтралию. И экспа за каждого убитого культиста - будет добавлена к награде за основной квест... Хотела бы я знать, что значат те слова, что я сейчас произнесла... То есть, вроде бы они из английского языка... но как-то совершенно не на месте, и я не понимаю, что сказала. А я очень не люблю чего-нибудь не понимать.
   - Лёсса, - Огневка опустилась на колена перед девочкой, - ты ведь почти всемогуща здесь. Ты можешь тысячами истреблять противников, даже не натравливая на них своего палача. И если даже ты не можешь уничтожить своих врагов, то что можем сделать мы?
   - Их хранит вера, - вместо Лёссы демонессе ответил я. - Это их сила... и их слабость. Мы поселим сомнения в верящих, дадим надежду отчаявшимся...
   - ...обманем, предадим и убьем? - продолжила суккуба. - Мне нравится!
   - Огнеглазый, - обратился я к своему танку. - Тебе не кажется, что эта голова - вполне достойна?
   - Не кажется, - покачал головой тот. - Какое может быть "кажется"? Без всяких сомнений - достойна!
   Правой рукой он за волосы поднял мертвую голову Леона Улфа, а левой - взмахнул мечом. Отрубленная голова взлетела в воздух и насадилась на один из штырей. Вопль души, запертой в мертвом теле, сотряс реальность. Кажется, Леон надеялся ускользнуть от меня путем Черного колеса2. Не получилось. Кольцо Погибели не отпускает того, что ему досталось.
   - И... Лёсса, одна просьба... - обратился я к девочке. Конечно, это было наглостью... но для адепта Изменяющего пути амбиции - это образ жизни.
   - Слушаю, - бесстрастно отозвалась Лёсса. Кажется, гибель Леона все-таки произвела на нее некоторое впечатление.
   - Я понимаю твою ненависть к сектантам. Но, пожалуйся... не вмешивайся, когда мы будем их убивать.
   - Лута ты все равно не получишь, - покачала головой Лёсса. - Но, кажется, я понимаю. "Экспы не бывает "много".
   - Ее бывает либо "мало", либо "слишком мало", - согласился я. - Тем более, что мы откроем двери. И если мы не справимся - двери все равно останутся открыты.
   Хищный оскал превратил симпатичную мордашку в кошмарную маску... но быстро исчезла, вернув обычное бесстрастное выражение.
   - Пожалуй, я подброшу вас к дверям храма, - только блеск в прикрытых глазах выдавал эмоции, охватившие девочку, и заставляющие чувствительную к ним суккубу сморщиться. - А то вырезать манекенов и медсестер - пожалуй, для вас уже действительно скучно.
   Пепельный вихрь рванул нас вверх, прямо сквозь перекрытия темного отражения психушки. Монстры мелькали мимо, не успевая как-либо отреагировать. Этажи сливались в сплошную полосу. И вот мы оказались на поверхности, на улице туманного мира, где десятки людей бежали к храму под крики "Тьма наступает!". Они бежали к храму, где надеялись найти убежище. И, судя по трем кольцам на дверях псевдоготического собора - основания так считать у них были. Вот только в отражениях будущего я не видел вмешательства Повелителя Распада. Видимо, боги, как и обычно, решили разрешить свой конфликт руками смертных.
   Несколько человек не успели добежать даже до лестницы, и теперь в ужасе и отчаянии оглядывались на нашу группу. Видимо, раньше Лёссе удавалось перехватить нерасторопных бегунов, и вытворить с ними что-нибудь противоестественное, вроде вытряхивания сначала из одежды, а потом и из собственной кожи. Но сейчас девочка стояла, демонстративно сложив руки на груди. Видимо, мою просьбу она приняла всерьез.
   Мы с Огневкой и Огнеглазым перешли площадь перед собором. Фенелла, как представилась нам огневка-птица, кружилась около Огневки-суккубы. Кажется, у демонессы появится новый питомец... все лучше, чем бесов гонять.
   - Отец! - вскрикнула седая женщина на пороге храма, увидев голову Леона Улфа на правом штыре над шлемом огнеглазого.
   В ответ я ткнул в нее указательным пальцем, потом провел большим по шее, и указал на оставшийся свободным центральный штырь, намекая, что он остается свободным специально для ее головы. Кристэлла шарахнулась, на шаг отступив внутрь храма.
   - Вы не пройдете, демоны! - вскричала она. - Мы сохраним нашу чистоту!
   - Чистоту? - криво усмехнулся я. - Вы так замарались в служении Пастырю Обреченных, что от вас уже не "воняет", а "смердит". Вы - мусор. Пришло время уборки!
   Я шагнул вперед. Кристэлла шагнула назад. Она вскинула руки, защищаясь и защищая тех, кто столпился за ней. Серая стена, напоенная мукой многих людей, поддерживаемая верой всех, кто собрался в храме, встала перед нами. И стена эта была достаточно прочна, чтобы удержать даже почти всемогущую во этой тьме и тумане Лёссу.
   Я шагнул вперед и надавил рукой на многоцветное сияние.
   - Не воздам Творцу хулою за минувшие дела.
   Я поймал взгляд девушки, вытащенной из темной стороны школы. "Услуга за услугу", помнишь? И ты мне ее окажешь, независимо от собственного желания.
   Стена была крепкой и подпирала ее вера множества людей. И в этом была ее сила... и ее же неустранимая слабость. Воспоминание о том, как я разорвал завесу Тьмы - подточило веру девушки, и по ней пролегла трещина сомнения. И такая же трещина проявилась под моей рукой на переливах щита.
   - Плачь, Каббир! Ты был скалою - вот и рухнул, как скала!
   Рука Огневки легла на завесу сияния рядом с моей, и все новые трещины стали раскалывать монолитную прочность защиты. Видя, как щит постепенно разрушается - все больше и больше людей, оставшихся в храме, сомневались в надежности их защиты... и она все слабела. Страх обратился против тех, кто привык внушать его другим. И, наконец, настал момент, когда один из фрагментов просто не выдержал давления и рухнул. И я шагнул внутрь.
   Шаг влево, и, следом за мной в прошлом входит огнеглазый. Мертвая голова на штыре пустыми глазами смотрит на собравшихся. Огненный взгляд воина скользит по рядам собравшихся, выбирая очередную жертву. А следом за ним скользнула и Огневка, разматывая снятый с пояса Бич боли.
   - Убейте их, - взвыла Кристэлла.
   Две Стрелы Хаоса ударили в двоих из толпы, попытавшейся исполнить приказ. Выбор в Зеркалах Несбывшегося оказался верен: именно эти двое оказались слабее остальных, и по одной Стреле на каждого - им хватило. Следом вступила в бой Огневка. Ее три Стрелы нанесли в сумме больший урон, но уронили только одного. Двое других с матерным ревом кинулись вперед... только для того, чтобы получить Бичом боли и с воем покатиться по полу нечестивого храма.
   Крупный мужик извлек откуда-то дубину и с ревом кинулся вперед. Но дорогу ему заступил огнеглазый. Взгляд глаза в глаза, и рев ярости сменяется криком боли. Ожог вряд ли получился сильный, но вот терпеть боль тот, кто привык причинять ее другим, похоже, не умеет просто категорически. А потому - и защитить себя от взмаха тяжелым клинком - не успевает, и падает на каменные плиты, с воем пытаясь собрать обратно в живот вывалившиеся оттуда кишки. Огнеглазый пинком отбрасывает в сторону недостойного и шагает вперед. Толпа в ужасе отшагивает назад. Огневка с доброй улыбкой взмахивает Бичом, выбивая из боя еще одну. Элегантно одетая женщина роняет извлеченный из сумочки "Дерринджер"3, и теряет всякий интерес к драке, с воем катаясь по полу.
   Отступив за спины впавших в азарт демонов, я аккуратно повторял за собой-из-будущего жесты, слова и мысли. И вскоре пять огромных птиц присоединились к веселью.
   - О! Орнисы! - радостно улыбнулась Огневка, и погладила по жесткому оперению "птичку", которая как раз порвала на куски одного из противников демонессы и теперь жадно заглатывала истекающие кровью куски мяса.
   Орнисов было немного, да и второй ранг не обеспечивал какой-то запредельной боеспособности. Но их противники в основной массе и серьезно не дотягивали даже до крестьян, которые, по меньшей мере, не гнушались тяжелой физической работы. Лишь пара мужчин пыталась продемонстрировать, что когда-то занимались боксом... Но это было давно, да и бокс, признаться - не лучший выбор против демонических птиц. К тому же, на поле обеда прибыла лично дочка бога Лесов, Пана - сама госпожа Паника. Так что боя не было. Была резня.
   По ходу дела орнисы порвали и ту, кто открыла мне дорогу своим сомнением. Все правильно. Я обещал защитить ее от Лёссы - и выполнил это. Защиты от самого себя я той, что была лучшей подругой Лёссы в школе, и первой присоединилась к травле, той, что одной из первых кинула факел в разгорающийся костер - я не обещал.
   - Тьма наступает! - выкрикнула Огневка, глядя на то, как распадается прахом дорогая обивка стен, как рушится гобелен со сгорающим "чудовищем", и как само капище Доброго Дедушки проваливается на Темную сторону.
   Парнишка, рыдавший над телом разорванной орнисами девчонки, вскочил, и с захлебывающимся воплем кинулся вперед, размахивая обломком спинки сидения, на которых во время проповедей располагались прихожане. У него даже получилось оглушить одного из орнисов... но это оказалось его первым и единственным успехом. Его следующим противником оказался огнеглазый, который одним движением перерубил и его дубину, и шею. Ухватив голову за волосы, огнеглазый заглянул в мертвые глаза, посмотрел в дальний угол, где сжался, содрогаясь в ужасе, атлетического сложения мужчина, на скамьи, под которыми тоже надеялись найти спасение несколько человек, на вопящую и паникующую толпу... и нахлобучил голову на левый штырь, отправляя душу храбреца в Кольцо Погибели, на суд своего господина. Прочим не досталось и этого.
   Наблюдая за истреблением культистов Доброго Дедушки, я посматривал на особенно уродливую статую, стоящую посреди храма вместо обычного для храмов христианских распятия. Сейчас под ним укрывалка Критэлла, ничего не делая для спасения своих прихожан. Но я не сомневался, что когда жертвы будут перебиты - ситуация изменится. Законы жанра неизменны: за миньонами идет босс.
   - Поэкономь ману, - бросил я разошедшейся Огневке. - Это - не враги, а мусор.
   Огневка посмотрела на резню, перевела взгляд на статую... и согласно кивнула.
   Между тем орнисы загнали и растерзали последнего из тех, кто надеялся обрести спасение в храме. И, впитав эманации его отчаяния, муки и смерти, из-под статуи посланника своего бога поднялась Кристэлла. Скопленная ей сила корежила ее тело. Кожа облетала клочками под утробный, дикий вой боли. Проповедник, обещанный босс, рвался в мир, чтобы покарать тех, кто разрушил все, им построенное.
   Превращение Кристэллы было кошмарным. Ее корежило. Вопль боли и ужаса сотрясал стены. Но с каждым воплем, с каждым приступом боли Проповедник становился сильнее. Возможно, оптимальным ходом было бы убить Кристэллу, не допуская ее превращения... но это означало бы отказ от той цели, которую я поставил перед собой, разбирая варианты отражений несвершившегося. И, хотя достижимость этой цели вызывала некоторые сомнения, но я собирался сделать все, чтобы получить высшую в этом квесте награду.
   Закончивший мутацию Проповедник возвышался надо мной почти на голову, и стоял вровень с огнеглазым. Обмундирование его представляло смесь из нескольких вариантов гладиаторской экипировки. В общем-то, не удивительно, особенно, учитывая, что гладиаторские игры, вопреки современным представлениям, были "игрищами на потеху почтеннейшей публики" разве что в самые поздние периоды античности, когда вера в старых богов уже была, по сути, утрачена, и образовался вакуум, ожидавший прихода Христа. А ранее гладиаторские бои были храмовой церемонией, жертвоприношением хтоническим богам. Вот и Кристэлла, разом и жрица, и жертва, готовилась принять участие в своем последнем богослужении.
   - Бессмертный дух узнает, что такое "не быть"! - возгласил я пророчество именем своего бога.
   Тысячи путей, "бессмысленных", по мнению некоторых фанатиков, свивались в нити, угрожая оплести и затянуть в пучину. А вот "кого" - это еще подлежало уточнению...
   Болезненно-белый шлем с двумя пересекающимися гребнями качнулся. Тварь взмахнула ржавыми клинками, зажатыми обратным хватом. Бросок. Удар. И один из орнисов отправляется обратно на план Хаоса со вспоротым горлом. Двигается Проповедник быстро. Очень быстро. На уровне темноэльфийских мечников, если не быстрее. Опасный противник. Более чем опасный.
   Выжившие орнисы кинулись в атаку. Но на многое я не рассчитывал. Разве что слегка задержать тварь, и дать мне время... А вот то, что Проповедник сумел уклониться от всех трех Стрел Хаоса, брошенных Огневкой - оказалось сюрпризом, и очень неприятным.
   В бой вступил огнеглазый. Тяжелая броня, длинный клинок, огненный взгляд... И все равно он едва-едва сдерживал Проповедника... Да и то - не всегда. Тот время от времени успевал прорываться, и одного за другим отправлял орнисов в небытие. И все это происходило в полной тишине. Воистину дьявольская ирония. Проповедник, тот, кто должен был обращать других в свою веру - оказался лишен дара слова.
   Однако, успехи не дались Проповеднику даром. И уклоняться или же отражать ему удавалось далеко не все удары. Да и Молнии Хаоса вместе со Стрелами поражали его довольно часто. Но вот Путь-к-Победе как-то так и не находился. Я помню, что в каких-то из отражений я видел поверженного Проповедника, и меня, протягивающего руку к главной награде... Но увы, это было лишь отдельно видение, а вот путей к его реализации я не видел ни тогда, ни сейчас.
   Нити будущего сошлись в одну точку, и я увидел, как Огневка падает, пронзенная двумя клинками Проповедника.
   - Атакуй! - крикнул я огнеглазому... и не успел.
   Проповедник изогнулся немыслимым, невозможным образом, и проскочил мимо огнеглазого, пусть и получив от него удар вдогон, и сумел-таки вогнать оба своих меча в грудь суккубе.
   И только тогда, когда тело суккубы, распадаясь на полигоны, летело к каменному полу, я осознал, что все это время искал не то, что мне нужно. Что я не правильно интерпретировал собственное пророчество. И что Проповедника никак нельзя назвать "бессмертным духом".
   Блинк увел меня от очередной атаки. Враг был все тем же: сильным, быстрым, опасным... Но это не имело уже никакого значения. Путь был найден.
   Голос Древнего врага наполнил собой пространство, заданное движением моих пальцев. Проповедник замер, услышав, как с ним говорит его бог. Ненадолго. Совсем ненадолго. Но мне хватило.
   Очередной блинк, и я возникаю там, где открывается Путь. Рассекающий реальность устремляется к цели, и воздух плачет под не знающим пощады клинком. Битва монстров - окончена.
   Вой погибающего врага заполняет храм. И пусть Проповедник все еще мечется, пытаясь обойти огнеглазого, пусть даже мой чемпион уже изранен и не долго сможет продержать преображенную Кристэллу... Все это не имеет уже никакого значения. Потому что "священным сокровищем храма является его бог". И это сокровище сейчас рушится на камни, вспоротое беспощадным клинком.
   Эмиссар Господина Распада ловко спрятался на самом видном месте, изображая собственную статую... Но этого оказалось недостаточно. И теперь его жизнь - прервалась, а вместе с ней - и существование и туманного и темного миров.
   Проповедник падает на колени, сраженный гибелью воплотившего его бога, который никогда не был богом... Распад обратился против самого себя, как смертельный яд - антибиотик, уничтожает проявления жизни, останавливая заразу. Проповедник, видя, как рушится символ его веры, упал на колени, и голова в круглом шлеме заняла наконец-таки, свое место на среднем штыре.
   - Мне понравилось воевать за тебя, юный служитель древнего Заговорщика, - усмехнулся огнеглазый, медленно растворяясь в воздухе. - Мое имя - Архаон. Позови меня, и я приду на твой зов.
   - Удачи тебе на ступенях Лестницы4, - проводил я его, кидаясь сквозь падающий в распаде мир к главной награде, на которую нацелился с самого начала этого похода.
   Лёсса, сложив руки на груди, с грустной усмешкой наблюдала за гибелью выстроенного ей самой мира. Он был воздвигнут на ненависти и жажде зла, и теперь, когда ненависть была утолена, когда все, бросившие ее в огонь, погибли - ее мир рушился. Обычный исход успешной мести.
   Транс предвидения позволял мне выбирать, куда поставить ногу между рушащихся вниз, в тартарары, кусков мира, что принимали облик массивных плит. Во тьму погибельную улетело, распадаясь прахом, тело Проповедника, а душа Кристэллы Улф взвыла, отправляясь к тому самому богу, посланнику которого она столь верно служила.
   Мостовая под ногами Лёссы уже распадалась, когда я подхватил ее на руки. Девочка удивленно посмотрела на меня.
   - Зачем? - лаконично спросила она.
   - Неужели ты серьезно подумала, что я сдохну, и отправлюсь обратно туда, откуда явился, даже не попытавшись вытащить тебя? - покачал головой я, проскакивая над очередным провалом в бездну. - Не дождутся! Мои амбиции простираются куда дальше, чем просто хапнуть кусок экспы и успокоиться на этом. Именем Лоргара Аврелиана! Да воссияет Истина!
   "Testamentum veritas", "Основание истины", подлинная Книга Лоргара, не тронутая безумием и тщеславием Эреба и Кор Фаерона5, открылась, почти неслышно в окружающем гуле гибнущего мира шелестя страницами. Слова, услышанные Золотым примархом от лиловоглазых жителей места, где люди встречаются с богами, раскололи окончательно и так уже надломленную реальность, и следующий шаг я сделал среди завывающий вихрей, среди руин прекрасного дворца, возведенного из чистейшей белой кости.
   Звезды плясали над нашими головами, захваченные невиданной силы бурей. И их свет едва пробивался через мерцание красно-фиолетовой спирали, ужасного Ока, в которое бесконечно рушилась уничтоженный Хаосом мир.
   Лишь черный контур на растрескавшемся, но все еще прекрасном в своем совершенстве, полу отмечал место, где сошлись когда-то в бою смертный и воплощение бога... и где бог пал, не устояв. Капли ихора прожгли кость, и которой его верующие возвели ему храм, оставив уродливые шрамы на полыхающих белизной ступенях.
   - Те, кто были, и кого больше нет. Даже их потомки не помнят тебя, Не-забытая, - склонил я голову, салютуя павшему величию.
   - Мне холодно, - ответила дрожащая на моих руках девочка. - И я хочу есть.
   - Это хорошо, - согласился я. - Это значит, что из бездны ненависти и распада ты возвращаешься к жизни. А нам следует поспешить.
   Я поднялся по ступеням, некогда знавшим поступь тех, кто создавал богов, как оружие для войны... и пал, не выдержав последствий своего искусства. Портал храма, вместо того, чтобы пропустить нас к давно разрушенному алтарю, перенес нас ко Вратам Вечности, где в вечной битве сошлись крестоносцы, чья истина столкнулась сама с собой, становясь кровавой ложью для всех, кто сошелся здесь в бою. Гиганты, закованные в тяжелую броню, разили друг друга сталью и колдовством, ослепленные собственной истиной, и не будучи в состоянии увидеть чужую... А тот, кто осмелился бы на подобное святотатство - проиграл бы и лишился всего, ибо стал бы предателем для всех сошедшихся здесь в беспощадном бою.
   - Мне страшно, - сказала Лёсса, когда паразитное сияние пронесшегося рядом заклятья, отправленного во врага воином в синем и золотом, искупало нас в своей сияющей тьме.
   - Это хорошо, - повторил я. - Это значит, что ненависть оставляет тебя.
   Я поставил ногу на спину павшего гиганта, закованного в броню цвета дорогого вина, и морда демона с его оплечья приветствовала нас радостным оскалом. Я прыгнул, отталкиваясь от мертвого воина веры, и тетраврата закрылись за нашими спинами, приведя нас к месту следующего шага.
   Черные волны бились в белый берег и с шипением откатывались обратно, как будто досадуя, что не смогли достать дерзких, осмелившихся ступить в последнее убежище народа, уничтоженного неистовой верой. По дорожке, вымощенной восьмиугольными плитами, чьи изломанные, искаженные очертания заставили бы нас содрогнуться, оставайся мы с Лёссой людьми, мы двинулись вперед, одну за другой минуя высокие арки, обходя сооружение, размеры которого заставили бы испытать острый приступ чувства собственной неполноценности любой из современных нам небоскребов.
   Запутанные пути тех, кто некогда прочитал Книгу моего сюзерена и подчинил ей свое мышление, вели нас мимо высоких деревьев с серебристыми стволами, еще не опаленными огнем оружия тех, кто придет сюда, чтобы уничтожить чужих, дабы не дать своим завладеть запретным знанием. Дорожка вела нас, то проходя внутри здания, струясь вдоль его жемчужных стен, то наматывалась на него снаружи, вися в воздухе, который не был воздухом. И только Искажение пространства позволяло нам с Лёссой выживать там, где выживание человека не предполагалось.
   С вершины жемчужного здания мы упали в темные небеса, и всплыли из опаленного огнем войны черного камня, над которым возвышались перекрученные, изломанные купола Города Света.
   - Денлкрргх йидзун! - существо, у которого над человеческими плечами возвышалась огромная птичья голова в лазурных перьях, подняло темный, изукрашенный зловещей резьбой, жезл.
   Я поднял пустую руку, и над ней полыхнула синим сиянием восьмиконечная звезда с пылающим оком. Встретивший нас взмахнул жезлом, и волна Силы понеслась в нашу сторону, скрученная в сложное построение Высшими исчислениями, структурировавшими хаотическое сознание существа.
   - Ай! - вскрикнула Лёсса, когда ее плечо задел осколок того, что только что было костяной броней твари, вынырнувшей из вечно кипящего варпа, и отправленной назад волей чернокнижника, удалявшегося от нас и менявшегося с каждым шагом. - Мне больно. И сейчас ты опять скажешь, что это хорошо! - она обвиняюще посмотрела на меня.
   - Это хорошо, - кивнул я. - Это значит, что проклятье Гниющего сада уже почти спало с тебя. А также это значит, что мы уже почти пришли.
   Я свернул в раскрытый проем, и мы начали подниматься по витой лестнице. Каждый шаг менял весь мир вокруг нас... и изменял нас самих. И вот настал тот момент, которого я, признаться, сильно боялся. Во многих вариантах видений, сделав очередной шаг, я оказывался с пустыми руками...
   - Ты все-таки сделал это, - встретила меня Реалуэ в своих покоях замка Азир. - Красивая у тебя дочка получилась. Настоящая эльфийская княжна!
   - Какая "дочь"? Какая "эльфийка"? О чем вы вообще? - Лёсса задергалась у меня на руках, и я ее отпустил. - Вы серьезно? - Иримэ очень серьезно кивнула:
   - Хорошенькая такая эльфийская девочка. Молоденькая только. Лет сто-сто пятьдесят, не больше.
   Лёсса чуть было не забегала по потолку.
   - Зеркало! Мне нужно зеркало!
   Я щелкнул пальцами. Сейчас, когда ко мне вернулась палочка-выручалочка системного интерфейса - уже не было необходимость полностью повторять формулу заклятья и точно производить выверенные жесты. Малое проявление Всетворящего сработало и так, по нажатию на несуществующую для других кнопку, призвав из небытия Хаоса висящее в воздухе зеркало.
   - Ой!
   Лёсса кинулась к отражающей поверхности и принялась рассматривать себя. Надо признать, что наш путь через разные проявления Хаоса Всетворящего сильно изменил девочку. Так что, хотя восковая бледность осталась, но вот общая цветовая гамма сильно изменилась, уходя от того монохрома, что был в Темной Сейнтралии... Теперь черные волосы стали русыми, а черные губы, создающие впечатление неестественного макияжа, стали бледно-розовыми. Да и общие очертания лица изменились так, что при первом же взгляде на нас вместе бросалось в глаза родственное сходство. А вот пробивающиеся через прическу заостренные верхние кончики ушей не оставляли сомнений в расовой принадлежности моей новоявленной дочери. Хотя...
   Я приподнял свои волосы. Они, кстати, тоже изменились. Если раньше у меня в темных волосах с пятнадцати лет замечали седину, то теперь белый цвет совершенно исчез, а темный фон приобрел какой-то синеватый оттенок вороненого оружия. А вот ухо, с которого я волосы откинул - оказалось отчетливо заострено. Несильно, не так, как у эльфиек, но тем не менее.
   - Эльфийка? - уточнил я. - Или фейри?
   - Не важно, - отрицательно покачала головой Реалуэ. - Фейри - наши ближайшие родственники... - Видящая о чем-то задумалась. - Даже жаль, что они были уничтожены в Войне Раскола. Лучше бы выжили они, а не проклятые дроу.
   - Дзинь! - известила меня система о появлении сообщения от другого игрока.
   "Это было больно!" - сообщила Огневка. - "Надеюсь, девчонку ты все-таки вытащил? И с каких это пор суккубы регенерируют и устойчивы к яду?".
   "Вытащил" - ответил я. - "А регенерация и резист - с тех самых пор, как некая суккуба мутировала".
   - Н-да, - вслух сообщил я. - Эльфийка получилась с изрядной примесью демонической если не крови, то духа. - Что же до фейри... Похоже, Начавший Начало, или кто-то из высших, решил вернуть этот народ к жизни. По крайней мере, мы с Лёссой - фейри, - закончил я, уточнив через систему расовую принадлежность Лёссы.
   - Спасибо, - Иримэ подошла и обняла меня.
   - За что? - удивился я.
   - За то, что не поддался "неизбежному злу", - шепнула мне на ухо эльфийка, демонстрируя, что мои похождения они наблюдали если не в реальном времени, то близко к тому. - Но если для привлечения союзников к защите Олваирина понадобится... то я не против... - она вздохнула. Видимо, насчет "не против" - это она погорячилась. Или политическая лояльность родному городу сейчас пока что перевешивает чувства.
   Я обхватил талию девушки.
   - Постараюсь, чтобы не понадобилось. Но ты не злишься на меня за... - я замялся, не зная, как правильно сказать то, что хочу.
   - За тот поцелуй и за то, что ты успел-таки помять ей сиськи? - кривовато усмехнулась Иримэ. - Знаешь... не злюсь. От близости суккубы мужчинам просто крыши сносит. Ты еще неплохо держался.
   - Тогда, пожалуйста, покажи Лёссе замок и город. Где здесь что и вообще... - попросил я эльфийку.
   - Хорошо, - кивнула та. - Пойдем, Лёсса. Здесь много интересного. Не то, что в том городке, где ты себя заперла своей ненавистью вместе с теми ублюдками...
   Иримэ и Лёсса убежали осматривать владения, я же, раскланявшись с Реалуэ, двинулся в заклинательный покой. Надо было разобраться с горой системных сообщений. Но пока я шел, прибежало еще одно сообщение. Несистемное.
   "Будешь смеяться" - известила меня Огневка, - "но та печать, с которой началась история того проклятого Ордена - подделка. Новодел голимый. Я тут просматривала логи, и зацепила взглядом один интересный скриншот. Там эту печать видно было отчетливо. Ее обрабатывали на станке!"
   Я действительно горько рассмеялся. Вера - это сила. И то, что основа веры оказалась ложна - ничего не меняет. Погибших во имя веры это не вернет.
   В заклинательном зале я первым делом отправил сообщение Василию Ивановичу, прося по своим каналам разобраться: существует ли еще город Сейнтралия, есть ли там психиатрический госпиталь, и как себя чувствуют (если вообще существуют) Леон и Кристэлла Улф?
   Несмотря на позднее время, ответ пришел быстро. Оказалось, что в Сейнтралии, Южная Пенсильвания, США, группой террористов была взорвана одна из официально не действующих церквей. При взрыве погибли съехавшиеся туда со всех концов страны члены официально зарегистрированной религиозной организации "Орден Чистоты". Среди погибших - дочь основателя организации, Кристэлла Улф. Ее отец, основатель Ордена, умер в тот же день в главной психиатрической лечебнице штата. Причина смерти - не сообщается. Ни одна из террористических организаций не взяла на себя ответственность за это преступление. Но официальные лица уже заявили, что имеются сведения из секретных источников, которые не будут разглашены по оперативным соображениям, что это была одна из подрывных организаций атеистического коммунистического характера, связанных с правительством Северной Кореи. В связи с этим выдвинуты политические требования и объявлено о введении экономических санкций.
   "Вот мы с тобой и стали террористами" - сообщил я Огневке, перекидывая ей полученное сообщение.
   "Офигеть сего числа" - ответила она.
   Разумеется, подобная откровенность могла бы принести некоторые неприятности... если бы у меня и Огневки не было железного алиби: ни я, ни она не покидали капсул, что легко доказать, подняв логи. К тому же, первым кандидатом на получение траффика с моей экспериментальной капсулы является моя же родная контора... так что фиг кому бы то ни было, а не мои переговоры.
   Некоторое время я потратил на составление отчета для Василия Ивановича. Но отправлять пока не стал: если утром перечитаю, и не сочту, что автора отчета не следует немедленно отправить для проживания в дом с мягкими стенами и коллекцией модной одежды, с рукавами, завязывающимися на спине - отправлю. Впрочем, уже сейчас отчет представляется мне бредом сумасшедшего.
   После этого я занялся системными сообщениями. Как выяснилось, отряды, отправленные мной на фарм, уже вернулись. Потери были... Но они были только у тех, кто чистил Акрелат. Видимо, большее пространство для маневра позволило летучей гвардии сохранить жизни своих бойцов. А вот в узостях второго яруса катакомб храма мертвого бога остались два еретика и мститель. Это было неприятно, но терпимо. Зато тридцать первый уровень был взят, а до тридцать второго - осталось совсем чуть-чуть... И, кажется, я знаю, как добрать недостающую экспу... Тем более, что выбор на тридцать первом уровне приходится делать между Творцом свитков 2-го уровня, и Пониманием ритуалов, тоже 2-го уровня. И то и другое - нужно и полезно. И то, и другое - не первой необходимости, чтобы за них хвататься влет. Но в конкретной сложившейся ситуации Творец свитков - чуть-чуть более полезен "здесь и сейчас", хотя, возможно, Понимание ритуалов - более перспективно. Так что беру Творца свитков. Надеюсь, Понимание ритуалов - меня тоже не минует.
   Обозначив свой выбор, я приказал доставить со склада ртуть, самоцветы и кристаллы, и принялся творить...
   Сложная вязь символов легла на пергамент. По идее, завершив написание и подав Силу, я получу свиток "Красота от природы", 2-го круга магии Жизни. Покупают эти свитки, судя по аукциону, весьма и весьма неплохо. Конечно, мало кто из более-менее серьезных игроков не застревает на этапе генерации персонажа в редакторе внешности: несоответствие роли игра карает влет, хотя и не содержит каких-то явно прописанных штрафов. И это известно многим. Да и просто хочется выглядеть красиво даже законченным пофигистам. Но вот игроки, понимающие ценность шпионажа и неустойчивость иллюзий - разбирают столь необходимый инструмент довольно-таки активно. Так что... Заканчиваю последний символ. Подаю Силу. И... Пуф-ф-ф!!! Заготовка для свитка - сгорает, превращаясь в серый пепел. Очередные меры ресурсов истрачены зря, а экспы получено - самый-самый минимум. Но и этот минимум приближает меня к заветному уровню, поэтому я продолжаю эксперименты.
   К тому времени, когда сообщение о получении второго уровня было наконец-таки получено, передо мной лежали три свитка "Красота от природы", и одна "Малая массовая защита от огня". Последнюю я выкладываю на аукцион без особого трепета в душе: с магией стихий у меня откровенные проблемы: единственные, кто ей владеет - скорее лучники, чем маги. Так что усиление возможного противника будет для меня не особенно важно. А "Красота..." До встречи с серьезными шпионами - мне еще довольно далеко... а те, кто этих серьезных шпионов нанимает и отправляет, нужным заклинанием обязательно обзаведутся. Рано или поздно, так или иначе.
   Я погладил корешок "Основания Истины", которое так и осталось прикованным к моему поясу при выходе из квестовой локации. Но если там это была "просто книга", то в присутствии интерфейса "Основание..." стало стартовым предметом цепочки квестов. Возможно, покажется глупым растрачивать ценные ресурсы, обменивая их на экспу, имея под рукой цепочку квестов... Но я опасаюсь, что некоторые из этих заданий будут с ограничением по времени... А на завтра запланирована конференция по вопросам труда и шаманизма. И, возможно, мне останется либо провалить важную классовую цепочку, либо отказаться от охоты на Книгу Шамана... И делать такой выбор - ой как не хочется! Так что труды Лоргара подождут...
   Тридцать второй, второй и последний на сегодня, уровень, принес мне единицу Ментальной выносливости и выбор между четвертым кругом Магии Хаоса и начальным уровнем Скрытности. И, хотя на примере Ветровска я и ощутил пользу от стелс-стиля, но все-таки это не настолько мое... к тому же инвизеров можно нанять. А вот высокоуровневого мага Хаоса...
   Я потряс головой, осознав, что пытаюсь подвести рациональное основание под принципиально иррациональное "хочу", и ткнул в кнопку выбора Магии Хаоса. Пусть будет, как будет.
   Закончив с текучкой, я решил взглянуть на текущее состояние моего персонажа.
   Имя: Кайларн
   Класс: Темный Храмовник.
   Дополнительный класс: Оракул
   Раса: лорд фейри.
   Уровень: 32
   Характеристики
   Сила: 10
   Ловкость: 20
   Выносливость: 12
   Сила магии 48
   Устойчивость к откату: 24
   Ментальная выносливость: 41
   Знания:
   Магия Жизни 2
   Магия Света 1
   Магия Хаоса 3
   Расы: Люди тьмы 1
   Толерантность 2
   Военачальник 2
   Навыки:
   Классовый: Пророчество 1, Видения 1.
   Расовый: Искажение реальности 2 (пассив.), Броня Силы 1, Плащ пролитой крови 1.
   Магия Жизни: Магия Жизни 3, Мастер управления животными 1, Мастер призыва животных 2.
   Магия Света: Магия Света 2, Мастер усиления 1.
   Магия Хаоса: Магия Хаоса 4, Мастер искажения 1, Ритуалист Хаоса 2, Мастер призыва Хаоса 1.
   Военачальник: Обучающий 2, Тактика 1.
   Толерантность: Терпимость к чудовищам, Терпимость к Свету.
   Общая магия: Восполнение маны 2, Творец свитков 2, Понимание ритуалов 1.
   Общие навыки: Дипломатия 3+1, Удача 3, Орлиный глаз 2, Логистика 1.
   Мутации:
   Взгляд Хаоса (активируемая), Нематериальность (активируемая), Повелитель Хаоса, Скачок.
   Во вкладке "Общие" меня заинтересовали несколько вещей. Во-первых, Искажение реальности мало того, что переехало из раздела "классовых" навыков в "расовые", так еще и стало пассивным. То есть, его уже не надо активировать... и невозможно дезактивировать. Теперь вокруг меня постоянно есть область искаженного пространства. С одной стороны - удобно: всегда есть место для Скачка, и не надо предварительно активировать Искажение. Да и шанс противника на промах в условиях искаженной реальности - приятная опция. Но с другой стороны, тем, кто не признан Хаосом теперь ко мне лучше не приближаться... Впрочем, мой ближний круг и так привык уже к жизни в условиях более сильного искажения, созданного ритуалом Арениуса... Так что, я думаю, что сойдет.
   Обещанные при смене расы броня из собственной Силы и плащ из пролитой крови - также оказались расовыми навыками. Как выяснилось, Броня Силы - это как неплохая кольчуга. К тому же бонус, даваемый навыком, складывался с любым другим доспехом, или же увеличивающим защиту заклинанием. Зато движений такой доспех не снижает, и времени отката - не увеличивает. В общем, вещь вкусная, даже очень, но не что-то запредельное: с моим запасом хп и, мягко говоря, невысокой выносливостью, лезть в ближний бой все равно противопоказано, даже напяль я зачарованный максмиллановский доспех из адаманта.
   Второй же навык, Плащ из пролитой крови, оказался интереснее. Каждый раз, когда я кого-то убиваю, будучи одетым в этот плащ, часть пролитой крови пополняет плащ, и прямой урон от моих заклинаний увеличивается... на 0,01%. При этом имеет значение только то, чей удар прервал жизнь. Так что из всей резни Ордена Чистоты я вынес бонус в 0,03%: убитые призванными существами в зачет не идут. Только личное убийство, только хардкор. Опять-таки, приятный бонус, но... Польза от моего личного участия в сражениях - будет постепенно падать по сравнению с управлением войсками, а главное - землями. Но все равно - приятная опция. Очень даже приятная.
   Закрыв вкладку общих сведений, я заглянул в описание моей новобретенной дочери. Как я и думал, понерфили ее сильно. Из почти всемогущей повелительницы континуума, власть которой была ограничена разве что знаками Ниеглинна, за которыми спасались орденцы, она стала почти обычной девчонкой. Правда, девчонкой с неслабыми такими магическими способностями... но по сравнению с тем, что было - даже не смешно. Физические характеристики вообще оказались почти такими же, как у феечки. Учитывая отсутствие крыльев и возможности уйти от опасности вверх... В общем, таскать ее за собой в сражения - мне как-то стремно. Несмотря на ее двенадцатый уровень, первоуровневый игрок, выбравший путь меча - ее убьет одним ударом. И из защиты у нее разве что Огненный щит, такой же, как и тот, что достался Огневке. И Скачок, причем сразу второго уровня. Ага. И Искажение реальности... тоже урезанное до третьего уровня. Думаю там, в Сейнтралии - ее искажение и за десятку зашкаливало. В общем, учитывая, что Огненный щит физической защиты не предполагает, а Скачок у нее хотя и лучше моего, и она может хотя бы выбирать направления блинка, но все равно перемещает только в пределах Искажения... В общем, похоже, брать ее с собой - не самая лучшая идея. А вот в замке, с учетом того, что искажен здесь весь остров - она может оказаться весьма и весьма опасным противником, особенно учитывая Магию Тьмы третьего круга и Хаоса - второго... в сочетании с навыками Мастера проклятий, Мастера тьмы и Мастера разрушения и высокой Силой Магии... в общем - урона она выдаст ой какой неслабый. Однако, хрустальную пушку лучше прятать в крепости.
   Я открыл вкладку с ее заклинаниями и улыбнулся. Проклятье Железной девы. Бывает. Страх - проклятье второго круга, заставляющее тех, кто не выдержал страха - бежать в ужасе. Неплохая вещь. И Призыв Палача... персональное, то есть передать его в Палаты Вечности или же записать в свиток Лёсса не сможет. Не удивительно. Зато есть шанс, что это что-то действительно мощное.
   Я залез в описание. Хотя по примеру Призыва огнеглазого, я уже не склонен переоценивать полноту описаний: склонности к ритуалам Хаоса, продемонстрированной Архаоном, в описании не было. Впрочем, ритуалы - это вообще нечто, выламывающееся из логики игрового мира. Но феномен Скольжения - сам по себе выламывается из любой логики. Перенос физического тела из реального мира в идеальный... Заставляет помянуть всуе Луи Седлового, воплотившего-таки идею о путешествии в описываемое настоящее. Но, тем не менее, посмотреть стоит. Хотя бы некоторые основные свойства буду знать.
   Так... Доспехов не носим. От слова "совсем". Единственное исключение - шлем. Интересно - тот самый? Пирамидальный? Ловкость - на минимуме. С такой Ловкостью призванный Палач будет едва ползать, и годится только для того, чтобы защищать призвавшего, и то сомнительно. Зато с такой выносливостью, как у этого призыва - может поплевывать на то, как его режут буквально на куски. Да и хп - немеряно. Как говорится "замучаются колупать". И силы столько, что вдарит - мало не покажется. Особенно, учитывая навык "Калечащий удар", повышающий шанс повесить на противника дебафф, связанный с увечьем или кровотечением. То есть, переломанные кости, отрубленные конечности, внутренние и наружные кровотечения - как здрасте. Убийца людей и Убийца чудовищ... то есть - двойной урон по этим категориям. Неплохо. Подавление воли (чудовища) - любое чудовище поблизости от Палача имеет некоторый шанс беспомощно застыть в ужасе. Аура страха, сходная с аналогичным навыком Рыцарей смерти. Владение оружием (двуручный меч). С магией - не очень, и учить, судя по характеристикам - бесполезно. Хотя...дверь-то огнеглазый лихо вынес. Так что и Палач вполне может преподнести сюрприз. Ну а в целом - хороший защитник для девочки. Особенно - где-нибудь в узостях помещений, чтобы встал - и ни пройти, ни проехать. А уж Лёсса озаботится тем, чтобы обвешать противника проклятьями, и долбануть чем-нибудь тяжелым из арсеналов Хаоса. Увы, в чистом поле обойти такую стенку - ничего не стоит. Так что заклятье мощное, но ограниченного применения.
   Закрыв окна заклятий и характеристик, я устроился в кресле поудобнее, и погрузился в транс, выполняя заданные старшей Видящей упражнения.
   ***
   Под ногами хлюпает вода и пружинит мох. Одуряющий запах багульника бьет в голову. Солдатские калига топчут небольшие кусты с яркими синими ягодами. Время от времени то один, то другой пехотинец нагибается, чтобы сорвать уцелевшую ягоду и кинуть ее в рот. Но за этим частенько следует крик сержанта "Не останавливаться!", а то и бодрящий удар палкой. И солдаты идут. Идут туда, где их собратья уже осадили лесной город мерзкой нелюдий, имеющей наглость чтить свою демоническую прародительницу наравне с единственно сущим истинным богом - Владыкой Света! И пусть раньше эти нелюди были союзниками против тварей еще более мерзких, но они же и предали этот союз, отозвав войска. И теперь люди идут, чтобы покарать тварей. Ибо так повелел Бог!
   Внезапно один из идущих - падает. Из его груди торчит белоперая стрела с охотничьими резами. Твари даже не считают людей достойными того, чтобы использовать боевые стрелы! Для них это охота. Развлечение! Что ж. Люди еще покажут им...
   Солдаты поднимают тяжелые щиты. Конечно, здесь, в лесу на верховом болоте, не получится составить правильную черепаху. Но и того, что есть - достаточно, чтобы уменьшить потери. Стрелы продолжают лететь, и время от времени то одна, то другая - находят свою цель.... Но большая часть все-таки остается торчать в щитах. И солдаты идут вперед.
   - С нами - бог! - возглашает Неумирающий прелат.
   Хозяин домена, ведущий свою армию на подмогу тем, кто уже ведут бои с отступающими эльфами, частенько оказывался не там, где его ожидали, и где вроде бы место столь могущественному и осененному Светом Владыки человеку. Не с блистающими рыцарями и могущественными паладинами, а в рядах самой обычной пехоты. За это, а еще за полководческий дар - он любим подданными. Впрочем, в мирной жизни он тоже никогда не отказывается помочь, защитить, исцелить... И поэтому владения его - полны народом и приносят большой доход, о котором с зеленой завистью в глазах и кривя губы говорят "более благородные господа".
   Возглас прелата Ореста подхватывают неизменно сопровождающие своего учителя аколиты... И теперь стрелы уже не долетают до щитов, а вязнут в многоцветных переливах сияния, исходящего от самого Владыки.
   - Барра! - кричит сержант, взмахивая коротким мечом в ту сторону, откуда летят стрелы.
   - Барра! - подхватывают этот клич-команду солдаты и, тяжело разгоняясь, бегут к тому, кто посмел попытаться защитить свой дом, встав на пути воинов Бога. Вперед! Смять, растоптать и уничтожить!
   ***
   - Командир, - посыльный диверсант, наплевав на этикет, выпал из скрытности уже внутри круга стражи. - да'Виэл Астонай докладывает, что принял командование. Гартал - убит. Призраки продолжают просачиваться.
   - Принято, - кивнул головой да'Виэл Гортанар, командующий экспедицией, направленной высшими жрицами в эти места.
   По слухам, доведенным до сведения жречества Гильдией Торговцев, именно в этих давно заброшенных отнорках Подземья, куда уже несколько веков не ступала нога благородных дроу, были обнаружены какие-то священные предметы. И жрицы Дома да'Виэл решили добыть эти предметы, небезосновательно подозревая, что они связаны либо с культом Паучихи, либо с нечестивыми верованиям грязных карликов, имеющих наглость именовать свои жалкие дома Подгорным престолом. В любом случае, подобные вещи, будучи доставленными в храм Дома - значительно усилили бы позиции Дома и его жриц в Кругу Ангратта, где все Верховные жрицы равны пред ликом Богини... но некоторые, разумеется, равнее прочих. И благоволение Богини - столь же очевидно, основная причина этого "равенства". Вот и идут бои за любую возможность привлечь к себе внимание Паучихи... пусть это внимание частенько и приводит к погибели, и нередко - всего Дома. Это никого не пугает, а кого пугает - тот не достоин называться дроу.
   - Гортанар, - по-хамски пренебрегая этикетом, обратилась к командиру экспедиции его же родная сестра, единственная жрица, приданная экспедиционному корпусу. И, пусть она и была приказом матери и Верховной жрицы дома, передана в подчинение мужчине... но она была женщиной, и, следовательно, имела право на фамилиарность. Ведь статус - он сегодня один, а завтра - другой. Экспедиция закончится - и приказ "подчиняться Ведущему войска" - прекратит действие. А вот с анатомией - не поспоришь! И если потребовать от нее подобающего обращения - оскорбленная жрица может и отомстить. Говорят, не так давно, появились Неумирающие, осененные особым благословением Богини. И вот они-то требовали и добивались подчинения жриц, даже будучи мужчинами... Но, что доступно священному храмовому пауку, о том уборщику этого самого храма - не стоит даже задумываться. Во избежание. - Мы потеряли уже трех Ведущих колонны. Потери... Нас могут отправить на Покаяние...
   Последнее слово жрица произнесла с явно слышимой прописной буквы. Процесс принесения извинений Дому и Богине мог быть более чем разнообразным... и ни в каких вариантах не был приятен для извиняющегося.
   - Могут, - кивнул Гортанар. Он не стал напоминать, как просил жриц Дома отправить с ним хотя бы еще двух служащих Богине, которые могли бы усилить все отряды. Но Миэльтира пообещала, что справиться сама... а теперь дергается, потому что одна жрица никак не могла прикрывать все три колонны, двигающиеся по трем разным проходам. Призраки, просачивающиеся, пренебрегая обычными коммуникациями, прямо через толщу камня, атаковали командиров. И, пусть они меняли по несколько десятков бестелесных на одного Ведущего колонну, но некроманты могут это себе позволить. И, если так и будет продолжаться...
   Да, масса низшей нежити уперлась в точно такую же массу рабов-гладиаторов, которых никогда и никто не считал, и которые знали, что если струсят и побегут - рано или поздно, обязательно окажутся на алтаре и познают весь гнев Богини. Да, мечники и стрелки щедро дарили совершенно незаслуженный покой поднятым из Серых пределов. Но если потери командиров будут слишком велики... Хотя, какое там "если"... Они УЖЕ "слишком велики". Неизвестно, смогут ли неизвестные реликвии компенсировать это... И если не смогут - то неудачливым предводителям грозит Покаяние. И тут уже пол сыграет против сестренки. Пусть она и является в этом походе подчиненной, но ее накажут за провал наравне с ним.
   ***
   Виденье прекратилось, не показав мне, чем закончился поход дроу и их противостояние с некромантом. Но радовало то, что этот мир, в отличие от "обычной мморпг" не крутится вокруг игроков. Даже в отсутствие Неумирающих дроу ищут благосклонности Ллос, некроманты тревожат Серый предел, а Гильдии - интригуют и натравливают друг на друга фракции, Дома и властителей. И такой подход был бы совершенно нерациональным для обычной игрушки, поскольку требовал бы запредельных ресурсов, растрачиваемых по сути впустую. Но, похоже, "Сталь и магия" уже не просто игрушка. Не "обычная" игрушка, по крайней мере. Конечно, можно было предположить, что некромант, участвующий в стычке с другой стороны - как раз игрок... Но вот почему-то я уверен, что нет, некромант там местный, и приперся туда по своим местным делам.
   Выйдя из транса, я обнаружил, что мое положение изменилось. Нет, сам я все также сидел в кресле. Но рядом со мной, прямо на полу сидела Иримэ, положив голову мне на колени.
   - Упражняешься? - спросила она.
   - Ага, - ответил я, запуская пальцы в золотистые волосы.
   - Это правильно, - мурлыкнула эльфийка, не делая попытки отстраниться. - Расскажешь, что видел?
   Я насколько смог подробно описал свои видения. Иримэ сразу погруснела.
   - Первое видение... Я помню похожее, - она задумалась. - Точно. Лихолесье. Далеко на севере отсюда... Наш Дом там совсем слаб... но присутствует. И мне приходилось бывать у родственников. Гильдии торговцев за портал столько золота отвалили - сказать страшно... - Иримэ замолчала, о чем-то задумавшись.
   - Нет мира за этой чертой, - процитировал я давнее высказывание об американском континенте. - В смысле - во Фронтире владетели схватываются между собой, не особо обращая внимание на отношения стран. А уж если игро... в смысле Неумирающие начинают выяснять отношения между собой, то что там думает лидер страны о заключенном ими союзе, или объявленной войне - им и вовсе не интересно...
   - Не совсем так, - покачала головой эльфийка. - Лидер может выразить неудовольствие действиями властителей... вплоть до выдачи заданий на головы неугодных, или же отправки своей гвардии... Пусть и стараются не пользоваться такими возможностями, предоставляя властителям Фронтира забавляться войнами по собственному разумению. Но то, что ты описываешь - это уже не стычки властителей пограничья. Это - настоящая война, война стран, каковых уже давно не было. И очень странно, что эта война начинается между союзниками. И, возможно, уничтожение Олваирина, предвиденное мамой - тоже часть этой войны...
   - Возможно, - согласился я. - И, похоже, пропагандистское обеспечение войны было проведено на высоком уровне. По крайней мере, не думаю, что мы сумеем что-либо с этим сделать: мало времени, а против нас будет задействован мощнейший аппарат Церкви, к которой прочно присосались игроки враждебного эльфам альянса...
   - Но что-то же надо сделать... - неуверенно произнесла эльфийка. Причем, кажется, основные ее сомнения были связаны даже не с тем, хватит ли нам сил изменить предначертанное, сколько с тем, захочу ли я это делать.
   - Надо, - кивнул я и процитировал Алого Короля: - Это будущее достойно того, чтобы я в него вмешался.
  
   1 Голова ворона - знак корвидов, провидцев и предсказателей легиона Тысячи сынов примарха Магнуса Красного.
   2 Путь Черного колеса - см. Роджер Желязны "Князь Света".
   3 "Дерринджер" -- класс пистолетов простейшей конструкции, как правило, карманного размера. Название происходит от фамилии известного американского оружейника XIX века Генри Деринджера.
   4 Лестничный бастион - см. Либер Хаотика: Кхорн.
   5 Эреб и Кор Фаерон - капитаны (а позже - капелланы и Темные апостолы) Несущих слово, легиона Лоргара.
  
   Глава 5. Разновидности дипломатии
   Утро нового дня я встречал в объятиях Глаши. Признаться, после того, как я вышел из транса с головой эльфийки у себя на коленях - я рассчитывал на некое, скажем так, развитие отношений... Но, увы. Мне достался только крепкий поцелуй младшей Видящей.
   Зато утром мои планы на приятное времяпрепровождение сорвала именно Иримэ, влетев в мою спальню с воплем:
   - Вставайте! Дядя Торри приехал!
   - И что? - признаюсь, несколько вяло отреагировал я.
   Честно говоря, сама вялость этой реакции говорила о том, что с провидением будущего у меня... не очень. Надеюсь - "пока что". Иначе я бы отреагировал не в пример более активно.
   - И то, - взвилась Иримэ, - что, если не занять его чем-то интересным - может быть "ой". Он же сам себя займет! А это... это... - Видящая задохнулась, не в силах подобрать слова общего языка, достаточно выразительные для того, чтобы описать, что тогда будет.
   Чтобы успокоить девушку, я быстро оделся, и последовал за ней туда, где "дядя Торри" как раз собирался заняться "чем-то интересным".
   Видящая отвела меня туда, где возле моста, не вступая на зараженную территорию, крутился невысокий эльф в одеянии, скорее подобающем игроку-спецназовцу, пытающемуся воспроизвести привычный камуфляж. Признаться, у неписей подобные ухищрения были как-то не в ходу: магия обеспечивает гораздо более надежную и удобную маскировку. В руках эльф крутил шелковый шнурок, на который были нанизаны странные украшения из полированной кости. Поглядывая на так и не приведенные в порядок стены внутреннего замка, он что-то бормотал себе под нос.
   Я внимательнее пригляделся к внешности прибывшего. Его роскошные светлые волосы до плеч были прихвачены ремешком-хайратником так, чтобы видны были идеальной формы уши. Но все равно кого-то он мне напоминал. Так что вместо приветствия я произнес:
   - Две тонны китового мяса нужны?
   Иримэ ахнула, прикрывая рот руками, а ее родственник посмотрел на меня еще более заинтересованно, чем раньше.
   - А есть? - заинтересовался "дядя Торри", наклонив голову к левому плечу.
   - Нет, - отрезал я.
   - Тогда не нужны, - спокойно, как нечто само собой разумеющееся, произнес эльф. - Твоя мать как всегда права, - сказал он, обращаясь к выглядывающей из-за моего плеча Иримэ. - Это будет интересно, - он перевел взгляд на меня. - Битор. Говорящий с Лесом.
   - Шаман, однако, - улыбнулся я, и собирался уже было представиться... Но тут это за меня решила сделать Иримэ.
   - Кайларн, владыка земель, оракул ветви пророков, видящий Хаос... - и еще минуты на две подобной мути, едва не заставившей меня заржать, поскольку мне живо вспомнился "Корабль из Арвароха и прочие неприятности". Очень похоже было.
   - Кайларн. Провозвестник Изменяющего пути, - представился я, когда эльфийка наконец-таки выдохлась.
   - Компактно, - согласился Битор. - Хорошая плотность информации. Мне любопытно. Видящая передла, что у вас тут кое-что интересное намечается?
   - Конференция по вопросам труда и шаманизма, - ответил я, выделив из предполагаемых событий то, которое, на мой взгляд, могло заинтересовать Говорящего с Лесом.
   - Скучно, - отмахнулся тот. - Новым ругательствам они меня уже не научат, иначе Видящая сказала бы мне об этом.
   Я стал перебирать ожидаемые, либо планируемые события, которые могли бы заинтересовать эльфа-шамана. Война с кочевниками? Маловероятно. Война с нежитью под Акрелатом - еще менее вероятно. Нежитью Говорящие с лесом никогда особо не увлекались. Хотя... четки из костей... Нет, все равно - маловероятно, - подсказала мне интуиция, усердно развиваемая упражнениями от Видящей.
   - До возрождения фейри еще очень далеко, - выдал я единственную версию, которая показалась мне более-менее правдоподобной.
   - Лордов фейри, - поправил меня Битор. - Младшие фейри меня не слишком интересуют.
   - Есть какая-то разница? - заинтересовался я. Несмотря на превращение в лорда фейри, знаю я об этих "ближайших родственниках эльфов" на удивление мало. Форумы дружно и многозначительно молчат. Как бы возрождать расу не пришлось нам вдвоем с Лёссой.
   - Разумеется, - кивнул шаман. - Младшие фейри - это духи. Вплощенные, или нет, осознающие себя, или нет. Бывают среди них, конечно, и уникумы, вроде твоей дочери... Духи сказали мне, что она-то как раз прошла большую часть пути, отделяющего младшего фейри от Владыки, и, думаю, скоро она накинет кровавый плащ и облачится в доспех Силы. Прочие же, как я сказал, - всего лишь духи, беззаботные и игривые, не склонные планировать или же напрягаться, воплощая планы. Владыки же, или лорды фейри - это скорее эльфы, сроднившиеся с духами настолько, что Вечный князь Анэрон Третий лист, да примет его объятие Матери, решил, что владыки фейри - это демоны Древнего врага, захватившие тела, предназначенные Матерью для ее Детей... Собственно, с этого и начались войны Раскола, приведшие к уничтожению Владык... и распаду нашего народа на Светлую и Темную ветви.
   - Дядя! - возмутилась Иримэ. - Что ты несешь?! Проклятые дроу...
   - Наши ближайшие родичи, и такие же дети Матери, как мы. Пусть они и чтят ее как Паучиху. Природа может быть жестока, коварна и несправедлива... Духи зайцев, погибших в зубах волков, и волков, погибших от голода, когда не удавалось поймать зайцев - говорят об этом со всей определенностью.
   - Я заинтересован в том, чтобы получить несколько уроков пути шамана, - со всей определенностью сказал я Говорящему с Лесом.
   - Возможно, позже, - покачал головой он. - Сейчас тебя ждет множество скучных и не интересных дел. А я попробую уговорить этих добрых людей, - он кивнул в сторону группки отступников, собравшихся вместе по какой-то надобности, - построить мне дом где-то на окраине вашего славного города. Вы же принимаете переселенцев? - впрочем, ответа на этот явно риторический вопрос Битор ждать не стал. - А пока что - поживу в таверне.
   Я проводил взглядом любопытного эльфа, прикинув, как бы он выглядел с лысой головой и рваными ушами. Картинка получалась ничего... вполне гармоничная. Ничуть не хуже, чем сейчас. Кивнув своим мыслям, я принялся "заниматься скучными и неинтересными делами".
   Малое проявление Всетворящего в форме пары плетеных кресел, позволило нам с Иримэ устроиться с тени стены. И я открыл перед внутренним взглядом "Дневник испытаний", как создатели игры обозвали список квестов. С некоторым удивлением я обнаружил, что у меня осталось неисполненным задание, которое очень легко было завершить: по "Близости нежити" осталось только провести над первым уровнем катакомб Акрелата ритуал "Отрицание неживого".
   Отметив себе заняться этим квестом, как будут проблемы с получением уровня, я кивнул подошедшему представителю Торговой Гильдии.
   - Доброе утро, господин посланник Гильдии.
   - Доброе утро, господин властитель домена. Мои приветствия, Видящая, - кивнул Отто. - К сожалению, встреча, назначенная на вчера, не состоялась. Мне сообщили, что властитель домена проводит важный ритуал, и когда освободится - неизвестно.
   - Увы, - пожал я плечами, - мы не всегда можем выбирать время для исправления совершенных ошибок, - под "ошибкой" в данном случае я понимал решение заняться квестом, не встретившись с Отто.
   - Бывает, - кивнул Отто. - Впрочем, в данном случае, это только на пользу. Я только сегодня сумел связаться с главой семейства Монтерой. Глава согласен с Вашими условиями. Мастер порталов прибудет в представительство Гильдии послезавтра. До тех пор...
   Я немного невежливо перебил Отто:
   - Вы можете забирать девчонку в любое удобное для Вас время. Слову Гильдии я верю.
   Мне капнуло немного репутации перед Гильдией. А Отто улыбнулся.
   - И, тем не менее, я склонен позволить девочке наслаждаться вашим гостеприимством еще некоторое время: до окончания работы Мастера Порталов. Ей не помешает некоторый намек на недовольство главы семьи.
   - Намек? - удивился я.
   - И довольно мягкий... с учетом того, как часто Амелл становится причиной раздражения главы. Что же до Джона... Вот его контракт, - и Отто передал мне стопку бумаг. Я же отдал их Иримэ. В таком объеме информации требовалось разбираться вдумчиво и неторопливо. Это тебе не устное согласие на простые и однозначно понимаемые условия. Впрочем, Отто отнесся к моим действиям с пониманием, и я получил еще чуть-чуть репутации как перед Гильдией, так и перед Отто лично. - Вы сильно изменились со времени нашей прошлой встречи, господин Кайларн.
   - Такое случается с теми, кто проводит ритуалы, - пожал плечами я. - У меня вот, к примеру, дочь появилась.
   - Примите мои поздравления, - поклонился Отто. - Подарки ко дню рождения вашей дочери будут доставлены. Не примите задержку за оскорбление.
   - Никаких обид, - пожал плечами я. - Думаю, Лёсса будет рада подарку. А письмо для д'Ин Амита будет доставлено в представительство Гильдии, как только я его напишу.
   На этом разговор был исчерпан, и мы с представителем Гильдии раскланялись.
   Следующим незаконченным делом было посещение построенных позавчера Серебряных башен. Точнее - одной башни, но по традиции название использовалось во множественном числе, так как все башни во владениях всех леднлордов, выбравших путь Хранителей Древних ветви Хаоса считались одним строением.
   По дороге к не посещенному строению, я, несмотря на ранний час, заметил две парочки. Причем, если Пьен с Истой активно целовались в тихом уголке за казармой еретиков, то Одержимые Хаосом сидели на непонятно откуда взявшейся скамеечке над обрывом и скромно держались за руки. Я не подходил близко, чтобы не спугнуть ребят, но, кажется, оба эдак деликатно розовели.
   Я встал над обрывом, поодаль от замершей и не замечающей окружающего парочки, полной грудью вдохнул прохладный, напоенный горьким запахом полыни степной ветер, и обнял подошедшую эльфийку. Иримэ обняла меня в ответ, и мы так простояли до тех пор, пока из-за Храма Одержимых не вывернула Лёсса.
   - Папа, привет... Ой... - выдала суровая и беспощадная мстительница, резко повысив градус умиления до превышающего любые мыслимые нормы ПДК1 мимимишности в окружающей среде.
   - И тебе доброго утра, дочка, - улыбнулся я, не отпуская попытавшейся отпрянуть эльфийки. - Думаю, здесь тебе нравится больше, чем в туманах Сейнтралии? Впрочем, если серебряный туман Улгу2 тебе по нраву - мы можем вместе посетить Серебряные башни.
   - Я, собственно, - Лёсса потупилась и смутилась. Такой она мне нравилась гораздо больше, чем в образе злого демона Тихого холма, - как раз и искала тебя, чтобы попросить сходить к этой башне... А то остальные строения я еще как-то понимаю, а вот это...
   - Разумеется, Лёсса, идем с нами.
   Серебряная игла башни, окутанная никогда не тающим туманом, возникла перед нами, как только мы обогнули Храм Одержимых. Я на минуту остановился, размышляя о том, что, когда буду возводить стену собственно замка на летающем острове, закажу Гастону, чтобы стиль Серебряной башни был выдержан. Разумеется, там, где это будет не в ущерб обороноспособности.
   Девять белых арок, между которыми вилась посыпанная серебром тропика, в отсутствие не только стены, но и какой-либо ограды, производили странной впечатление. Однако, думаю, что попытавшихся достичь башни, минуя тропу - ждут некоторые сюрпризы. Я не был врагом обитателям Серебряных башен, так что без страха и сомнений ступил на тропинку. Впрочем, Лёсса умудрилась опередить меня, и с беззаботным видом заскакала вперед. А вот Иримэ немного затормозила. Но я обнял ее за плечи и повел с собой.
   Белые арки, под которыми мы проходили, окрашивались в цвета ветров магии. И Иримэ постепенно успокаивалась. Мощь проведенного ею над собой ритуала постепенно брала верх над внушенными с детства предрассудками. Подозреваю, что, с учетом того, что этот же ритуал прошла Реалуэ, на ее дочь оказывалось удвоенное, а то и кратное давление. И то, что девушка сумела сделать отчаянный шаг в стремлении помочь матери - вызывало мое глубокое уважение.
   Арка портала в серебряной стене оказалась черной, расписанной серебрянными знаками Хаоса. Знаки полыхнули синим пламенем, когда мы прошли под ними и вступили во владения ордена Серебряных башен.
   - Восславьте Эгримма ван Хорстманна! - громыхнул тяжелый, подавляющий голос.
   - Шэмельна Тзиин'нет! Атдэ фаошден тек'зит! - ответил я, отрицая право требовавшего и восславляя только и исключительно Изменяющего пути, но не его посредников.
   - Пастырь Церкви Света... - произнес невысокий колдун в черной хламиде, банальным образом спускаясь по лестнице. В глубокой тени его капюшона было не различить лица. А знаки на хламиде были, так сказать "общеколдовского" значения и не идентифицировали его как адепта Хаоса. - ...сказал бы, что гордыня - это смертный грех.
   - Не надо комплиментов, - улыбнулся я. - Ну не надо. Я смущаюсь...
   Колдун откинул капюшон. Под ним обнаружилось вполне человеческое лицо, не "изуродованное знаками принадлежности к безумной силе". В принципе, это было логично. Для адептов Коварного, Кукловода Тысячи и одного заговора было бы странно носить не снимаемые знаки, которые однозначно бы идентифицировали их носителя. Ведь адепту Изменяющего пути может потребоваться выдать себя за лояльного прихожанина Церкви Света, последователя культа Неба и предков из Каганата, или же некроманта, чтящего Вечную леди, но при этом - ворующего души и тела из ее владений... И любые особые приметы, нам совершенно ни к чему.
   - Что же привело властителя домена под наш скромный кров? - поинтересовался колдун, не торопясь представляться. Он был весьма молод... Выглядел лишь немногим старше нынешнего облика Лёссы. Но серьезность и довольно высокое положение не оставляли возможностей для фамилиарности.
   - Разумеется, нужда в распространении ересей, сеянии розни и лжи, - ответил я. - Особенно - на территории Каганата и Империи Света.
   - Любопытно, - кивнул колдун. - И какие же учения вы считаете необходимыми распространить?
   - Каганату на данном этапе крайне подойдет учение святого Эндера Ксеноцида, могущественного предка, стоящего у престола Тенгри-хана: орки - мерзкие ксеносы, и должны быть уничтожены любой ценой. С одной стороны, это повысит устойчивость соседей к атакам Гхыра, что не может не радовать. А с другой, при распространении - усилит вражду Каганата и Степи. Обе фракции мне совершенно недружественны, и их взаимное ослабление - только порадует. Никакой толерантности, никаких переговоров. Только полное уничтожение... Для моих врагов - вполне подходящая идеология. Ну а, когда придет время завоевывать соседей - обвиним их правителей в недостаточном усердии в истреблении орков... внутренняя смута и потеря правителем доверия народа - это тоже неплохо для завоевателя. Ну и идеологи и священники в качестве сети агентов - тоже лишними не будут.
   - Миссия, скорее достойная Алого Престола... - с некоторым сомнением произнес колдун. - Но, в целом... если начать проповедь среди тарханов... Да, поручение властителя вполне возможно. И мы начнем исполнять его, ибо оно соответствует духу ордена... и нашего принципала.
   - С Церковью же Света все сложнее.... - начал я. - Инквизиторы быстро вычислят столь деструктивные культы, как учение Ксеноцида. Вычислят и вычистят. Нужно что-то более сложное и долгоиграющее. Пожалуй, стоит начать с распространения трактата просветленного Рихарда Клесса о том, что магия - особый дар Владыки Света верующим в него. В качестве начального утверждения - пойдет. А как дальше будем развивать - будет зависеть от того, как это учение будет принято, и как будет развиваться богословами Империи.
   - И опять достойно, - усмехнулся так и не представившийся колдун. - Хотя, опять-таки, скорее такая задача должна заинтересовать Пурпурный престол... Но мы, Серебряные башни займемся распространением истины среди темных людей... равно как и тех, кто считает себя лучше других, но прозябает во мраке невежества. Мы принесем им свет истины. В ответ же... Я склонен согласиться с тем, что сущность важнее видимости. Но, тем не менее, желательно, чтобы хотя бы пять разумных из твоего окружения и/или элиты домена формально приняли культ Перемен.
   "Получено задание: "Формальности тоже важны" - известила меня система. - "Проповедуйте перемены и соблазните хотя бы пятерых из своих приближенных их величием.
   Награда: опыт, артефакт, репутация перед орденом Серебряных башен. Размер награды зависит от количества принявших культ.
   Штраф за провал/отказ: ухудшение отношений с Серебряными башнями".
   Разумеется, квест тут же был принят... Но, прежде, чем я успел приступить к его выполнению, вмешалась Лёсса.
   - Разумеется, принципал моего отца, разрушившего предсказанную и предначертанную мне судьбу - и мой принципал, - заявила она. - Архитектор Судеб строит наши судьбы независимо от того, верим мы в него, или нет. И я предпочитаю встретить это знание с открытыми глазами. Думаю, это позволит мне вмешиваться в построение моего собственного Пути... и путей тех, кто рядом.
   - Раз уж я приняла Хаос, - подхватила Иримэ, - то, надо признать, что обитель Знания мне ближе, чем пути ищущих наслаждение (что бы не думали об этом мои соплеменники), как и пути Разрушения или Распада и Отчаяния.
   Счетчик исполнения квеста показал 2/5. Неплохо. Думаю, уговорить Пьена и феечек - тоже будет несложно. Не говоря уже об Одержимых Хаосом.
   - Разумеется, я постараюсь получить согласие своих приближенных на формальное признание принадлежности к культу, - кивнул я. - Но, все-таки, мне хотелось бы узнать, как я могу называть вас?
   - Магистр Аэкольд, - ответил колдун. - И, пусть я пока что всего лишь младший магистр, но я надеюсь, с вашей помощью упрочить свое положение в Ордене и занять более высокое положение.
   - Амбиции радуют нашего принципала, - улыбнулся я. - Магистр Аэкольд. Если я не ошибаюсь, вы получили свое имя в честь одного из Чемпионов Архитектора Судеб?
   - Мои родители восхищались Аэкольдом Хельбрассом3, - скривился младший магистр. - И теперь я вынужден носить это имя... Оно постоянно напоминает мне, что я - всегда вто... Впрочем, кому я лгу? Даже не во второй сотне. Имя Аэкольда - весьма популярно среди последователей Кукловода Тысячи и Одного заговора. И многие из его носителей достигли впечатляющих успехов в попытках превзойти оригинал... Но пока что это ни у кого не получилось.
   - Значит, ты будешь первым, - кивнул я расстроенному младшему магистру ордена Серебряных башен. - И мы принесем людям свет знания, что неизбежно несет с собой туман сомнений.
   Мы хлопнули друг друга по рукам. Наши цели ведут нас разными дорогами... но отнюдь не исключают друг друга. И распространение веры в Изменяющего пути слишком выгодно нам обоим, чтобы тратить силы и время на бессмысленные действия, не несущие в себе смысла. Впрочем, разумный эгоизм частенько является более прочной основой для сотрудничества и союза, чем идеалистичный альтруизм.
   Теперь, когда закончилось посещение Серебряных башен, следовало заглянуть еще в одно уже возведенное, но еще не использовавшееся строение. Нисходящая пирамида возвышалась над землей, лишь чуть приподнимаясь над городской стеной. А периметр квадрата на уровне земли намекал, что и под землю она уходит ничуть не меньше.
   У серебряных ворот Ветра, от которых начиналась дорожка, посыпанная белым песком, ведущая ко входу в пирамиду, собрались ожидавшие Возвышения. Отступники, еретики, мстители, культисты и тени. Увы, но для старших рангов Возвышение происходило "как бы само собой", то есть то ли по набору опыта, то ли по велению Всемогущего Рэнодма, Янтарного Владыки, то ли по выполнении каких-то не названных в официальной документации условий. По крайней мере, среди знатоков и любителей теорикрафта, обсуждавших этот вопрос на форумах, господствовали именно эти три теории... Что, впрочем, не говорит о том, что других не существует. Просто они не пользуются особенной популярностью за откровенной бредовостью и отсутствием хотя бы малейших данных в свою пользу. Опять-таки, продолжение дискуссии отнюдь не говорит о том, что некоторые из игроков не нашли нужную закономерность Возвышения...
   Я прикинул, как бы я повел себя, разобравшись в механизме столь важного для игроков процесса, и пришел к выводу, что изложил бы свою теорию на форуме... постаравшись сделать это максимально неубедительным образом. Будучи высмеяна и опровергнута - теория не будет привлекать к себе внимания ищущих истину, и меньше будет шансов, что на нее случайно наткнутся. Увы, но пока что у меня особенных идей не было. Буду наблюдать за Всадниками Хаоса и Одержимыми Хаосом.
   - Итак, - обратился я к войскам... Многие из воинов зябко ежились и отводили глаза, когда я подходил слишком близко: все-таки Искажение реальности в качестве пассивного навыка имеет далеко не одни только плюсы. Ну, да ничего... Пройдя Пирамиду, мои бойцы обретут сродство с Хаосом и будут уютнее себя чувствовать в искаженной реальности... А некоторые, вроде Фомы - и так успели уже притерпеться к ее выкрутасам. - Следуем за мной. С тропы - не сходим.
   - А если кто сойдет? - незнакомый отступник, задавший этот вопрос, храбро спрятался за плечом товарища.
   - Вот заодно и узнаем, что тогда будет, - спокойно ответил я. - Признаться, мне это очень интересно...
   Я активировал Зрение Хаоса, порадовавшись, что оно не стало пассивным: вблизи Пирамиды само пространство сияло Силой. Так что я побыстрее отключил эту способность... Но полыхание темного пламени Удуна в моих глазах не осталось незамеченным. Так что, думаю, давки и толкотни не будет, и все постараются идти точно по серебряному песку.
   Я же, между тем, прикидывал количество серебра, пошедшего на одну только эту дорожку. У меня получилось, что та мера этого металла, которая ушла с моего склада, не покрыла и малой доли необходимого количества. Впрочем, условности игрового мира... или искаженная хаосом реальность, вполне могли объяснить еще и не такие выбрыки.
   Спокойная ходьба по извивающейся между девятью белыми и девятью черными арками, медленно погружала идущих в транс, и сама по себе являлась началом процесса Возвышения. Со стороны казалось, что дорожка пару раз огибает Пирамиду и упирается в глухую стену. Но для идущего по ней - тропинка выкидывала весьма любопытные фортели, демонстрируя интересные особенности неоднородного, нелинейного и анизотропного пространства-времени, к тому же - своего для каждого из идущих. Так что на обращенном к гневным небесам основании Пирамиды первыми возле меня оказались отступники. Лишь немногие из них собрались с силами, чтобы твердо встретить мой взгляд. И, разумеется, в их число входил Фома, колдун и комендант замка и города Азир.
   - Прошу, - я кивнул в сторону правой из открывшихся на вершине арок.
   Все-таки, мне нужнее отрекшиеся, чьим преимуществом был улучшенный навык строительства, и, возможно, мирные навыки, а не вольные охотники. Хотя... Когда к арке двинулся Фома - я покачал головой и указал ему на левую арку. Пусть будет. Не то, чтобы это имело такое уж большое значение... Но из эстетических соображений мне приятнее, чтобы город возглавлял вольный охотник. Пусть он не будет платить налоги... Но вот дополнительный навык стрельбы и скрытность - могут оказаться полезны.
   Следующими на вершине пирамиды собрались еретики. Выбор между фанатичными еретиками и братьями-во-ереси - тоже не был слишком труден. Пусть параметры братьев были пониже, чем у фанатиков, и они не получали дополнительно случайных заклинаний Хаоса с ростом уровней, но вот навык "Чувство локтя", поднимающий боевой дух и характеристики в зависимости от численности отряда - представлялся мне более важным. И, опять-таки, было и исключение. Джонас, еретик, штурмовавший со мной замок, и участвовавший в стычке с рыцарем Элайей, по моей указке двинулся по пути фанатизма. И выпавшее ему заклинание Голос Древнего врага, вкупе с удвоением Силы магии - порадовали. Правда, Сила магии 8 вместо 4 - не сделала его магом... но вот если отправить на обучение до колдуна... Магия 10 - уже неплохо. Где-то на уровне феечки. При том, что физические характеристики существенно выше... В общем, глядя на то, что получилось у Джонаса - я еще раз уверился в том, что выбрав для своих еретиков путь Братства - я поступил правильно.
   А вот с выбором для третьего ранга были изрядные сомнения. Проклятье кипящей крови порождает оборотней. Оборотни - сильные, живучие, могли быть опасны для своих ничуть не менее, чем для врагов. А вот те, кто примет на себя проклятие Ледяной крови - перестанут испытывать действие эффектов боевого духа (как положительных и отрицательных), получат дополнительные навыки владения оружием, ношения доспехов и щита, тактики, атаки и защиты... Но вот регенерация оборотней - аргумент, как я убедился на примере Фабриса, более чем весомый. Да и срывы этих безбашенных берсерков можно купировать, если найти способ обучить их Хладнокровию. Так что я предложил мстителям самим выбирать свой путь. И восемь из них пошли по дороге Ледяной крови, а девятнадцать - по пути Кипящей крови, пути оборотней.
   Выбор для культистов тоже легким не был. Пути Познавшего Хаос и Одаренного Хаосом не были простыми, не были и безопасными. Так что, отправив своих ребят на Возвышение - я рискую потерями в войске. Однако и тот и другой вариант развития - существенно сильнее начальной стадии, а риск... он есть всегда.
   Пути Одаренного и Познавшего - серьезно различаются. Путь Одаренного Хаосом - путь жреца, путь человека, привлекшего непостоянное и переменчивое внимание темных Владык Хаоса, коих существует бесчисленное множество. И повелители Хаоса одаряют жреца... Это может быть Дар оружия, Дар плоти, Дар Духа или Дар имени... Но чаще всего Одаренный получает Дар Зверя - существо-спутника, которое останется с одаренным до конца его жизни... и, случается так, что этот самый конец одаренный находит в пасти подарка. Да и степень полезности даров бывает очень и очень разной. От декоративных зверушек, до настоящих могучих чудовищ. Единственным точно полезным подарком (кроме роста характеристик) для Одаренного Хаосом является доступ к заклинаниям Круга магии Хаоса, на единицу более высокого, чем до посвящения, причем - независимо от того, были ли выполнены условия для достижения этого круга. Воля богов превыше незначительных ограничений.
   Путь же Познавшего Хаос - это путь мага. Не полагаясь на помощь и защиту богов Хаоса, Познающий предпринимает усилия для того, чтобы понять эту непостоянную и изменчивую стихию. И Неделимый Хаос отвечает ему взаимностью, вглядываясь в него и познавая его душу. Навык "Слияние с Хаосом" прибавляет по две единицы Силы магии на уровень навыка и случайное заклинание этой школы из числа доступных Познающему. Проблема только в том, что каждый уровень Слияния с Хаосом также прибавляет вероятность того, что юнит получит Дарование Имени. Последнее же означает, что имя мага будет вписано в Скрижали свиты богов, и получивший дар покинет смертный мир ради превращения в Нерожденную тварь.
   Все это я разъяснил столпившимся на вершине Пирамиды культистам. И добавил:
   - Вы можете сами выбирать свой Путь. Но учитывайте: в арку Пути одаренных я пропущу только тех, кто возгласит хвалу Архитектору судеб, Инженеру времени, Изменяющему пути. Мне совершенно не нужны в моем домене те, кто привлекут внимание Доброго Дедушки... - "Дамблдора", это имя я не произнес, но подумал, хотя оно было несравненно менее опасно, чем любое из подлинных имен Господина Распада.
   Путь Одаренного избрали Мирина, ожидаемо - Волот, хотя он и ожидал того, что скоро на посту жреца Азира его заменит тот, кто придет с завершением строительства второго уровня Храма Ветров, и, несколько неожиданно - Иста. Прочие решили, что Неделимый Хаос их устраивает больше. Впрочем, меня такой их выбор тоже устроил.
   На дары для Познающих Неделимый Хаос несколько пожлобился. То ли такова была воля Изменяющего пути, то ли звезды, покровительствующие магам, по приколу сошлись в какой-то неприличный рисунок, но все Познающие получили одно и то же заклинание первого уровня: Вспышка Хаоса. Прочитавший это заклинание маг создает многоцветную вспышку, действующую на конусе в 120 градусов вперед от заклинателя, на пять метров. Каждый, кто видит эту вспышку - имеет нехилый такой шанс получить один из дебаффов: "оглушение", "ослепление", "спутанные мысли", "контузия". В общем, заклинание - более чем полезное, хотя, как и все "конические" - более пригодное для использования Всадниками Хаоса, а не хрупкими культистами. Но одно заклинание вместо почти двух десятков возможных... Что сказать? Не повезло. Бывает.
   Дары для Одаренных оказались интереснее. Иста вылетела из Пирамиды на личном крикуне. Думаю, теперь Пьен будет летать с ней, а не она с ним... а у меня освободился еще один крикун, что неслабо усилит мой летучий отряд. На плече Мирины сидела небольшая громптица - существо, способное швыряться молниями Хаоса, не тратя на это ману. При этом для обсчета повреждений использовался параметр Силы магии хозяйки, правда, и откат у них с хозяйкой шел общий, но все равно существо оказалось более чем полезным. А вот Волот за свои неустанные труды в проповеди путей нашего принципала, получил аж целых два дара: Дар Духа в виде навыка "Проповедник 1", увеличивающий эффективность проповедей и позволяющий юниту, произнеся речь перед воинами, дать им бонус к боевому духу +1, и Дар Оружия - черный посох, расписанный рунами Скверны, в которых можно было прочитать (если не боитесь за свою душу), славословие Изменяющему пути. Каждый, кто получил удар этим посохом, получал дебафф "Затмение", из-за которого он видел на месте носителя посоха светящуюся как солнце фигуру, что давало серьезную мотивацию к тому, чтобы напасть на кого-то другого. А если воля пораженного окажется достаточно сильна, чтобы продолжить атаку, то штраф в 20% к точности попадания - также может помочь Волоту выжить.
   Отправив одного из так и оставшихся для меня безымянными познающего Хаос из набора этой недели переписывать полученное заклятье на стены Палаты Лестниц (и, соответственно, в мою Книгу, и Книги остальных магов в моей армии, имеющих доступ к магии Хаоса), я встретил на вершине пирамиды последних из тех, кто мог получить гарантированное Возвышение в пирамиде. Тени, стрелки и маги, ожидали моего решения.
   Для пятого ранга выбор тоже был, мягко говоря, непростым. Возвышение теней могло произойти до сумраков, либо же призраков. Сумраки получали бонус к стихийной магии и два навыка: Двойной выстрел и Точный выстрел. Двойной выстрел повышает скорострельность и наносимый урон, а Точный выстрел, именуемый также "Белку-в-глаз", позволяет в 10% случаев проигнорировать защиту цели и увеличивает шанс критического удара. При росте навыка шанс игнора брони увеличивался на 5% на втором уровне навыка, еще на 2% на третьем и по 1% далее. И даже навык первого уровня резко увеличивал ДПС сумрака. Но вот навык скрытности оставался на том же уровне, что и у тени, да и навыки магии Разума доставались юниту не слишком часто, по сравнению с навыками стихийной магии, атаки и владения стрелковым оружием.
   У призраков же, напротив, резко, на два уровня сразу, подпрыгивает навык Скрытность, а также они получают дополнительный навык из магии Разума (какой конкретно навык будет получен - зависит от уже имеющегося набора). Учитывая, что на третьем круге Разума появляются массовые эффекты сенсорной депривации (ослепление, глухота, нечувствительность к запахам (что напрочь режет и вкусовую чувствительность), тактильная невосприимчивость), и иллюзии - призраки становятся весьма и весьма опасными и трудноуловимыми диверсантами. Но вот по ДПС4 призрак никогда даже не приблизится к сумраку.
   Однако, пятый ранг - это уже элита. А, как ни крути, основной урон все-таки в массовом бою наносит именно масса. Так что, скрипя сердцем5, я все-таки направил моих теней именно в арку призраков. Тем более, что предполагается атака на сильного, а то и превосходящего противника, так что ослабить его серией диверсий - велел сам Изменяющий пути. Правда, для того, чтобы в полной мере использовать преимущества призраков - придется изрядно потратиться на свитки магии Разума. Что ж. Ex nihilo nihl fit6. Т.е. не вложив ничего - сложно рассчитывать на хороший результат.
   Когда последний из теней (Ставр пропустил своих товарищей, и пошел последним) скрылся в арке, я использовал блинк, благо, Пирамида вся погружена в искаженную реальность, и встретил нововозвышенных у арки Ветра. Отступники отправились работать, еретики, оборотни, хладнокровные мстители, адепты Хаоса (как Одаренные, так и Познавшие) и призраки - готовиться к выступлению, а я позвал своего крикуна и, обняв присоединившуюся ко мне эльфийку, полетел к донжону. Арсенал призраков требовал пополнения. Так что, создав и отправив несколько смотрящих с заданием контролировать как место будущего собрания орков, так и наиболее очевидные подходы к ним, я двинулся в заклинательный покой, общаться с аукционом.
   Из магии Разума на аукционе нашлись массовые варианты Слепоты и Глухоты, которые достались Ставру - единственному из призраков, кто уже получил доступ к третьему кругу этой магии. Н-да. А завтра и послезавтра мне придется обходиться без него: начальник разведки займется переписыванием полученных заклятий на стены Палаты Лестниц. Двое суток это у него займет железно.
   По случаю заглянув также в раздел Магии Хаоса (ничего нового) и Света (аналогично), я полез в магию Тьмы, и обнаружил заклинание, которое меня сильно заинтересовало. Аура темного гнева. Заклинание 3-го круга магии Тьмы. Создает вокруг заклинателя 20-тиметровую ауру, в которой свои и союзные войска получают существенный плюс к вероятности нанесения критического урона и увеличенный множитель критического удара. В общем, плюшка более чем изрядная, особенно, учитывая длительность "пока не будет развеяна". Жаль только, что на поддержание ауры уходит ровно половина маны колдующего... Так что для Одержимых Хаосом это заклинание не слишком подходит. А вот для Всадников Хаоса, которые больше воины, чем маги - в самый раз.
   В общем, после всех этих закупок, моя сокровищница в очередной раз показала дно. Жалкие полторы тысячи не считаем. Пришлось в очередной раз наступить на горло собственной песне, придавить принципы, и ввести деньги из материнской реальности. Как раз достаточно, чтобы за пять минут до полуночи и поступления очередной дани, начала строиться резиденция Ордена Пурпурной длани. Основным преимуществом этого строения является то, что Пурпурная длань может убедить вступить в свои ряды (и потом - наняться к властителю домена, где есть их резиденция) магов и жрецов любой расы. Правда, найм возможен только двоих в начале и увеличивается на единицу с каждым новым уровнем строения, и к тому же, это будут действительно случайные юниты - от феечек до Одержимых Хаосом, в зависимости от воли Янтарного Владыки. Ну и распространение культов и ересей в среде магов и жрецов других доменов (не обязательно соседних) - тоже полезный бонус.
   Задумавшись о преимуществах Пурпурной длани, я треснул себя по лбу. А ведь Серебряных башен есть аналогичное преимущество: раз в неделю случайное заклинание или ритуал любой школы магии. Так что я полез в Книгу, чтобы понять, что добавил мне этот орден...
   Ну, что сказать... Не повезло. "Ванна графини Елизаветы7" - ритуал, предназначенный исключительно для вампиров (так и записано в ограничениях). Жертва от одного до пяти разумных повышает Силу магии проводящего ритуал на величину, равную количеству принесенных жертв. Вот только, во-первых, проводить этот ритуал можно не чаще раза в месяц. Во-вторых, подобные действия роняют репутацию мага в глазах подвластного населения (если, разумеется, о проведении ритуала станет известно). В-третьих, допустить, чтобы о таком "развлечении" стало известно Священной имперской инквизиции - это один из немногих способов гарантированно вызвать на свою голову Очищающий поход. Причем воины этого похода перенесутся на земли домена, где проведен ритуал порталом прямо из коренных земель Империи Света, не считаясь с затратами. Отбиться от такого наезда, конечно, можно... Но очень тяжело, поскольку сила атакующих подбирается так, чтобы гарантированно превосходить численность и силы обороняющихся. К тому же, даже в лучшем случае, домен после Похода, даже отраженного, будет лежать в руинах, а экономика рухнет в пропасть. Ну и, наконец, подобные способы увеличения силы мне просто противны. Так что единственное применение, которое я вижу для данной пакости - это провокации... Если у меня будет герой-вампир, которому я смогу доверять, то можно будет отправить его во вражеский домен с приказом провести ритуал и "немного" наследить, чтобы весть об этом точно не миновала инквизиторов.... А потом сидеть на берегу Великой реки и считать проплывающие трупы. Их в любом случае будет много.
   Признание избравшими путь Одаренного Хаосом нашего принципала - закрыло задание "Формальности тоже важны", и система сообщила, что за артефактом надо заглянуть в Серебряные башни... Ну, а, заодно, есть шанс получить следующее задание: до первого из доступных сегодня апов8 осталось совсем немного.
   Я положил руку на обложку "Продвижения Истины"... По сообщению разговорившегося-таки орка, ритуал начнется с закатом. Конечно, лучше бы не дожидаться этого самого начала, а перехватить противника на марше... Но пока этот самый противник не найден - о его маршруте приходится только догадываться. Ученик шамана об этом не сказал ничего. Судя по тому, что от него осталось под конец - действительно не знал. А попытки наплести хоть что-нибудь "лишь бы убили" - выкупались начинающим магом Разума в лице Ставра на раз. Так что пришлось отправить смотрящих и ждать... Нет, конечно, несколько позже я с отрядом выдвинусь поближе к месту действия, к примеру - загляну в поселение оборотней, благо их сородичи у меня теперь есть, и есть о чем поговорить. А пока что... Я откинулся в кресле и открыл самостоятельно вспорхнувший ко мне в руку том.
   Прежде, чем я успел что-либо сделать, страницы совершенно самостоятельно прошелестели, открываясь на отрывке, который книга решила мне показать.
   "Иногда воздействие на реальность, необходимое, чтобы добиться желаемого, сложнее, чем может вместить в себя ограниченный разум смертного", - сообщал своим последователям Лоргар Аврелиан. - "В таких случаях используют зримые символы, которые берут на себя роль дополнительной опоры при использовании заклинания.
   Глупцы, считающие себя самыми хитрыми (а такое случается более чем часто), используют в таких случаях дорогостоящие артефакты из ценных материалов, а совсем идиоты - еще и поручают создание фокуса другому. Ты, читающий эту книгу, не следуй глупому примеру. Первое - бесполезно. Мощь Хаоса разрушает любой материальный носитель, и драгоценный адамант или благословенный керамит - ничем не лучше пергамента, а то и бумаги. Второе же - удел, как я уже написал выше, полных идиотов. Фокус для заклинания должен быть изготовлен собственными руками обращающегося к мощи Хаоса. Причины этого настолько очевидны что я с трудом заставляю себя наносить на пергамент ответ на этот вопрос, настолько он мне кажется простым. Но... "Продвижение истины" - труд, указующий путь для тех, кто блуждает в потемках собственного невежества, так что, пожалуй, все-таки запишу. Только создатель знает, какой смысл он вкладывает в колдовские знаки, известные своей многозначностью..."
   - Тэк-с... - усмехнулся я, - похоже основной принцип зарролаша9 "как скажешь, так и прозвучит" - действует неукоснительно. Впрочем, пытаясь разобраться в своих способностях еще там, в реале, я обращался к рунам... не сказать, чтобы это сильно помогло: дар мне достался, похоже, очень уж хаотический и работал как попало. Но вот то, что только мастер знает, что именно он вырезал - и там было основополагающим принципом.
   "А потому, ты, кто осмелился взять в руки плоды моих размышлений, должен сам, своими руками создать Печать чистоты, чтобы прорваться на новый уровень понимания Хаоса".
   Книга захлопнулась, больно треснув меня по пальцам. А система известила меня:
   "Получено задание: "Вторая вуаль". Первое препятствие на пути к Силе вы успешно преодолели, выбрав Хаос. Теперь же вам предстоит следующее испытание. Создайте Печать Чистоты и используйте ее для произнесения заклинания 4-го круга магии Хаоса.
   Награда: заклинание магии Хаоса 4-го круга, ритуал магии Хаоса, опыт.
   Штраф за отказ: доступ к заклинаниям 4-го и 5-го круга магии Хаоса будет блокирован".
   Про "провал" система не говорит ничего. Есть у меня подозрение, что провалить это задание можно только отказавшись от него. Но я будут пробовать....
   Двадцать минут и пачку пергамента спустя я уже не был так уверен. Я просто не понимал, что должно быть изображено на Печати, а мои дилетантские потуги не вызывали у местной реальности никакого интереса.
   Очередной лист лег на стол, а я, в который уже раз, попытался погрузиться в транс, чтобы увидеть, как же правильно буду чертить Печать чистоты там, в будущем. И, в первый раз усилия мои дали результат. Нет, процесса рисования Печати я так и не увидел.... Зато саму Печать, установленную и закрепленную на доспехе Младшего мага Хаоса, я разглядел очень отчетливо. И принялся творить...
   Хотел бы я сказать "это оказалось пустяковым делом и у меня немедленно все получилось"... Н-да... Пачка листов пергамента, которую по моему приказу принесли в заклинательный зал, уже почти закончилась, и я собирался приказать принести еще, когда у меня, наконец-то вышло.
   "Задание "Вторая вуаль выполнено", - известила система. - "Получено заклинание "Песнь ненависти". Получен ритуал "Создание Печати чистоты".
   Как выяснилось, создавать Печати я смогу не чаще, чем раз в неделю. Ритуал включал в себя применение навыка "Видения". Впрочем, думаю, что я нашел далеко не единственный путь выполнения данного задания, и, начерти я Печать по-другому, ритуал тоже вышел бы другой. Ведь не так уж много тех, кто сочетают магию Хаоса с характерным скорее для эльфов навыком из подкласса Оракул... Возможно, стоило попробовать писать кровью, взмолиться покровителю, или же провести гекатомбу.... Впрочем, у меня получилось, и искать иные пути я буду не раньше, чем на следующей неделе.
   Песнь Ненависти. Магия Хаоса 4 круга
   В радиусе 50 м от точки, выбранной заклинателем, звучит Песнь Ненависти. Те, кто слышат ее - теряют по 5 от всех магических характеристик, получают по 5 ко всем физическим, и кидаются в бой... схватываясь с любым, кого видят. Поддержание песни требует 2 маны и 1 хп за тик в 2 сек. Пока песнь длится, заклинатель не может делать ничего больше. Любой урон (кроме затрат на Песнь), полученный заклинателем - прекращает Песнь.
   Неплохая штуковина. Этакий себе массовый берсерк, да еще и по нехилой площади... Правда, заклинающий теряет жизнь и ману, да и прервать звучание песни - раз плюнуть. Но вот что-то подсказывает мне, что пришедшая мне в голову мысль почитать книжку - совершенно не случайна, и заклинание это мне еще ой как пригодится, и не позднее, чем сегодня.
   Прохождение Второй вуали подбросило-таки меня на уровень вверх. Единица Устойчивости к откату - порадовала. Да и выбор между вторым уровнем Видений и третьим - Искажения реальности нельзя назвать сложным. Как бы полезно не было Искажение, но в качестве пассивного навыка оно может быть опасно для своих же. А вот Видения в последнее время не раз доказывали свою полезность. Так что я решительно подтверждаю выбор, пусть описание эффектов роста навыка и представляется в лучшем случае "смутным".
   Следующее действие, которое представляется мне необходимым именно сейчас, является отправка разведки. И я сливаю всю ману в призыв Смотрящих. Малозаметные (потому что невидимые), быстрые, преодолевающие любые преграды, кроме специально заклятых, они будут ждать орков на основных путях... ну и на месте будущего ритуала. А еще парочка двинулась к оборотням и в заречную степь.
   Нематериальные демоны отправились по моим делам. Я же откинулся в кресле и погрузился в медитацию, восстанавливая ману. Как же мне хреново... Раньше такого не было, хотя я уже не в первый раз сливаю ману почти в ноль. Серые стены неторопливо кружатся... но при этом остаются отвратительно стабильными. Я поднял руку... и тень, обретя материальность, бабочкой спорхнула мне на пальцы. Стало полече...
   Я наблюдал, как призрачная бабочка ползет по моей руке, щекоча нематериальными лапками тыльную сторону ладони. И постепенно, по мере того, как заполнялся синий столбик слева от "основного поля зрения", мне становилось все лучше. Бабочка взмахнула крыльями... и исчезла, уйдя за Грань. Я с некоторым трудом оторвал себя от кресла и, пошатываясь встал. Бар маны был заполнен уже почти на половину, и подвиг этот (вставание на ноги) уже не требовал от меня каких-то запредельных усилий.
   - Понятно, - усмехнулся я, опуская обратно в кресло. - Вот ты какая, "жажда магии". Надо быть поосторожнее... Не стоит доводить до такого, особенно - если буду вне замка. Хорошо еще, что дома мана восполняется быстро.
   Оклемавшись и придя в себя, я отдал приказ готовиться к выступлению. Чистильщики Акрелата выступили на запад, к месту будущего ритуала. К появлению орков они должны быть уже на месте и как следует подготовиться. А летучий отряд со мной во главе отправится к Акрелату, завершать задание "Близость нежити", а потом - в гости к оборотням.
   На пороге донжона я подхватил на руке дожидавшуюся меня Ириме и прыгнул на спину крикуну. Эльфийка взвизгнула, но вырваться даже не попыталась.
   - Летим! - скомандовал я. И летучий отряд последовал за мной.
   Руины Акрелата выглядели точно также, как и в прошлое мое посещения. И странно было бы, если бы было иначе: никто их покуда не перестраивал. Все-таки нежить в подземельях - сосед не лучший.
   - Ты сильно изменился... - приветствовал меня в мертвом храме мертвый первосвященник мертвого бога.
   - Все меняется, - ответил я. - Но, как видишь, я уже начал исполнять обещанное.
   - Вижу, - ответил тот. - И чувствую. Давление на нас уменьшилось... Но этого мало. Очень мало.
   - Согласен, - вздохнул я. - Но пока что делаю, что могу.
   Призрак мертвого жреца кивнул и отступил в сторону, пропуская меня во главе отряда на первый ярус катакомб. Сегодня со мной был один из тех культистов, кто уже побывал в Акрелате. И он уверенно вел нас к спуску на второй ярус.
   У самых дверей мы с Мириной почти полчаса расчерчивали заклинательный узор под тоскливым взглядом Иримэ, отдавшей свой Свет в обмен на Хаос. Все-таки эльфийка тоскует по утраченному... Так что надо поспешить с возведением Палат вечности. Возможно, на одном из ярусов откроется возможность обучение магов магии Света.
   - Начинаем? - обратился я к Мирине.
   - Подожди, - покачала головой она. - Лучше я еще перепроверю.
   Она еще раз тщательно перепроверила все линии, уточнила положение и начертание всех Знаов.
   - Все правильно, - закончив проверку, пришла она к выводу. - Начинаем!
   Тяжкие слова зазвучали, меняя особенно податливую в зоне Искажения реальность. Наша воля размывала границу между реальностью и Планами... в данном случае - Планом Света.
   Видения захватили меня. Орды низшей нежити и дисциплинированные войска Владыки Света... почти неотличимые друг от друга в своей жажде крови. Могущественный лич, обрушивающий на невидимого противника волну Тьмы, и прелаты Церкви Света, окутанные слепящим сиянием своей веры. Зеленокожая орда рвалась вперед, туда, где ее ждала "бальщая драка", и волна кочевой конницы, несущаяся за рабами и добычей. Сторонники Темных богов, Хранители Древних, ставшие из формальных союзником - необъявленными, но от этого только более страшными врагами. И демонические культы, рвущие небо над головой, чтобы пропустить своих владык... В этой кровавой мешанине в принципе невозможно было разобраться. Кто с кем сражается и за что... Только волны врагов и льющаяся кровь.
   - Все, мы закончили, - разорвал вещие видения голос Мирины.
   Я кивнул. Обсуждать увиденное с кем бы то ни было - не хотелось. Да и вообще говорить о видениях...
   - Мы закончили, - согласился я, отмечая системное сообщение о завершении квеста. - Уходим.
  
   1 ПДК - Предельно Допустимая Концентрация
   2 Улгу - серый ветер тайны и сомнений ("Либер Хаотика: Тзинч", Мариан фон Штауфер)
   3 Аэкольд Хельбрасс - см. "Либер Хаотика: Тзинч".
   4 ДПС (от англ. damage per second - урон в секунд)(слэнг) - характеристика урона, наносимого игроком, юнитом или мобом в единицу времени.
   5 Скрипя сердцем - автор знает, как правильно. В данном случае это не бага а фича (использовано именно в таком виде умышленно).
   6 Ex nihilo nihl fit (лат.) - Из ничего ничего не происходит. (Лукреций, "О природе вещей").
   7 "Ванна графини Елизаветы" - имеется в виду Елизавета Батори, которой молва приписывает купание в ванной из крови молодых девушек. Реально признано 80 убитых, но было это в колдовских целях, либо просто ради сильных ощущений - неизвестно.
   8 Ап (сленг) - сокращение от upgrade (англ.) - "повышение уровня".
   9 Зарролаш - см. Наталья Игнатова "Змея в тени орла"
  
   Глава 6. Нижние миры
   Солнце стояло еще довольно высоко. Так что отправляться в засаду к месту будущего собрания шаманов, пожалуй, еще рановато. В принципе, на карте есть две точки, которые я давно хочу посетить, да все как-то руки не доходят... Это неопознанные руины на северном склоне Двуглавого кургана и община оборотней на южном склоне Орбаковской балки почти у самой границы моих владений. И тут мне сильно повезло с ритуалом призыва крикунов. С пешим отрядом я тащился бы до указанных точек как раз до конца дня... и, скорее всего, не успел бы вернуться к месту будущей схватки. А вот отряд летучий вполне может смотаться туда, сюда и вернуться обратно как раз к сроку.
   - Взлетаем! - приказал я, поднявшись на призванного крикуна, и подав руку Иримэ.
   На этот раз я приказал своим подняться повыше, чтобы увеличить радиус обзора. Да, заодно, и тем, кто будет смотреть с земли - можем показаться чем-то мелким и не опасным.
   Внизу под нами проплывает выжженная летним солнцем степь. Солнце палит не по-детски. Так что еще одна выгода от приказа "подняться повыше" выявилась уже постфактум. Здесь, где мы летим, веет прохладный ветерок, в то время как внизу, у земли - он просто обжигает.
   Эльфийский тракт мы пересекли неподалеку от Яблоневого, и полетели дальше на юго-запад, над Обраковской балкой и впадающими в нее оврагами, в которых прятались серная и железная шахты, над полями Заовражья, оставляя справа идолов и холмы Курганья. Степь была пуста и безжизненна. От жары попрятались все. И только ковыль колыхался белесыми волнами под горячим степным ветром, окружая небольшие, пахнущие горечью кусты полыни.
   Мы спустились к подножью северного склона Двуглавого кургана. Н-да. Не будь на карте подписи "неопознанные руины" - я бы и не догадался, что эти вот мегалиты - есть некий продукт цивилизации, а не валуны, принесенные сюда древним ледником.
   Серые шершавые гранитные бока мегалитов дышали жаром. Спасительная тень от кургана лишь чуть-чуть не доставала до древних камней. Я послал феечек осмотреть округу на предмет хоть чего-либо интересного, а сам прикоснулся к гранитной поверхности... и провалился в видения.
   Мой дух мчался над суровыми песками алого цвета, которые не пятнала уже в изобилии проливавшаяся на них кровь. Острые пики скал поднимались над песчаной поверхностью... лишь для того, чтобы быть сточенными ледяным ветром в такой же кровавый песок. Магия, не подчиняющаяся чьей-либо воле, несла меня туда, куда хотела сама. Изредка алую поверхность пятнали артефакты разных цивилизаций: от мегалитов, чем-то напоминающих дольмены и менгиры каменного века, до остовов разбитых кораблей, рядом с которыми МКС1 смотрелась бы как пирога древних полинезийцев рядом с авианосным крейсером "Адмирал Кузнецов".
   Величественная песнь смертей бесчисленных миллиардов разумных давно уже превратила планету в демонический мир, место, где нет границы между материальными миром и планами магии, где гости из нематериальных слоев мира так же легко ступают на алый песок, как и смертные, прибывшие сюда в поисках знаний, власти или богатства.
   - Азир! - воззвал я к ветру вдохновения и прозрения, чтобы он стал моим проводником в этом царстве Акши2.
   И ветер магии пришел на мой зов. Изменяя окружающее и изменяясь сам, он нес меня сквозь кровавые небеса и Песнь Погибели, мимо огромных статуй, высотой в несколько километров, и негаснущего костра при входе в небольшую долину, скрытую от прочих пустынных равнин высокими горами.
   Азир позволил мне опуститься на землю. Хотя я по-прежнему ощущал себя скорее духом, чем человеком, и не чувствовал веса тела, но и взлететь - не получалось. Оставалось идти между огромными и величественными, но покинутыми тысячелетия назад дворцами. Я любовался этими строениями и украшавшими их некогда прекрасными статуями, пока не догадался посмотреть на них через голубоватую дымку Азир, что никуда не делся от меня, продолжая кружить вместе со мной. И, сделав это, я чуть было не врезал себе по лбу, каясь в едва не совершенной глупости. А ведь я чуть было не решился войти под сень одного из этих могучих строений, чтобы присмотреться к нему поближе...
   А ведь это были никакие не дворцы. Огромные, искусно разукрашенные гробницы были возведены только с одной целью: не позволить тем, кто спал в них вечным сном, покинуть эту долину и вновь верн6уться к делам, что они не завершили, будучи живы.
   Великие маги, творцы и разрушители, целители и убийцы, могущественные и коварные правители, и социопаты-одиночки... Все они лежали в своих могилах, скрытых в огромных постройках, окруженные призрачной свитой, последовавшей за своими владыками добровольно, либо отправленными во владения Вечной леди насильно. Бессчетные сокровища манили глупцов, готовых рисковать жизнями и душами ради земного богатства. Неисчислимые тома, сокровища духа, рабочие дневники и философские трактаты - ждали мудрецов, взыскующих знания. Поблескивая гранями кристаллов, ждали своего времени явиться к свету артефакты, способные принести огромную мощь искателям силы и власти. Но ждали тех, кто войдет под своды гробниц и их хозяева. Те, для кого Серого предела почти не существовало. Те, кого благодарные потомки принесли сюда, и окружили заклятьями, в отличие от камня дворцов-гробниц, совершенно не пострадавшими от всепожирающего времени, не надеясь на то, что смерть защитит их от усопших.
   Я чувствовал там, за камнем гробниц, присутствие могущественных духов, способных стереть с лица мироздания мою душу, просто пожелав этого. Я чувствовал их, а они меня - нет. Потому что меня не было здесь...
   Серое марево Лабиринта, дворца Кукловода Тысячи-и-одного Заговора проступало сквозь вытесанные из красного камня стены, напоминая о выборе и его цене. Один неверный шаг - и бывшее с небывшим поменяются местами, отдавая мою душу во власть хозяев этих мест.
   - Идем, - шепнул я лазурному ветру, играющему с алым песком вокруг меня.
   - А-ха-ха-ха-ха!!! - рассмеялся, выйдя из-за колонны ближайшей гробницы могущественный дух.
   Это была не жалкая кукла, что призывают себе на службу некроманты Ковена. Дух, могущественный настолько, что его не сдержали ни заклятья самонадеянных смертных, ни даже воля самой Вечной леди. Он стоял передо мной в рогатом шлеме и тяжелых доспехах серебристого металла. Черная мантия свисала с его плеч, не отзываясь даже легким колыханием на порывы холодного ветра. Тяжелый меч висел у его пояса справа, а правая рука, четырехпалая и когтистая, сжимала посох, который выглядел "не подпоркой, но жезлом". Лицо смеющегося выглядело так, что не было ни малейших сомнений в его нечеловеческой природе.
   Я опустился на колено перед превосходящим, надеясь когда-нибудь встать вровень, а то и превзойти. Я опустил голову, но не отвел взгляда, готовясь позволить кружащему рядом Азиру унести меня из этого слоя бытия.
   - Ты вежлив и осторожен, юнец, - прогрохотал голос призрака слова неизвестного мне языка, и только присутствие Азир позволило мне воспринять заложенный в эти слова смысл. - Но ты еще слишком слаб и глуп, чтобы начать путь. Возвращайся, когда станешь сильнее - и мы побеседуем...
   - Я вернусь, - ответил я, открывая глаза у мегалита, которого все также касался рукой. Сейчас камень показался мне просто ледяным, несмотря на царящую вокруг жару.
   - Что с тобой, Кайларн? - встревоженно спросила Иримэ, отбрасывая неуместные формы ритуальной вежливости. - Что это такое?
   - Это, - криво усмехнулся я, - могущественный артефакт, начало пути на Ту Сторону, пути к знаниям, богатству и силе... Ловушка для неосторожных. Когда-нибудь я вернусь сюда.
   "Получено достижение" - известила меня система, - "Вернувшийся с Той стороны 1". Вы побывали на изнанке мира и сумели вернуться. Было ли то, что вы видели, истиной, или же всего лишь бредовыми видениями разгоряченного разума, они изменили вас. +1 к навыку "Пророчество", +1 к навыку "Видения".
   - Ловушка? - тревожно переспросила Иримэ.
   - Отправиться отсюда во владения Вечной леди также просто, как и в любое другое место, - кивнул я. - Так что отправимся в этом самое "иное место. Мне нужно поговорить с оборотнями.
   Полет на ездовом крикуне немного успокоил меня после падения на Ту сторону. Да, признаться, встряхнуло меня знатно. Коррибан. Древняя столица ситхов. Неплохой образец взяли создатели игры для образов, навеянных "древними руинами". Вот только почему мне все больше кажется, что программисты, считающие мир Лендлордов своим творением - не имеют никакого отношения к большинству окружающего меня? Впрочем, для игры с полным погружением это так и должно быть. Игра должна быть "более реальна, чем сама реальность", иначе - кто в нее будет играть? Ну, за исключением некоторых мелочей, существенно облегчающих жизнь. Но все равно... Марка Рагнос, Темный лорд ситхов был... впечатляющим. Перед его подавляющей мощью хотелось упасть в пыль, и не поднимать взгляда... но именно этого делать было категорически нельзя. Хороший способ расстаться с жизнью... или, хотя бы с надеждой стать когда-нибудь его учеником.
   - Нет покоя - есть страсть, - начал я цитировать кодекс ситхов, даже через броню ощущая тоненькие пальчики Иримэ у себя на плечах. Однако канонический перевод, следующую строку которого я собирался произнести, царапнул мне сознание какой-то... даже не неправильностью, но легкой дисгармонией. Нет, на языке оригинала все звучало правильно. Но вот на русском... - Через страсть я обретаю силу, - вот что меня царапнуло. Время. В английском - "Present simple". Простое настоящее. Не просто "сейчас", но "всегда, обычно, постоянно". И я попытался сформулировать более... гармонично. - Силой я беру власть. Властью я достигаю победы. С победой - цепи мои разорваны. И Сила освободит меня! - а вот последний пункт - "Future simple", будущее отдаленное либо неопределенное...
   - О чем задумался? - услышал я голос Иримэ сквозь свист встречного ветра.
   - О грамматике разных языков и ее влиянии на смысл слов, - улыбнулся я.
   - Смотрите! - закричала Ариса, махая рукой куда-то вперед.
   Я вгляделся туда, куда указывала феечка. По дороге, огибающей Курганье, шел человек в темном плаще. Несмотря на палящее солнце и горячий ветер, он неторопливо мерял дорогу легким пружинистым шагом. Знаков принадлежности какой-либо Силе было не видно... но, может быть, это потому, что разглядываю я его на расстоянии, почти предельном даже для моего Орлиного зрения. Но если Ариса считает, что там что-то интересное - надо подлететь и посмотреть. Может, с умным человеком удастся пообщаться... А в худшем случае - экспа.
   - Приветствую странника! - произнес я, когда мой летучий отряд поравнялся с идущим. Благо, нам практически не пришлось отклоняться от маршрута: все равно по кратчайшему направлению от руин на общину оборотней располагалось Курганье, и летать над ним представляется мне несколько... неразумным. А огибать его удобнее с севера, где и проходит дорога.
   - Приветствую, - странник склонил голову в неглубоком, но уважительном поклоне. - Что нужно хозяину земель и подданных от скромного странника, совершающего паломничество во имя Хозяйки Серых пределов?
   Я спрыгнул со спины крикуна. Жрец Вечной леди - это серьезно. В ту войну с демонами Серая госпожа (а точнее - ее воплощение в этом мире) объявила что она "никому не враг", а потому и воевать не собирается, ведь все души рано или поздно, так, или иначе, достанутся ей. И тем вызвала гнев самозваного Повелителя Света даже больший, чем даже Владыки, предпочитавшие искать союза с демонами, а потому прямо объяснившие "единственному сущему богу людей", где находится направление "зюйд". Последователей Серой леди, не различая жрецов и паствы, преследовали и уничтожали... но уничтожить - так и не смогли. Ведь "слишком сильно проявляет она себя в этом мире, чтобы можно было надеяться всерьез отрицать ее существование".
   - Хотелось бы знать: что привело посланца Вечноюной Госпожи в мои скромные владения? - поинтересовался я, делая своим знак "привал". Время до прибытия основных моих сил к точке рандеву, не говоря уже о появлении орков - еще есть, а вот в новостях внешнего мира я крайне нуждаюсь.
   Нет, конечно, гильдия Торговцев поставляла мне кое-какие известия о происходящем за пределами Завесы... Но это был именно взгляд торговца на то, что важно. И взгляд коллеги-жреца вполне мог высветить некоторые непонятные моменты.
   - Воля Госпожи и ее Храма, - пожав плечами, ответил паломник. - Новая вера и новый-старый бог, что проявился в этом мире - интересны хозяйке Безбрежных чертогов.
   За моей спиной летучий отряд без особой спешки, но и без задержек и конфликтов, разбивал походный лагерь. При этом всадники Хаоса "невзначай" крутились неподалеку, не оставляя "мирного паломника" подозрительными взглядами. И я совершенно не склонен был делать им какие бы то ни было замечания. Здоровая паранойя - залог здоровья параноика.
   Чайник вскипел на разведенном огне, и мы с паломником, назвавшимся Флорантеном, устроились пить чай и беседовать. Оказалось, что единство, позволившее отбросить поход князя Мешко и превратить его бывшие владения в Дикое поле, буферную зону между Темным храмом и Империей Света, рухнуло с окончанием похода. Боги-близнецы Мейр и Гейр, не присоединившиеся к походу Владыки Анора исключительно потому, что сами рассчитывали этот поход возглавить, сцепились с Владыкой Архольтом, по слухам, заключившим договор не то с самим Архидемоном, не то с кем-то из его Высших. Бог воров отчаянно интриговал против покровителя разбойников... и оба они огребали от паладинов Скейра, Хранителя Законов, что даже какое-то время был святым Владыки Света, но позже - откачнулся, возмущенный нарушением договора, заключенного Светлым с одним из Древних... В общем, Темный круг трещал по швах, угрожая распадом. И только неустанные усилия Микори, богини-целительницы, не последовавшей в свое время за Анором исключительно потому, что ей противна любая война, сдерживали враждующих Владык от полноценной войны всех против всех.
   Если же брать более мелкий уровень, то, как выяснилось, сосед мой Гхыр вызвал серьезное неудовольствие Серой леди. Нет, его еженедельные походы давали изрядные вспышки Силы, вполне подходящей для Владычицы Серых пределов... Но богатое, процветающее, а следовательно - густонаселенное, владение дает приток Силы куда более равномерно, и, в сумме, - куда больший.
   Как-то мимоходом, к слову пришлось и упоминание Ковена... И вот тут Флорантен разошелся... Нет, стиснув зубы и оглянувшись на присутствующих неподалеку девушек, от мата он удержался. Но и без того, не употребив не единого непарламентского выражения, он ухитрился охарактеризовать "воров, похищающих души и тела из Безбрежных чертогов смерти" с ног до головы. Кажется, жрец Вечной леди магов-некромантов, скажем так, "слегка" недолюбливает.
   - Но ведь сама по себе магия Смерти невозможна без хотя бы неявного разрешения твоей Госпожи? - удивился я.
   - Конечно, - кивнул Флорантен. - Но те, кто этим разрешением пользуются - могли бы и проявлять немного уважения, принимая посвящение!
   За моей спиной потупился недавно приземлившийся Дрэк Тал. И я решил попробовать:
   - Один из моих бойцов имеет способности в школе Смерти. Возможно ли провести его Посвящение, с тем, чтобы он мог, в свою очередь, отдать дань уважения Вечной леди, посвящая ей тех, у кого обнаружатся аналогичные способности?
   - Почему нет? - пожал плечами Флорантен. - Это - мой долг. Господин... - посмотрел он прямо на одержимого Хаосом, показав, что понимает, о ком идет речь.
   Сам ритуал был несложен. Никаких внешних атрибутов, минимум слов и жестов... Только Сила и выражемая ею Воля. Но в результате Дрэк Тал получил статус Посвященного Смерти, и навык Некромантия 1, позволяющий поднимать десятую часть павших в бою врагов в качестве скелетов. Не то, чтобы это было серьезной боевой силой... Но вот заменить в шахтах крестьян, чуть-чуть увеличив доход - почему бы и нет?
   А еще Флорантен рассказал показавшуюся ему забавной историю о том, как схватились между собой Неумирающие, принявшие образ демонов. Довольно любопытно было слушать рассказ о демоне, в чем-то даже серьезно переплюнувшего орка Гхыра... Того хотя бы собственные войска слушались беспрекословно, и умирали по его приказу, раз "Бальшай босс гаварит!" Так что в роль орка Гхыр вписался вполне достоверно. Возможно, только поэтому Гхыра, при всех его... неоднозначных решениях, до сих пор не смяли соседи-неписи. А вот демон Тарганис... Н-да... Изнасиловать суккубу - это достижение! Не думал, что такое вообще возможно, хотя бы теоретически. Это насколько надо довести этих безбашенных девчонок, чтобы одна из них кому-то не дала?!
   Правда, у Тарганиса хватило ума понять, что дело - швах... И, судя по тому, что он вместо того, чтобы сделать Logoff, постарался сделать ноги - он-то как раз "соскользнул", как и я. И секрет обратного скольжения ему также не известен, хотя по интернету, все еще доступному мне благодаря стараниям ребят из Конторы, ходят слухи о такой возможности, официально никем не опровергаемые, потому как "сам "феномен скольжения" - есть ненаучная чушь, и является предметом рассмотрения скорее психиатров..." (с) Известные Британские УчОные, 20__ год.
   В общем, демон, на чей домен был совершен Очищающий поход силами одного из более опытных игроков, при поддержке герцога Севера, Вольдемара, попытался устоять, но затем - резко свалил. И по дороге туда, куда он быстро бежал, наткнулся на караван Гильдии торговцев, который успешно (как ему показалось) разграбил. Вот за этим-то занятием его и застал боевой отряд другого князя демонов...
   Уж что они там, в итоге, не поделили - история умалчивает... Может, пришельцу показалось, что Тарганис пленников плохо и мало пытает... Но вот что демоны схватились - это однозначно. И, в результате, получилось так, что остатки армии Тарганиса - достались победителю. А Тарганисом остались лишь несколько гвардейцев, что меня совершенно не удивило: гвардейцы как раз и создавались Высшими демонами с упором на верность, и пара ифритов. А вот последнее как раз и было... интересно. Ифриты - существа скользкие и непостоянные. И то, что они остались с проигравшим, а не приветствовали радостно победителя - настораживало. Видимо, они видят в следовании за проигравшим какую-то выгоду
   - ...а самое забавное тут в том, что теперь победитель в глубокой задумчивости: как же ему убить бессмертного?
   Я кивнул тому, чья госпожа заявила, что "все души и так достанутся ей... рано, или поздно, так, или иначе". Видимо, способ прикончить Соскользнувшего игрока все-таки есть. И мне тоже следует озаботиться как поиском такого способа, так и методами защиты от этого. Во избежание!
   - Флорантен, а куда ведет Вас Ваше паломничество? - поинтересовался я, признаться, имея в виду возможную вербовку если не как боевого юнита, то как наставника для моих некромантов. Конечно, сейчас у меня такой ровно один... но в будущем это положение может измениться... или будет поддаваться перемене. Да и усиление пусть одного, но все-таки сильнейшего из имеющихся у меня бойцов - это весьма и весьма неплохо.
   - Собственно, паломничество мое уже закончено, - улыбнулся Флорантен. - И ярл Вигнарссон узнал, что удел мирный - радость избранных!
   - И чем же провинился перед Вечноюной этот ярл? - заинтересовался я.
   - Почему "провинился"? - хитро посмотрел на меня Флорантен. - Свидание с Прекраснейшей есть не наказание, но награда достойному. Ярл столь усердно нес стражу на границах Морского союза, что привлек внимание моей Госпожи! И она захотела лично приветствовать прославленного героя... на пути в чертоги Всеотца.
   Я прикинул, какое расстояние отделяет мои владения от "границ Морского союза", и мне стало нехорошо. Далеко отсюда до их пределов. Очень далеко...
   - И теперь... - начал было я, но система уже доложила мне о провале моей Дипломатии, так что я замолчал, предоставляя говорить Флорантену.
   - И теперь я возвращаюсь в Темный Храм, - спокойно продолжил он. - Госпожа уже знает об успехе моей миссии, но иерархам Храма я должен доложить лично. Таков порядок.
   - Хорошо, - кивнул я. - Тогда передайте в Храме, что этот домен готов принять миссионеров Вечной леди. Надеюсь, им не потребуются для обрядов человеческие жертвы?
   - Как отличить истинное воплощение Госпожи от жалких подделок? - вопросом на вопрос ответил Флорантен. И сам же ответил: - Истинной Госпоже нет смысла получать в дар то, что и так ей принадлежит! Но я удивлен... Вы, служитель бога Хаоса сами приглашаете моих собратьев, не препятствуете церкви Света... Возможно, и Всеотец будет встречен Вами с радушием? Или даже Архидемон?
   Я пожал плечами:
   - Те, кто не нанесут ущерба домену, те, кто поможет мне укрепиться... - будут приняты с благодарностью. Что же до распространения иных учений... Изменяющий пути приветствует ереси.
   Флорантен улыбнулся на эти слова. Видимо, у него были свои представления о том, что есть "ересь" по отношению к его учению. На этом мы и расстались. Паломник двинулся на юго-восток, к тому месту, где местная дорога вливалась в олваиринский тракт, и вела далее на юг, к Темному храму и Белой крепости. Я же, во главе своего летучего отряда, отправился на северо-запад, к месту, обозначенному на карте как "община оборотней".
   Указанная община оказалась угрюмого вида деревушкой на самом краю балки. Узкая тропинка вилась от околицы деревни вниз по склону. И никаких других дорог, дорожек или же тропинок не вело ни к деревеньке, ни от нее. Не было вокруг поселения и полей, обязательных для людских поселений. Но, в сущности, и не удивительно. Оборотни живут охотой, им ни к чему поля.
   На всякий случай, мы не стали спрыгивать с крикунов, и парили у околицы общины оборотней невысоко над землей.
   Нам на встречу вышел высокий мужик в потертом кожаном доспехе.
   - Кто вы и что вам здесь нужно? - хмуро спросил он.
   - Я - Кайларн, господин этого домена, - ответил я. - Пришел заявить свои права на земли и подданных.
   - Налоги платить не будем, - жестко ответил предводитель общины.
   - Полтора десятка оборотней каждую неделю нанимаются в мое войско - и никаких налогов, - выдвинул встречное предложение я. Конечно, пятнадцать оборотней в неделю я не выторгую, но начинать торговаться надо с запредельного значения. Чтобы было куда уступать.
   - Не пойдет, - покачал головой глава поселения. Одновременно передо мной появилось сообщение о провале проверки навыка Дипломатия. - Так наше поселение будет уничтожено за несколько месяцев. Мы можем отдавать не более двенадцати.
   - Десять, и это поселение принимает веру Изменяющего пути, - повысил я планку, делая вид, что уступаю. - Магами вам не быть, но вы изменчивы по природе, и, судя по тебе - весьма амбициозны. Осталось привить любопытство...
   - Щенки всегда любопытны, - вздохнул предводитель. - Это с возрастом мы перегораем... Да... - вспомнил он о вежливости, - меня зовут Гориек. Я веду эту стаю.
   Счетчик выполнения квеста "Все во имя веры" слегка сдвинулся. В принципе, до выполнения задачи осталось совсем чуть-чуть... Но, признаться, я думал, что оно будет завершено раньше. Но... практически вся юго-восточная часть карты, а именно - Заречье, за исключением небольшого участка вокруг каменоломни - представляет собой белое пятно. И единственное, что о нем известно - там бродят кочевники. И их достаточно много, чтобы они считали себя в силах как минимум, разграбить, а то и подчинить остальную часть домена... Что ж. Вот закончу историю с Книгой Шамана - и займусь кочевниками. Не дело это - терпеть такую угрозу... Да и распространять веру - надо, как-никак... Пусть даже и способом "все должны верить, как я сказал. А кто не "все" - того немедленно укоротим на голову". Боюсь, кочевникам иные, более интеллектуальные, аргументы окажутся недоступны для понимания. А там уже, постепенно, будем развивать. Глядишь, и не будут такими дикими, как это описано лором3 "Лендлордов". Стали же дикие германцы, сокрушившие Римскую империю - культурными европейцами? Ну а мне легкая стрелковая кавалерия - тоже будет не лишней.
   После этого мы со старостой некоторое время торговались о цене найма. Гориек желал, чтобы я нанимал его оборотней по цене драконов, я же предлагал - по цене крестьян. В общем, после пятнадцати минут торга, плавно переходившего в свару и обратно, и доставившего массу удовольствия обеим сторонам, сошлись на стандартной цене в три сотни монет.
   К сожалению, после всех затрат, моей казны хватило на найм только пятерых оборотней... и то, после этого, если мародерство на поле боя с орками не даст нужных средств - придется вводить "деньги внешнего мира", чего всячески хочется избежать, оставляя такую возможность на крайний случай. Но и допускать замедление развития в такой момент, когда до открытия границ осталось всего ничего... В общем - выбор нелегкий. Так что, буду надеяться, что орки ко мне соберутся достаточно богатые.
   Пятеро оборотней двинулись к знакомому им кладбищу, указанному как точка рандеву. К сожалению, предложить им доставку рейсами "Крикун Эйрланз" я не могу - не хватает грузоподъемности...
   Подумав об этом, я треснул себя по лбу. Ведь Круг Призыва - еще открыт. Я мог бы призвать еще крикунов, увеличив силы летучего отряда. Но... теперь уже после схватки с орками. Или... Я еще успею вернуться?
   А в принципе... Зачем мне возвращаться? Сами прилетят! И я отдал приказ на призыв крикунов... но не их перековку в ездовых тварей. Это можно сделать и позже с теми, кто останутся живы. А сейчас мне важнее локальное ОМП4, чтобы зачистить массу низших орков и гоблинов. И тут крик и огонь неездовых тварей будет полезнее, чем узкий сектор поражения ездовых. А уязвимость... Что ж. Кто выживет - станет сильнее.
   Закончив с раздачей приказов, я махнул рукой своим, и мы двинулись к кладбищу, где предполагается проведение слета шаманов. Смотрящие бдят... но пока что не докладывали ни о каких перемещениях орков в осматриваемых ими секторах. А значит, я смогу, как долетим, немного потренироваться, проделывая упражнения, которые мне надиктовала Реалуэ.
   На заброшенном кладбище уже размещались основная масса моих войск. Нет, давать бой прямо на кладбище - не кажется мне такой уж хорошей идеей. Слишком уж широкая поляна: на ней орочья масса сможет развернуться как следует. А вот тропинка к нему ведет узкая, извилистая, судя по всему, протоптанная не людьми, а кабанами. Так что план сражения таков: дождаться, пока орки начнут спускаться вниз, в балку, и атаковать. Вначале - нанести удар крикунами по тем, что останутся наверху: все-таки, их будет только часть общего войска, зато, с высокой вероятностью, там будут не ударные силы рукопашников, и не основная оркогоблинская масса, а шаманы и их ученики, сильные на расстоянии, но уязвимые в ближнем бою. Конечно, рассчитывать, что они останутся совсем без защиты - это неумеренный оптимизм, но и все-таки, это не прорываться к шаманам через всю орду, давая им время подготовить какую-нибудь впечатляющую гадость. Так что стремительный наскок и удар. Благо, стрелков в орочьих армиях традиционно не жалуют, так что у крикунов будет шанс ударить и отскочить. А следом за ударными летучками, пойдет десант с крикунов ездовых, во главе с всадниками Хаоса. И на этот раз вторыми номерами на ездовых крикунах пойдут не маги, а оборотни. Чтобы сбросить тех, кто останется в живых, с обрыва в балку. Пусть штурмуют подъем обратно: обрыв балки немногим хуже крепостной стены. Разве что парапета и бойниц нет. Но со стрелками у орков, как я уже и говорил, не очень. А между тем, ездовые крикуны сделают следующий челночный рейс и привезут еретичек-стрелков, а призраки поведут обстрел с флангов, не подставляясь под ответные удары, и укрываясь в зарослях, которые они как раз сейчас и исследуют на предмет путей отхода и обходных маневров. Ну, а когда орки увлекутся штурмом обрыва (а лезть вверх по опоке, это, я вам скажу, то еще удовольствие), и ваагх затмит их зрение, а также и без того не слишком ясный разум, можно будет подумать и об ударе в спины. Но это уже конкретика, которую не запланируешь заранее. Та самая, которая, собственно, и отличает полководца от штабного фантазера. Вот и посмотрим, к какой из категорий я отношусь.
   Закончив с планированием, и отдав необходимые приказы о подготовке поля будущего сражения, я погрузился в транс. И вокруг меня сомкнулись видения того-чего-нет: Великого Лабиринта, дворца моего принципала.
   - Приветствую, - произнес я в пространство, поймал пролетающую мимо красно-фиолетовую спираль, и уселся на нее.
   - И тебе здравствовать, - загромыхал в моем сознании голос, который я затрудняюсь описать. Как будто несколько тысяч человек говорили в унисон... но при этом без малейшего разнобоя, так что слова не сливались в сплошной гул толпы, а были отчетливо различимы и понятны. - Ты не будешь требовать, чтобы я явился тебе в истинном облике? - в голосе, или же голосах явственно зазвучала ирония.
   - К чему? - пожал плечами я. - Каждый, кто говорит, что видел истинный облик Воплощенных перемен - лжет. Даже если лжет он самому себе.
   - Неплохо, - ответил тот, кого я считаю своим принципалом... Хотя это может быть и кто-то из его Высших. - Неплохо, но недостаточно. Однако, может быть основой. Что ты думаешь о том, что известие о пришествии Перемен дошло до пылающих глубин Инферно?
   - Теоретически, - я криво усмехнулся, - Хранители Древних - не враги, а то и союзники Инферно. Но... "нет мира за этой чертой". Больших сил против меня не пошлют. А вот разведку боем... или же герлой, - перед моим внутренним взором, даже и против воли возник образ суккубы Огневки, - вполне вероятна.
   - Вот-вот, - согласился мой принципал... или же тот, кого он использовал в качестве понижающего трансформатора, чтобы его великие замыслы смогли поместиться в моем сознании. - Тебе стоит быть готовым. Но в целом... неплохо. Знание...
   - Стадия первая: привлечение внимания, - процитировал я одну из методичек по воздействию рекламы. - Распространяемая информация будет привлекать именно тех, кто нам нужен: охранителей порядка и его злостных нарушителей, заговорщиков всех мастей, спецслужбы фракций... Тем более, что отличить одних от других невозможно в принципе.
   - "Где кончается Беня и начинается полиция?" - рассмеялись голоса в моей голове.
   - Кайл! - этот голос раздался уже из реальности.
   Прервав транс, я открыл глаза. Оказалось, что ко мне склонилась Иримэ.
   - Прости, Кайл, - я улыбнулся, еще раз услышав такое сокращение ника5. Признаться, такой вариант нравится мне больше, чем "Кай". - Но мне показалось, что тебя нужно выводить из транса.
   Правота младшей и неопытной, но все-таки Видящей подтвердилась немедленно: от одного из смотрящих пришло сообщение, что он наблюдает войска противника.
   Я активирую командное заклинание, позволяющее взглянуть глазами невидимого наблюдателя, и тут же понимаю, что все мои планы можно отправлять в утиль. Я предполагал, что орки будут двигаться в боевом порядке: впереди головной дозор и передовое охранение из гоблинов, за ним - основные силы: орки, возможно, поддержанные всадниками на волках. Потом - собственно шаманы и их ученики, ни и в качестве тылового охранения - резерв главного командования: топотуны и/или бегемоты. Собственно, мой план и состоял в том, чтобы отсечь от шаманов основную массу рукопашников. Но...
   То, что я сейчас наблюдал, лучше всего описывалось термином "толпа", причем с эпитетом "беспорядочная". Орки валили просто кучей. Время от времени в толпе вспыхивали драки. По крайней мере один раз я даже видел, как из толпы вылетело безусловно мертвое тело: совсем без головы выжить тяжело даже орку. Чем же он в таком случае будет издавать боевой клич?
   В принципе, через несколько минут наблюдения я понял причину такого странного явления: среди зеленых морд не было видно ни одной характерно-черной. То есть, шаманы, набирая охрану для своего сборища, не взяли с собой ни одного военного вождя! В принципе, подобное противостояние военной и магической ветвей власти вообще характерно для оркообразных: вспомнить только историю убитой мной волчицы, которая оказалась в моих владениях с потомством и без всадника из-за ссоры вожака стаи с приданным стае шаманом. Да и вообще, склонность орков к междоусобице - компенсирует тот факт, что орки плодятся довольно таки быстро, и их рукопашники - как бы не одни из самых сильных в своем ранге. Исключением могут быть разве что чудовища... но у них скорость воспроизводства, и, следовательно, численность - существенно ниже.
   Надо признать, что план с разделение орков с разделением шаманов и бойцов - провалился, даже не начав исполнятся. Шаманы движутся вперемешку с остальными. А значит, план придется менять.
   - Призывайте виверн! - скомандовал я, порадовавшись, что прикупил свитки с этим заклинанием еще и Иримэ с Кэрой.
   Правда, их виверна послабее моей получилась. Пятый ранг, против моего седьмого. Но АоЕ-ДоТ - есть АоЕ-ДоТ, и нам он сейчас очень даже понадобится, даже если призванных и собьют после первой же атаки: гоблины, составляющие основную массу толпы могут и одного удара не пережить. Да и низкоранговых орков покоцает изрядно. К тому же, налет семейки разноранговых виверн - может и не насторожить шаманов. Мало ли какая живность могла приблудиться в домен? Да и виверны - существа, мягко говоря, весьма мобильные, для них семь верст - не крюк. Однозначно.
   Я снова активировал "Взгляд из глаз". Сейчас я старательно рассматривал орочью орду в поисках стрелков. Ну, что сказать. Орочьи швырятели будут в начальной фазе боя немногим менее бесполезны, чем простые орки с рубилами. Уж в их боевой радиус я ни сам влетать не собираюсь, и своих не пошлю. Шаманы... в большинстве своем они не изучают стихийных заклинаний, а на камлание нужно время... И сама идея атаки в том, чтобы им этого времени не дать. Гоблины-стрелки с пращами... поопаснее остальных: радиус поражения практически как у лучников. То есть, для активации чар - придется входить в их радиус эффективного поражения... Хотя, камни, все-таки не стрелы. Да и силой гоблины несколько обделены. Так что прорвемся. Ну и, наконец, самые опасные. Некоторые из гоблинов вместо пращей несли длинные, в половину своего роста, духовые трубки. И вот это - действительно опасно. Яды варить гоблины умеют, так что, стоит не рассчитать, и подставиться такому стрелку - и мало может не показаться. Тем более, что стрелков таких, как и положено гоблинам, много.
   - Значит так, - обратился я к своему войску. - Вначале атакуют виверны. Они заливают ядом как можно большую площадь. Пусть даже никого не добьют, но какой-то урон нанесут многим. Потом - Агира, насылаешь Красную гниль. Смотри только, не подставься. Сделав это, отлетаешь в сторону, и призываешь орнисов. Их, конечно, перебьют быстро... но кого-то они тоже порвут. Если орки не разбегутся, то их хорошо накроет гнилью, а если разбегутся - орнисы загрызут больше орков. Потом - взлетаешь и атакуешь уже вместе с нами. Летуны, ждем, когда Агира призовет орнисов... и, кто может - делаем тоже самое.. Потом, у кого получается сфера искажения - бьют по пехоте. Остальные, стрелами хаоса - по бегемотам.
   - Они побегут в балку, - заметил Фабрис.
   - Именно, - кивнул я. - И тут уже вступают призраки и феечки. Призраки. Гоняйте шаманов. Не дайте им останавливаться и начинать камлать. Убивайте. Феечки. Призывайте медведей и натравливайте. В лесу они будут иметь преимущество. Если кого-то из вас атакуют - не геройствуйте. Бегите.
   - Куда бежать? - уточнил Ставр.
   - Сюда, - ткнул я пальцем в сторону кладбища. - Здесь будут еретики и оборотни. Они вас прикроют. Скингер, С'ерг Ра, - обратился я к всадникам. - Вы тоже остаетесь тут. Сами в первые ряды не лезьте. Ваше основное оружие в этом бою - аура страха, - всадники склонили головы, хотя, похоже, приказ им и не понравился. - Аглеа, - кивнул я сфено, - ты со своими - прикрываешь призраков и феечек. Но сильно тоже не геройствуйте. Тормознули, может, окаменили кого, дали феечке или призраку оторваться - и улетайте. Всем понятно?
   Разумеется, все кивнули, что поняли. Но, на всякий случай, я еще несколько раз переспросил у своих бойцов: что име5нно они поняли из моего выступления? Благо, время еще есть, и лучше я буду уверен, что меня действительно поняли, и, что даже еще важнее - поняли правильно.
   - Ну что ж, - улыбнулся я, когда после четвертой проверки убедился-таки, что меня точно все поняли так, как я это и имел в виду. - Раз всем все ясно, тогда - начинаем! Виверны - на взлет!
   Атака виверн орками практически не была замечена. Нет, протравило их нехило, но паники, или желания рассредоточиться - не наблюдалось. Виверны и виверны. Схватят нескольких и уволокут на ужин... Ничего особенного, или, тем более - страшного. За свои жизни орки никогда особенно не тряслись. Настолько, что ходило не лишенное оснований мнение, что те, кто выбирает игру за орков - не вполне нормальны. "Ибо невозможно для того, чья кожа не окрашена благородным изумрудом, в должной степени осознать, насколько велик Ваааагх!, вскипающий в крови каждого оркорожденного, объединенного с сородичами своими..." Так что налет виверн не вызвал в орках особенных эмоций. Даже жажды мщения: виверны - летучие, и их не достать. А размышлять о том, чего не достигнуть вотпрямщаз - не в обычаях зеленокожих. "Об этом пусть у шаманов голова болит". Вот если застигнут в какой узости, или с перебитым крылом - позабавятся. А пока она летает - ну и пусть летает. Запустить в нее метательным топором. Не попал - и ваагх с ней. Еще достанем.
   Вот атака Агиры вызвала куда более яркую реакцию. Кто-то из шаманов, похоже, уже сталкивался с Красной гнилью. Так что приказ "рассредоточиться" - был отдан почти немедленно (десяток орков и с три десятка низкоранговых гоблинов, не успевших отреагировать, и поймавших-таки чересчур сильный ДоТ, пережить который не хватило хитов - не в счет).
   При этом реакция была вполне ожидаемая: часть орков с ходу нырнула в овраг, а часть - осталась наверху.
   Меня разрывали два желания: нырнуть в овраг за теми, кто побежал туда... и ни в коем случае не соваться в балку. К тому же, логика говорила, что наибольшие шансы найти Книгу шамана - если догнать того из шаманов, кто удирает под охраной двух бегемотов. Так что я погнался именно за более охраняемым из шаманов. Благо, что у него хватило ума понять, что на узких лесных тропинках бегемоты будут не помощью, а якорем.
   С разделением на малые группы орки утратили преимущества Ваагх, позволяющего удерживать боевой дух на запредельно-невозможном для прочих уровне. Первыми это прочувствовали гоблины, которых буквально стали рвать на части призванные орнисы. Причем, что интересно, демонические птицы уверенно избегали схваток с орками, и усиленно охотились именно на гоблинов, демонстрируя определенные зачатки интеллекта.
   В принципе, орки отнюдь не так беззащитны от нападения сверху, как это может показаться на примере данной схватки: черный орк или герой-Балшой босс организовал бы разведку, охранение, заградительный зенитный огонь... В общем - произвел бы все те действия, которые военным командирам орков прописаны в скрипт поведения, или, уже, возможно, правильнее сказать - "забиты в подкорку", и которым шаманов никто не учит именно из-за их противостояния с военной властью. И с таким подходом военный вождь орков выиграл бы шаманам время для камлания. А дальше... призванные духи жизни и света защитили бы орков от проклятия, а духи стихий (элементали) огня и воздуха схватились бы с летунами... Но власть светская (военные вожди) свято хранят свои тайны от духовной и наоборот. И этого, составляя свой план - я совершенно не учел. Сейчас это сыграло мне в плюс... Но вот и в обратную сторону могло получится точно также. Мне надо приучиться следить за собой. Подобные косяки совершенно непростительны.
   Молния Хаоса с грохотом вонзилась в левого бегемота, прикрывающего своей широкой спиной уходящего шамана, снижая свойственное этим огромным тварям сопротивление магии.
   Золотоглазым призраком - ястреб,
Крылья раздора: дели же и властвуй.
Дом, разделившись в основе своей - обречен!
   Мурлыкал я себе под нос, всаживая Молнию за молнией в убегающие туши. К счастью, бегемоты, по своей сути, все-таки животные, пусть и перестроенные шаманской магией. Так что, даже под управление погонщиков, поднять камень или бревно и швырнуть его - далеко за пределами их возможностей.
   Бар маны уже показывал дно, когда я выхватил из кармашка на поясе фиал с зельем и опрокинул его в рот, одновременно подавая сигнал остальным атаковать бегемотов, чья защита с 30-40% порезки магического урона упала до 2-3%. Однако даже полный залп всех летевших со мной культистов и Ириме все равно срезал лишь треть хп с тяжеленной туши. Все-таки, седьмой ранг. По "толщине" - вполне соответствует дракону. Я прикинул, сколько маны останется у моих для уничтожения остальных шаманов, если Книга не у этого, и недрогнувшей рукой отдал команду группе неездовых крикунов, утюживших орков неподалеку. Огненная аура и несмолкающий, рвущий тело и душу крик очень быстро свели здоровье пытавшегося что-то наколдовать шамана к нулю. К тому же у правого из бегемотов погиб погонщик, превратив жуткую боевую машину - в бессмысленное животное, рвущее и топчущее своих с той же легкостью, как и чужих.
   Увы, без потерь не обошлось. Один из крикунов, неудачно сманеврировав, подставился. Левый из бегемотов вонзил в него свои чудовищные холки. Вырваться у "сильного но легкого" крикуна шансов не было. И вскоре бегемот с ревом, обжигаясь, прыгал на истекающих огнем останках. Впрочем, добить его Стрелами Хаоса уже не составило труда.
   Переглянувшись с Иримэ, я опустил своего ездового крикуна к обугленной тушке павшего шамана. "Жезл полноправного шамана" +2 к Силе магии, "Увеличивает репутацию перед духами нижнего мира", и "Бубен полноправного шамана" +2 к ментальной выносливости, +5% к эффектам камлания, 2351 золотой, мера самоцветов и две - кристаллов. И все. Ничего даже отдаленно похожего на Книгу у погибшего не нашлось.
   К тому времени, как я закончил с мародеркой, культисты уже добили второго бегемота, изрядно долив мне экспы. Да и вообще постепенно заполняющийся бар опыта намекал, что сражение еще продолжается по всему фронту. Опять-таки, бесплатным этот опыт отнюдь не был. Десяток братьев-во-ереси, двое хладнокровных мстителей и даже один из оборотные - уже оплатили своими жизнями мои успехи в деле отражения Орды. К счастью, феечки и сфено, а также все герои и моя боевая элита еще не понесли потерь. И это не могло не радовать.
   - По коням! - скомандовал я, запрыгивая на ездового крикуна, и отправляясь во главе своего ударного отряда на поиски следующего шамана.
   С утратой подпитки от Ваагх! Разрозненные группы орков перестали быть серьезным противником. На каждую из таких отступающих по верху, по открытой степи, мы наваливались превосходящими силами, и вырезали. Но Книги все еще не было. Видимо, ее нес с собой один из тех, кто нырнул в балку. Что ж. Законы Мерфи действуют и в этом мире. "Искомый предмет всегда последний в стопке. Вывод: переворачивание стопки не помогает: искомый предмет все равно последний".
   Раз Книги не нашлось наверху, значит, придется-таки спускаться в балку. Ведомый предвидением, я привел отряд к более-менее пологому участку склона, где внизу получилась небольшая поляна. Летать над балкой сверху было бы глупо: лес внизу густой, и через него ничего не видно. Лететь на крикунах по лесу... Ну его нафиг, такие эксперименты. Так что идем пешком. А крикуны полетят поверху, в готовности подобрать нас, если возникнет необходимость.
   Благодаря возможностям командных заклинаний, на точке десантирования нас уже ждали два Всадника Хаоса, нанятые на этой неделе. Все-таки, чисто магический отряд, не имеющий возможности маневра по вертикали - чересчур уязвим. Двое закованных в тяжелую броню высокоранговых бойцов придадут нам необходимую устойчивость.
   - Туда! - махнул я рукой, и мы двинулись.
   Узкие извилистые тропинки, явно проложенные не людьми, стремящимися спрямить и сократить путь, а животными. К счастью, при движении по лесу у степняков-орков - изрядный штраф. Так что мы неумолимо нагоняли группу, на которую указывало предвидение. Вот только, сосредоточившись на преследовании, я упустил из виду остальных врагов, и прохлопал засаду. Гоблины-стрелки с духовыми трубками, те самые, которых я опасался при планировании, пропустили передовое охранение из Всадника Хаоса, и дали залп. К сожалению, даже задействованное Дрэк Талом Чувство разума не спасло: в этом лесу сейчас было слишком много разумных. Лишь в последний момент, заметив невовремя шевельнувшуюся ветку, я крикнул:
   - Все - вниз! - и уронил шедшую за мной Иримэ, закрыв ее своей спиной, в которую и влетели почти десяток отравленных игл. Я еще успел увидеть зажженный кем-то из моих Свет исцеления... Но яд забирал мою жизнь быстрее. И вскоре свет погас.
   В себя я пришел, лежа на холодном камне. Разумеется, это не был каменный пол Тронного зала, или же Места Силы. Такое решение чересчур очевидно. Оно просто напрашивается: ведь именно эти места наиболее защищены, на пути к ним - грозная недреманная стража... Но именно поэтому такое решение и будет самой настоящей ошибкой. Именно эти места и станут самой очевидной целью для атаки. Разве что... Когда я, с помощью моего верного архитектора, буду перестраивать замок, в нем, кроме упомянутых, появится еще и Зал Возрождения... который я не премину набить артефактами, заклинаниями и самыми что ни на есть немагическими ловушками, чтобы любой, кто захочет зажать меня на респе - получил массу незабываемых впечатлений. И, естественно, там будет все... кроме, собственно, точки возрождения. Само же место респа скромненько притаилось в никак не отмеченном коридоре верхнего уровня городских подземелий, где-то между подъемом в город, и запечатанными ритуалом дверьми на второй ярус, тот, что с древним элементалом. Ну а позже, когда будет возведен эвакуационный портал - в коридоре, ведущем к порталу. Во избежание...
   Осмотрев себя, я пришел к выводу, что к эвакуационному порталу должен вести не коридор, а небольшой лабиринт, в котором стоит расположить несколько тайников с запасными комплектами доспехов и деньгами "на дорожку": очнулся я в стартовой бесценной (за неимением желающих ее купить) броньке. Из оружия были верные (не выпадающие при смерти) Рассекающий реальность и Сокрушитель принципов. И все. И это еще хороший вариант: не будь у меня своего замка, на мне при воскрешении вообще остались бы исключительно прикрывающие срам серые труселя. Но, все равно... если меня сейчас кто-нибудь увидит - тайне расположения точки моего возрождения можно будет помахать ручкой.
   Напрягшись, я призвал Малое проявление Всетворящего в форме длинного плаща с глубоким капюшоном. Плащ получился странный, переливающийся различными цветами, но при этом - со свойством "Скрытность +1". Впрочем, для меня не имело значения, как он ухитряется скрывать меня: достаточно того, что он скроет стартовую броньку.
   Кобольды на первом ярусе только начали обустраиваться, так что я прошел мимо занятых своими делами существ, не привлекая к себе никакого внимания.
   Поднявшись из подземелий, я использовал командное заклинание, и позвал к себе моего ездового крикуна, вместе с которым в город и замок Азир вернулась и Иримэ. Эльфийка с достоинством сошла с железной спины нашего ездового животного.
   - Милорд, Вам следует быть осторожнее, и не проверять на прочность собственное бессмертие, - произнесла она. Но я почему-то услышал: "Придурок! Ты что творишь! Я так испугалась..."
   Я склонил голову.
   - Решение сунуться в заросли без достаточной разведки, действительно, было не оптимальным, - "прости, родная, я облажался" - имелось в виду.
   Признаться, я ожидал продолжения разговора в высоком стиле, прячущем истинные чувства. Но, вместо этого Иримэ прыгнула прямо вперед, и расплакалась у меня на груди. Обнимать эльфийку было приятно, хотя доспехи и мешали получить полный набор ощущений.
   - Я... я так испугалась... Ты упал, и не дышал... И...
   - Ашше, малыш, ашше, - процитировал я одного дракона. - Все хорошо. Меня так просто не выбросить из этого мира.
   Поглаживая девушку по голове, я тихим уверенным голосом говорил с ней, дожидаясь, пока закончится истерика.
   - Все, - прошептала Иримэ. - Я уже, - всхлип, - успокоилась, - новый всхлип показал всю относительность данного утверждения. Но я предпочел сделать вид, что поверил, и не без сожалений, выпустил эльфийку из объятий. - Я... я там твое тело привезла, - Иримэ запнулась, осознав, что именно сказала, но я подбодрил ее улыбкой. - Может, понадобится...
   - Спасибо, - кивнул я ей и запрыгнул на спину крикуна.
   Н-да... Видеть собственное лицо, искаженное агонией смерти от яда - не лучшее зрелище. Слава Изменяющему пути, что в своем стремлении к реализму, создатели мира Лендлордов не обязали игроков обыскивать собственное тело и переодеваться. Одно прикосновение, и вот уже труп осыпается кучкой полигонов, а на мне вместо стартовой брони - Доспех младшего мага Хаоса... и весь набор бижутерии, что был надет до гибели.
   - Книгу нашли? - уточнил я у Иримэ. Признаться - вопрос был вполне бесполезен. Квест "Путь шамана" не был закрыт, а значит...
   - Не нашли, - подтвердила эльфийка мою догадку.
   - Что ж, - вздохнул я, протягивая руку, чтобы помочь Иримэ взобраться на спину крикуна. - Летим обратно. Будем искать...
   Между тем, опыт продолжал мне капать. Видимо, мои отряды продолжали гнать и истреблять разбежавшихся из-под удара Красной гнили орков. По дороге я посматривал на происходящее глазами предводителей моих отрядов. К счастью, не будучи вдохновляемы темной яростью ваагх!, орки изрядно потеряли в боевой эффективности. Хотя их трудно было назвать трусами, и к "балшой драке" они все также стремились... но лишенные командования и магической поддержки, раздробленные на отдельные отряды орки гибли один за другим. А про гоблинов уже и говорить нечего. Мелкие и трусливые существа бежали... и гибли. Временами и они, и орки пытались остановиться и организовать сопротивление... но такие попытки быстро пресекались всадниками Хаоса, одержимыми, или же сфено, в зависимости от того, кто оказывался ближе. Нет, совсем без потерь процесс не обходился. Но в основном гибли братья-во-ереси... Из культистов, познавших Хаос, погиб лишь один. Не удалось оркам и перекрыть регенерацию оборотней. А вот имена семи братьев-во-ереси будут навечно занесены на черные Колонны Памяти перед воротами Азира.
   Пролетая над олваиринским трактом, мы заметили группу братьев-во-ереси, сосредоточенно тащивших в сторону Азира немалых размеров бревнышко.
   - Дядя Битор? - удивилась Иримэ, разглядев того, кто сосредоточенно вышагивал перед этим отрядом.
   Я решил спуститься к носильщиками и поинтересоваться их добычей. Ведь то, что заинтересовало Битора - несомненно будет интересно и для меня.
   - Привет! Что несем? - обратился я к честной компании.
   - Добычу! - радостно ответил эльф. - Интересную!
   Я спустился с крикуна. Улучшенные еретики поставили передо мной несомое бревно вертикально. Среди откровенно похабных рисунков, вырезанных в потемневшей от времени, дыма и крови древесине, просматривались письмена. К счастью, никакого "древнеорочьего" языка в этом мире не присутствовало, так что надпись, "украшавшую" вершину столба удалось разобрать: "Для таго, хто пашол па шаманскаму путю". Дальше следовала рекомендация тому, в чью дурную башку пришла подобная идея, долбануться нижней головой (это я прилично пересказываю поток сквернословия, излитый неведомым резчиком) об ближайшее дерево, "глядишь, попустит". Когда мне удалось это прочитать, система сообщила мне, что данный предмет опознан как "Книга Шамана". Квест "Путь шамана" превратился в "Путь шамана: Шаг 2". "Используйте найденную Книгу, чтобы стать шаманом". Каких-либо наград, равно как и кар за провал либо же отказ не обещали, но, тем не менее, я это немедленно сделал. Тотемный столб вспыхнул сине-зеленым пламенем и рассыпался пеплом, а в окне моих характеристика появилась запись "неинициированный шаман". Всплывающая подсказка пояснила: как шаман, я уже могу видеть духов, присутствующих на материальном плане и разговаривать с ними... но, поскольку я еще не прошел инициации, то заклятья этой школы мне недоступны, а из всех ритуалов я могу провести только "инициацию шамана" с шансом успеха пятьдесят процентов. И, разумеется, система выдала следующий "Шаг": "пройти инициацию", обещая не только опыт, достаточный, чтобы получить тридцать четвертый уровень, но и "вторичный навык шаманской магии по выбору". Разумеется, 50%, и даже 65% (с учетом свойства Рассекающего реальность увеличивать шанс на срабатывание ритуалов) - это слишком мало. И стоит, пожалуй, поискть способы увеличить эту вероятность.
   - Битор, проведешь для меня инициацию? - думаю, что раз уж такой ритуал появляется сразу по прочтении книги - он есть и у инициированного шамана. И шанс на срабатывание должен быть побольше.
   - Я открою врата. Искать Проводника будешь сам, - отозвался эльф. - Мне нужен зеленый росток, чаша с кровью и слиток серебра.
   Я кивнул, хотя при сравнении с описанием ритуала, доступным мне, общим элементом была только чаша с кровью.
   В ожидании, пока доставят все необходимое для ритуала, Ириме и Битор стали искать подходящее место с "зеленым ростком". Благо с последним особых проблем не предвиделось: заклятье Райский сад позволит мне вырастить его где угодно. Слиток серебра доставят из сокровищницы, благо, продаю я только две трети добытого, а кровь... На поле боя, где еще кучей валяются мертвые тела, добыть кровь - не проблема. Хоть орочью, хоть, увы, человеческую. Ну а пока эльфы выискивали место, подходящее по одним им ведомым критериям, я занялся рассмотрением сообщений о поступивших трофеях.
   Первым мне попалось на глаза сообщение о достижении. "Получено достижение "Вернувшийся 1". Вы прошли по краю Серых пределов и вернулись в мир. +1% к вероятности подчинить себе самопроизвольно поднявшуюся нежить". Хм... Думаю, такое достижение есть у каждого второго из более менее-серьезных игроков... не считая каждого первого. Но, тем не менее, плюшка есть плюшка. Примем с благодарностью. Благо, некромант, которому можно будет отдать эту нежить под командование - у меня есть.
   Дальше... В отличие от гоблинов, орки оказались богатыми буратинками. Даже простые хрюкеры таскали хотя бы по одному-два золотых. В очередной раз я возблагодарил создателей системы за то, что они решили упростить экономику, введя единое платежное средство: золотую монету, которая даже не поддается порче. А то куда бы я девал, скажем, выбитые зубы, применяющиеся в качестве платежного средства у орков Вархаммера? Тем не менее, здешние орки расплачиваются, в том числе и между собой, вполне себе золотом. И, как и более цивилизованных рас, принцип "богатство стекает вверх" действовал неукоснительно: чем выше ранг юнита, тем больше трофеев с него падает. Да и общее количество павших орков было... немаленьким. Так что насобирали мне не много, не мало - 7 631 золотой, что пополнило мою казну в достаточной мере, чтобы не требовалось вливание денег иного мира. Также, каждый из шаманов имел при себе заначку самоцветов, что увеличило мои запасы этого ресурса на четыре меры, а каждый из десяти учеников - пер флягу с ртутью, которая, по орочьим представлениям, является необходимым компонентом ритуала. Также ценными трофеями оказались свитки с заклинаниями. Но оценить их истинную ценность еще предстоит, когда свитки будут доставлены в замок. Пока что можно констатировать только общее количество: 18 штук. По одному у каждого ученика и по два - у шаманов. В принципе - очень даже неплохо. Даже если там нет совсем ничего, что заинтересует меня (учитывая общее количество шаманских заклинаний, имеющихся у меня, то есть - ноль, это маловероятно), то даже продав по демпинговой цене в 500 монет за свиток - я и то в неплохом таком плюсе. А больше ничего ценного у всей этой шоблы и не оказалось. Даже шаманские бубны, и то оказались массовкой, намного хуже того, что уже лежит в моем запаснике. Оружие орков - пойдет в переплавку, обеспечив мне, если повезет, еще и единицей железа... но не факт.
   Еще одним трофеем оказались две пленницы орков. Нет, с собой орда волокла гораздо больше... но вот выжили только эти двое. Кто попал под ядовитый плевок выверн, кто - под удар красной гнили, некоторых убили, или просто затоптали осуществляющие сложное тактическое перестроение "драп нах куда попало" орки. А некоторые, увы, попали под удары моих войск. В бою с орками не до того, чтобы особенно точно нацеливать стрелы и площадные заклинания. Так что остались только две гномочки, выжившие скорее благодаря удаче... и собственным компактным размерам вкупе с некоторой естественной устойчивостью к магии.
   Обе девчонки оказались ученицами мастера-бронника, точнее - одна ученица, а вторая уже доросла до статуса подмастерья. Причем то, что для гномов "подмастерье" для людей или эльфов - вполне себе "мастер". Так что, если удастся уговорит девушек работать на меня - бронную мастерскую можно будет поставить силами "дополнительного стройотряда", не занимая места в главной очереди. Но это пока что в неопределенном будущем. А пока что Пьен с Истой, верхом на ездовом крикуне смотались в замок и привезли из сокровищницы слиток серебра, а Агира с Дрэк Талом доставили чашу со все еще бурлящей кровью бегемота. Все ингредиенты собраны, и можно приступать к подготовке.
   Битор с некоторым трудом поднял слиток серебра, и тот сам собой распался на две половины. Левая немедленно вскипела прямо на руке эльфа, а правая - распалась на тонкие нити, из которых как бы сама собой началась собираться объемная конструкция, похожая на классическую пентаграмму так же, как уравнение Шрёдингера для электрона в атоме урана - на линейное уравнение с одной неизвестной. Сам Битор при этом не смотрел на серебряные нити, а полностью сосредоточился на второй, кипящей половине серебряного слитка.
   - Не само-о-родное... - скривился он.
   - Какое есть, - пожал плечами я.
   - Тогда нужна кро-о-вь чудовища... - на этот раз я обратил внимание, как он растягивает гласную, и улыбнулся про себя.
   - Бегемот подойдет? - просить об одолжении сфено как-то не хотелось.
   Битор задумался, при этом серебро продолжало кипеть у него на ладони, приняв форму шара, как будто на него совершенно не действовала сила тяготения. Или "как будто" здесь излишне?
   - Не опти-и-имально. Но... - эльф еще подумал, а потом решительно кивнул. - Воможно.
   Эльф-шаман выдал Пьену необходимые разъяснения, и ученик стал аккуратно, тонкой струйкой, лить кровь в кипящее серебро. Серо-белый шар над ладонью эльфа взбурлил и начал стремительно уменьшаться.
   Видимо, тут сработала моя новообретенная способность видеть духов: вокруг столба серебряного и кровяного пара закружились полупрозрачные тени. Их движение завораживало. И сквозь формирующийся транс я услышал слова шамана: "Истинно без лжи, постоянно и абсолютно. То, что внизу как то, что наверху. И то, что наверху - как то, что внизу, к совершению чудес Единого..."6
   Эльф-шаман продолжал говорить, но его голос постепенно исчезал из восприятия, превращаясь в фоновый шум. Зато на эту основу стали накладываться новые смыслы, которые раньше отвергались сознанием как посторонний шум: "в мире за пределами мира найди проводника, что отведет тебя к цели".
   Из транса я выплывал медленно и постепенно, бережно сохраняя понимание основной истины чань: "уголь не черный!" Вокруг расстилалась степь. Воистину, "что наверху, то и внизу". Правда, в отличие от выжженной летним солнцем степи реальности, здесь степь была весенняя, цветущая...
   Я огляделся. Запредельное понимание все еще не оставило меня, так что вопрос "где искать проводника?" даже не возник. И я двинулся вперед, оставляя за спиной последние отблески гаснущего заката. В отличие от похода в Лабиринт духа, интерфейс игры был со мной. Но почему-то вызывать кого-нибудь себе в помощь казалось... неправильным. Так что я шел по мягкой траве, наслаждаясь горьким запахом полыни и тихим шепотом ковыля.
   Внезапно то, что казалось довольно-таки большим холмом там, куда меня вели видения - пошевелилось и оказалось драконом. Огромным драконом, особенно, учитывая, что он - зеленый. Для этой разновидности драконов подобные размеры совершенно нехарактерны!
   - Нынешние драконы - жалкие твари, - произнес закованный в зеленую чешую гигант, показывая как некоторое знакомство с культурой мира за гранью, так и то, что мои мысли для него особенным секретом не являются.
   - Желаю здравствовать, - склонил я голову, а параллельно вновь погрузился в транс, на этот раз - не наведенный извне, чтобы в очередной раз убедиться, что уже пришел туда, куда надо, а, следовательно, попытка сбежать от дракона будет не только безнадежна, но и глупа.
   - Ах-ха-ха, - рассмеялся дракон. - Увы, но я вот уже много веков не "здравствую", так что пожелание твое - бессмысленно. Но за вежливость - благодарю...
   - Кто Вы - решил поинтересоваться я.
   - Я? - усмехнулся дракон. - Мое имя давно забылось, да и никогда не было особенно громким. А сейчас я - всего лишь хранитель Земель Вечной охоты, миров посмертия для зверей и родины духов живых.
   - А духи мертвых? - поинтересовался я.
   - Духи неживых, - поправил меня дракон, - рек, скал, ветров, пожаров, рождаются в нижнем мире, который хранит моя сестра. А духи стихий - огня, воздуха, воды, земли - на планах соответствующих стихий. Но это не тот вопрос, которого я ожидал...
   - Ты - Проводник? - решил спросить я напрямую. Состязаться в велеречивости с тем, кто копил опыт и мудрость на протяжении веков, показалось мне делом безнадежным.
   - Не совсем, - покачал головой дракон. - Но я могу дать тебе Проводника... если ты выполнишь мое задание.
   - Слушаю... - нейтрально ответил я. Соглашаться неизвестно на что - мне не хотелось.
   - Ко мне в поисках Проводника и посвящение в шаманы приходят орки, эльфы, люди, даже демоны и жуки... случаются среди них и подобные тебе... - начал свое повествование дракон. - Вот не так давно заявился один такой. Из демонов. Задание мое выполнять наотрез отказался. Требовал дать ему Проводника потому, что "проклятые белые веками угнетали наш народ". Но мне нет дела до того, что случилось давно в прошлом, а тем более - в ином мире. И я как-то не слышал, чтобы народ демонов кто-то там угнетал. Так что я послал его... далеко. Но он все еще бродит по землям Вечной охоты и надоедает их обитателям. Изгони его - и получишь Проводника и посвящение.
   Прежде, чем принять полученное задание, я решил уточнить:
   - Я могу изгнать надоедливую личность, - а сам подумал: "Надеюсь, что могу. Фиг его знает, какой там уровень". - Но я не могу помешать ему снова провести ритуал и вернуться сюда.
   - И не надо, - дракон показал крепкие зубы. - Может, поражение придаст ему мудрости, и в следующий раз он пройдет посвящение нормально... или вовсе откажется от идеи стать говорящим-с-духами.
   Я покачал головой. Мой опыт подсказывал, что подобные личности в области того, что кажется им реализацией их неотъемлемых прав, обучению практически не поддаются. Дракон, выпустил густой клуб дыма, и лишь когда тот рассеялся, я сумел понять, что это был смех.
   - ...ну, или он снова станет объектом для задания очередного идущего на посвящение...
   - А где он сейчас? - решил уточнить я.
   - Да кто ж его знает? - ответил дракон. - Я его подкинул и хвостом долбанул... Он куда-то на юг и улетел. Низом пошел. К дождю, наверное.
   Я посмотрел в ярко-голубые небеса без признаков облачности и покачал головой.
   - На юге места много...
   - Я отправлю с тобой ту, что поможет тебе в поисках. Признаться, она давно хотела с тобой встретиться...
   Из-за огромной бронированной туши выдвинулась волчица. На фоне дракона она отнюдь не выглядела такой уж огромной... Но все равно, стоя на четырех лапах - была существенно выше меня.
   Я приготовился призвать орнисов, а за ними - огнеглазого, отчетливо сознавая, сколь мало у меня шансов на то, что она не успеет как минимум сбить мне каст. Все-таки смотреть на орочьего ездового волка из-за спин своих копейщиков, или вот так вот, один на один - это очень и очень разные ощущения.
   - Не надо, - голос волчицы, как и прежде, раздался у меня в голове, хотя и звучал отчетливее, чем мне помнится... или сейчас, не страдая от ран и проклятья, волчица мыслит намного яснее. - У меня нет претензий к тебе и нет причин начинать бой... если его не начнешь ты.
   - Нет претензий? - я, мягко говоря, удивился. В конце концов, это по моему приказу ее логово было разорено, а сама она - убита. Это мои бойцы убили ее старшего сына. Да, в конце концов, ее шкура все еще лежит у меня на складе, в ожидании, пока найдется достаточно компетентный мастер, чтобы сделать из нее что-нибудь интересное.
   - Абсолютно, - волчица показала клыки в гримасе, долженствующей заменить улыбку. - Мы сразились за территорию и ты победил. Но мои щенки все также живут рядом с твоим логовом, мой род, моя стая - продолжена. Почему я должна быть в претензии?
   Ответить мне было нечего, так что оставалось только кивнуть, и спросить у волчицы, проведет ли она меня туда, где сейчас бродит неудачливый претендент на посвящение в шаманы.
   Ох-хо-хо... все-таки отвык я за последнее время ходить пешком. Все больше на крикуне. Так что бежать вровень с волчицей, пусть она и делала это нарочито неторопливо - оказалось практически невозможно. Издержки маг-билда...
   - Поедешь верхом? - спросила меня спутница, и я чуть не треснул себя по лбу. Она же "ездовая" волчица, а не кто-то там. Я, конечно, не орк, и верхом вообще не ездил... но почему бы и не попробовать?
   Как оказалось, ход у ездовой волчицы очень мягкий. Так что свалиться с ее спины - это надо очень постараться. Разумеется, тут надо учитывать, что шла волчица "экономическим ходом", позволяющим покрывать многие мили с грузом на спине, а отнюдь не развивала полный ход.
   - Он близко, - повернула голову волчица достаточно внезапно. В сгустившейся темноте разглядеть что-либо было достаточно трудно, но для волчьего обоняния это, естественно, не являлось помехой.
   - Притормози, - шепнул я ей, и, дождавшись, пока она остановится, спрыгнул.
   Шанс разойтись миром, конечно, был... но вот был он, по моим оценкам, где-то на уровне 2-5%, вряд ли больше. Так что стоит подготовиться к переговорам. Мирным, агрессивным и "как придется".
   Первым я, разумеется, призвал Архаона. Огнеглазый демон, служитель Хозяина битв, пришел на мой зов, как и обещал. Следующими с плана Хаоса явились орнисы. Да, они, мягко говоря, не слишком сильны. Но их много. А "против массы рулит только масса". Зерг-раш можно отразить либо встречным палом, либо магией массового поражения. Только вот создавать заклятье где-то так третьего круга под градом ударов - удовольствие, мягко говоря, ниже среднего, и шансов сорвать каст - достаточно много. Массированный призыв сожрал большую часть моей маны, но, на всякий случай, я призвал еще и виверну. Малый эликсир маны поправил мои дела, позволяя не чувствовать себя совсем уж бесполезным придатком к призванной армии.
   - Где? - спросил я у волчицы, и черный влажный нос вытянулся вперед, указывая мне направление.
   Оказалось, что цель моя и вправду близка. Несколько минут неспешной прогулки по ночной степи, и на вершине ближайшего холма, четко выделяясь на фоне звездного неба воздвиглась фигура, чьи очертания оставляли не так чтобы много сомнений в ее расовой принадлежности. Демон.
   В принципе, ничего удивительного в этом не было. Выходцы с предполагаемой прародины человечества частенько выбирали в качестве игрового аватара именно демонов. Возможно, это объяснялось тем, что только у негритянской ветви Каганата, дроу и демонов можно выставить черный цвет кожи. На форумах ходит слухи, что некая "ассоциация борцов за равные права для черных", название которой приводили как минимум в пяти вариантах (или, может быть, это были пять разных организаций) подала иск в суд на "несправедливость и дискриминацию". Судья первой инстанции тут же, с характерной для североамериканской юстиции справедливостью и наплевательским отношением к границам юрисдикции (издатель зарегистрирован на острове Кипр), присудил истцу изрядную компенсацию, и потребовал от ответчика исправить спорный момент. Однако судья второй инстанции, рассматривая апелляцию, не только получил заключение технической экспертизы о невозможности внесения изменений, но и сумел прочитать и понять его. Апелляция была удовлетворена... и на нее немедленно была подана новая апелляция борцами за все хорошее против всего плохого. В общем, процесс тянется до сих пор, и конца и краю ему не видно.
   - Что он несет? - тихо спросила у меня волчица. Я вопросительно посмотрел на нее: с такого расстояния я мог только понять сам факт того, что демон что-то там говорит, но разобрать, что именно - не получалось. - Он рассказывает, что "белые - трусливое и нерешительное говно", и что каждый белый хотел бы стать черным... Но при этом жалуется, что "белые захватили весь мир, и установили такие правила, что простому черному парню и не развернуться". Вот как это совмещается?
   - Несколько тысячелетий назад, - ответил я волчице, зная, что кроме нее - меня никто не услышит. Разве что орнисы и огнеглазый, - один великий человек закончил книгу "Логика". И на радостях приказал устроить пир, для которого зарезали сорок баранов.
   - И что? - волчица не уловила связи между своим вопросом и этой историей.
   - И с тех самых пор бараны логику не любят! - припечатал я.
   Волчица села на хвост и взвыла. Кажется, это был волчий эквивалент истерического хохота.
   Демон на холме отреагировал адекватно: он завыл и замахал своим жезлом... в общем, стал проделывать все то, что заставляет сделать система аватар игрока, прожавшего виртуальную кнопку заклинания, показывая другим игрокам, что каст пошел.
   Увидев это, я немедленно бросил в атаку орнисов, а сам нырнул в небольшую лощину, где возле меня немедленно оказалась и волчица. Так что волна огня, исторгнутая оппонентом, прошла выше. А вот рванувшихся вперед орнисов накрыло изрядно. И хотя выбиты оказались только две птицы, больше половины хитов не оказалось ни у кого.
   В сущности, на этом сражение и закончилось. Уровень - уровнем, но Лендлорды - все- таки не чистое РПГ, а стратегия. И при прочих более-менее равных, решают не одиночные сверхсильные бойцы, а отряды. Тем более, что кандидат в шаманы от черных демонов оказался магом, да еще и магом-артиллеристом. В принципе - неплохой выбор... если разишь отдаленных врагов из-за спин своего отряда, а не стоишь в первой линии. В гуще же рукопашной... Птички регулярно сбивали каст, не давая выдать на гора что-нибудь, поражающее по площади. К чести атакованного, сообразил он это довольно быстро, и перешел на огненные стрелы, судя по всему, оптимизированные на силу удара. Сбить каст заклятью первого круга было малореально, а каждая стрела стирала из реальности, возвращая на план Хаоса одного орниса... с неслабым таким оверкиллом. Но я призывал все новых и новых орнисов, а запас здоровья у мага, даже высокоуровневого, был хоть и велик, но отнюдь не бесконечен. Особенно явно это выявилось, когда "на длину меча" к демону подобрался огнеглазый. Профессиональный мечник бил по уязвимым точкам, так что практически каждый удар проходил как критический, и, что гораздо хуже для мага - по крайней мере один удар из трех-четырех проходил в горло, накладывая дебафф "молчание". Так что потери орнисов резко сократились, и я, проглотив очередной фиал малого эликсира маны, от призывов перешел на Стрелы Хаоса. После этого демон прожил весьма недолго.
   - А ведь Хранитель меня немного обманул, - сказал я волчице, которая, несмотря на все свои габариты, ухитрилась подкрасться незаметно и нанести финальный удар.
   - В чем? - волчица сделала вид, что удивилась.
   - Он сказал, что "найдет мне Проводника". Но ведь он уже в тот момент УЖЕ нашел. Ты - мой Проводник, не так ли?
   - Ты и прав и не прав, - медленно и задумчиво произнесла волчица. Я не стал уточнять "как это может быть?" Не вижу смысла спрашивать то, что мне и так сейчас объяснят. - Я - действительно твой Проводник. Я хочу увидеть своих детей, и потому согласилась попробовать. Но ты не прав в том, что думаешь, что я могла стать твоим проводником прямо там. Проводником мало пожелать быть... Я должна была увидеть тебя, понять, кто ты есть... Я хотела, чтобы моим партнером был охотник: сильный, смелый, храбрый... готовый броситься на врага. Ты - не таков. Ты - не охотник, - похоже, волчица ожидала, что я задергаюсь, но не дождалась. Если бы она хотела просто унизить меня - уже давно бы ушла. Но она осталась и сражалась вместе со мной. - Ты - вожак стаи. И я последую за тобой.
   Молча кивнув, я не стал просматривать сообщение о закрывшемся квесте. Перед глазами уже висели огненные цифры, говорящие о том, что мое пребывание в этом плане закончится через полминуты. И за это время стоило облутать7 павшего.
   По итогам мародерства я стал богаче на семь фиалов полноценного эликсира маны (восстанавливающего существенно больше магии, чем имеющиеся у меня малые эликсиры), эликсир Пламени глубин, временно увеличивающий эффекты от заклинаний огня и земли, флакон Крови Огненного элементала, серьезно увеличивающий стойкость к эффектам магического пламени и пояс, не дающий дополнительных эффектов, зато снабженный кармашками для фиалов. Остальные вещи проигравшего были либо привязаны, либо имели расовое предназначение "только для демонов".
   Отсчет времени закончился, порадовав меня ярко-красными цифрами 00:00, и мир вокруг погас. В темноте проступили сначала контуры, которые сложились в отчетливое видение...

***

   - Техподдержка?! - ярился смутно знакомый демон. - Да пи***сы8 вы, а не техподдержка. "Это абсолютно игровая ситуация"!!! Какого **я "игровая ситуация", если я там один оказался, а этот разъ***й - с целой армией?!! Читер он, ясно ведь! А они... "наше дело - бороться с техническими неисправностями и нарушением правил, а не рассказывать игрокам, как им играть"... *** и *** на *** и в ***!!!Да еще и книгу эту *** купил! Толку мне с этого "видеть духов"! На *** мне этот ***чий квест сдался?! Так не могли дать? Я ведь сколько бабла вкачал, в долги залез, мне теперь столько порошка толкнуть надо, чтобы хотя бы в залив с грузилом не кинули... А, ***! Чтобы я еще раз в эту *** игрушку полез? И другим расскажу, какие тут е***ие кидалы! А *ля! Техподдержка! Какого **я у меня кнопка "Логофф" не активна?!
  
   1 МКС - Международная Космическая Станция
   2 Акши - алый ветер страсти, агрессии, восторга и экстаза. ("Либер Хаотика: Тзинч")
   3 Лор (слэнг) - от англ. lore (знание) - базовая информация о мире игры, его истории и населяющих народах.
   4 ОМП - оружие массового поражения.
   5 Ник (слэнг) - от англ. nickname - псевдоним.
   6 "Истинно без лжи..." - самопальный перевод первых строк Изумрудной скрижали Гермеса Трисмегиста.
   7 Облутать (слэнг) - от англ. loot (добыча) - собрать добычу из сундуков, либо с тел погибших игроков и/или мобов.
   8 "Если трактирщик Паливец сказал "Дерьмо", я пишу: "трактирщик Паливец сказал: "Дерьмо" Я.Гашек, "Похождения бравого солдата Швейка.
  
   Глава 7. Глубинная разведка
   В себя я пришел уже утром, лежа на своей кровати в обнимку с Глашей. Точнее - это она лежала буквально на мне и обнимала. Почувствовав, как я шевельнулся, девушка немедленно вскочила. И только теперь я смог увидеть, что одета она... Скажем так, в новой ночнушке она выглядела даже более раздетой, чем если бы была действительно голой. Так что по "чисто техническим причинам" подъем сам собой отложился еще на некоторое время. Но все хорошее имеет свойство заканчиваться... Так что пришлось подниматься.
   Оторвавшись от источника наслаждения, я с некоторым удивлением увидел возле кровати, среди моих аккуратно разложенных вещей, новый предмет "Четки шамана", основным свойством которых значилось "Являются символом Посвящения в шаманы. Содержат дух Белой волчицы". Любопытно... "Там" волчица была ни разу не белая... Так... продолжаем читать описание. "Общение с духом Белой волчицы". Активируем...
   - Привет! - раздался в моей голове знакомый ментальный голос.
   - Привет, - согласился я.
   - Отведешь меня к моим детям? - поинтересовалась волчица.
   Этот вопрос инициировал сразу два квеста: "Общение с детьми", обещавший просто немного опыта и улучшение репутации в глазах духа волчицы, и "Узнавание имени", по выполнении которого (собственно - узнаванию имени Белой волчицы) мне было обещано, кроме опыта, еще и "заклятье шаманской магии". Неплохо. Но вряд ли волчица представится мне, если я ее просто об этом спрошу. Скорее всего, потребуется выполнить несколько (или несколько десятков... или сотен "репутационных квестов"). Но попробовать никто не мешает?
   - Кстати, - обратился я к волчице, - мы уже довольно долго общаемся, но я все еще не знаю твоего имени...
   - Я еще недостаточно тебе доверяю, - грубовато, но ожидаемо ответила волчица.
   Приняв ее право на такое отношение, я отключился и занялся разгребанием системных сообщений.
   Тридцать третий уровень принес мне единичку выносливости и выбор между Мастером усиления 2 из магии Света и Скачком 2. Немного повздыхав, я все-таки выбрал Скачок. Возможность выбора хотя бы направление смещения - это уже очень и очень немало в деле избавления моей тушки от знакомства с клинками, когтями, клыками и прочими приспособлениями для ближнего боя.
   Также выполнения квеста-посвящения дало мне выбор между тремя вторичными навыками шаманской магии: "Быстрым шаманом", "Сильным шаманом" и "Добрым шаманом". Быстрый шаман - ускоряет камлание... впрочем, весьма и весьма незначительно. "Сильный шаман" легче подчиняет себе духов, навязывая им свою волю. Ну, а "Добрый шаман" больше нравится духам, и легче с ними договаривается. Думаю, излишне уточнять, что моим выбором стал "Добрый шаман". Убедить оппонента, что ты и есть добро, и что твои интересы и замыслы - на самом деле его, это вполне в духе подхода, диктуемого Изменяющим пути.
   Из заклинательного покоя сообщили, что исследованы два заклинания: из Магии Жизни - "Кошачий слух", увеличивающий чувствительность слуха. И "Открытие малых врат" из шаманизма, позволяющее духом воспарить в места обитания духов, чтобы там с ними договориться, или позвать в более плотные слои реальности. В принципе, в отличие от прочих заклятий "с зафиксированным эффектом", именно "Открытие малых врат" и его аналоги из более высоких кругов, позволяющие попасть в мир духов вместе с материальным телом, а после - и захватить с собой свиту, и являются основой и главной силой шаманизма.
   Разбираясь со всем этим, я, "не приходя в сознание" совершил необходимые утренние дела, благо, виртуальный интерфейс этому нисколько не мешал. Так что, рассматривая сообщение о завершении строительства второго уровня Храма Ветров, я был уже полностью одет, и входил в Тронный зал.
   Сообщение меня заинтересовало. Так что я подошел к окну-бойнице, а потом - и вовсе вышел на боевую галерею. Храм выглядел интересно. От прежней избы с поднятой над ней Звездой Хаоса не осталось ничего. Хотя, конечно, и до готических соборов средневековой Европы, или же многоглавых церквей Руси еще было далеко, но храм из темно-синего, почти черного камня с серебряным ассиметричным узором все равно производил серьезное впечатление. Теперь распространение веры Изменяющего пути ускорится, а я смогу вернуть в строй Волота, ранее выполнявшего роль жреца Азира. Со строительством храма из очереди - должен появиться и жрец, который и будет проводить службы. А культиста я заберу в войска, там он будет полезнее.
   - Доброе утро, - на боевую галерею вошла Иримэ. - Ты оценил мой подарок?
   Несколько секунд я тупо втыкал, пытаясь сообразить, о чем это говорит эльфийка. Нет, кажется я понял: в привычной уже окружающей реальности я заметил только одно изменение: ночнушку Глаши. И, по идее, для склонных к высокой эстетике эльфов такая вещица вполне может быть нормальной, но... У Высоких эльфов с их, характерным для долгоживущих, строгим отношением к процессу размножения, подобная шутка была далеко за гранью общественной морали.
   - Спасибо, - я шагнул к эльфийке, и прижал ее к себе.
   - Когда-нибудь я одену для тебя такую же... - шепнула мне Иримэ.
   Я представил ее в такой вот... ночнушке и покачал головой.
   - Не надо "такой же", - шепнул я в слегка заостренное сверху ушко (а отнюдь не такие лопухи, как любят изображать игроделы Востока). - Ты - не она, и тебе надо не "такое же", а совсем другое, то, что подойдет именно тебе.
   В сущности, побыть Капитаном Очевидность иногда бывает даже приятно.
   Пока Иримэ размышляла над высказанной мною банальностью, причем, судя по слегка порозовевшему лицу, даже начала планировать будущее... одеяние, мне поступил входящий вызов от Огневки. Суккуба интересовалась нашим с Лёссой здоровьем и самочувствием. Только вот почему-то веяло от светлых букв на темном фоне сухим жаром Пламени глубин, и в его гули слышны были голоса правителей Инферно, которым страсть как интересно было: как идет воз-, а может и зарождение расы фейри, и распространение веры в Кукловода Тысячи и одного Заговора.
   Я воспроизвел Иримэ содержание послания, которого она не могла видеть, равно как и свои соображения по этому поводу. Юная Видящая на короткое время погрузилась в транс, и, вернувшись к реальности, согласилась с моими выводами. Так что мы, позвав Лёссу, стали сочинять "письмо азировских казаков адскому султану". Первой высказалась Лёсса. В ее изложении фраза "ищу себе друзей и изучаю магию, в особенности ритуальную" - звучала откровенно неприлично. Так что понять ее иначе чем "ищу компанию для оргии" было слегка... затруднительно. Хотя как раз именно такое понимание было чуть более, чем совершенно ложным. Девочка еще приходила в себя после многих лет пребывания в статусе "главного кошмара Сейнтралии", и просто наслаждалась пребыванием в проявленной реальности, пусть даже и виртуального характера.
   С подачи Иримэ я в красках описал утреннее одеяние моей наложницы, что вызвало у демоницы однозначную реакцию: она так прямо и отписалась, что если бы нашелся прямой путь из ее домена к нам, занимающий менее чем несколько часов, она готова была бы бросить все, и присоединиться к процессу возрождения расы фейри.
   Ну а о деятельности Храма Ветров, я так и написал, что тайные культы - они на то и тайные, чтобы о них можно было рассказывать только собственной подушке, и только в том (маловероятном) случае, если спишь на ней в одиночестве. Последнее было встречено с пониманием.
   В качестве ответной любезности, Огневка рассказала о кампании князя Хельги против адептов Всеобщего Бобра, то есть - Единения, о подвергшихся заражению эльфах и попытках эмиссаров Единения предложить союз некоторых эльфийским властителям из числа Неумирающих. Последнее сообщение крайне встревожило Иримэ: уж она-то из общения с Кэрой успела уяснить опасность Единения и их идеологии "счастья для всех, даром, и чтобы никто не ушел обиженным". Так что она сказала, что обязательно через свою маму передаст сообщение об опасности всем Ветвям, и патриарху Парящих журавлей - в особенности.
   Признаться, у меня вызывало некоторые сомнения полезность данного действия. И если какие-то из Ветвей под давлением былых союзников (т.е. Империи Света) пошли на союз с Единением, то вполне может оказаться, что их главы уже индоктринированы, и стали последователями учения Единения, не истовыми, но искренними... или даже подверглись морфингу, по типу Кэры. Но, в любом случае, информация о заражениях Единением может привести к расколу эльфийского сообщества, и создаст возможности для союза по крайней мере с некоторыми из получившихся обломков как против последователей Владыки Света, так и против Всеобщего Блага.
   Закончив с запредельным общением, я перешел к деятельности приземленной: раздаче руководящих указаний. Отряд тяжелой пехоты с магической поддержкой и стрелками, которым не хватило места на ездовых крикунах, я собирался отправить в руины Акрелата, зачищать следующий уровень. Но тут Лёсса посмотрела на меня с такой тоской в глазах, что я махнул рукой и назначил ее командиром отряда. Благо, отряд отправляется довольно-таки сильный, а встреча с действительно сильной (читай - разумной) нежитью представляется мне маловероятной. Таковая, скорее всего, будет на более глубоких уровнях подземелий. А если и нарвуться на кого сильного... Призванный Палач в узких коридорах будет идеальным арьергардом: выбить такую пробку будет довольно сложно... а выбьют - его можно призвать снова. Так что, на всякий случай, я снабдил Лёссу запасом фиалов с маной, "конфискованных" у орков. А Фабрису, на всякий случай, сделал внушение на тему "если с девочкой что-то случится, особенно, если случится из-за того, что вовремя не отступили, отвечать будешь ты, и отмазки вида "она же командир" не покатят от слова "совсем". Как ни странно, вместо падения репутации из-за такого откровенного нарушения субординации, Фабрис свое мнение обо мне почему-то улучшил. Хотя формально это и не проявилось: в его глазах моя репутация формально и так зашкаливала, так что получился некоторый "оверкилл".
   Когда отряд зачистки отправился, я вздохнул и повернулся к Иримэ.
   - Жаль, что я поторопился со вторым уровнем Храма...
   - Почему? - удивилась эльфийка.
   - Надо было ставить Пурпурную длань, - твердо сказал я. - Будем надеяться, что не опоздаем...
   - Не опоздаем куда? - спросила Иримэ.
   - Не опоздаем с инфильтрацией в демонические культы. Это все-таки религиозные организации, а значит - подпадают в зону ответственности именно этого ордена, - объяснил я, снова выходя на боевую галерею, откуда открывался хороший вид на туманное искажение пространства, где возникало новое строение моего замка.
   - Но ведь демоны - союзники Хранителей Древних, - удивилась Иримэ, которая, похоже, еще не знала обо всех сложностях внутренней политики верящих в старых богов.
   - Хранители - и сами себе не всегда союзники, - покачал головой я. - У нас только одно общее - общий враг, Империя Света. Не более. За пределами этого конфликта - союза нет. А уж демоны, желающие завоевать весь этот мир и превратить его в один из доминионов Инферно... Сейчас и нам и им нужна помощь друг друга против Владыки Света и его ангелов. Но это не значит, что князья Ада откажутся проверить на прочность нового бона, или новую расу. Они постараются подчинить нас себе. Чего я, как ты, надеюсь, понимаешь, не хочу никоим образом.
   - Значит, Пурпурная длань будет проникать в культы, выдавать их тебе, а ты их уничтожать? - сделала вывод эльфийка. Не совсем правильный вывод.
   - Не обязательно, - покачал головой я. - Нет, те культы, которые действительно сумеют подготовить что-то масштабное, будут готовы открыть дорогу силам, с которыми мы здесь не справимся - их придется вырезать. А мелкие, к которым будут приходить на зов мелкие отряды слабых демонов - будем холить и лелеять. Надо же армию на ком-то раскачивать?
   - Думаешь, демоны глупы и будут слать тебе слабые отряды, чтобы ты их вырезал? - указала Иримэ на то, что посчитала слабым местом в моих рассуждениях.
   - Думаю, сообщество демонов достаточно неоднородно, чтобы находились личности, которых удобно послать подальше. Выполнит задание - хорошо. Сдохнет в процессе, независимо от результата - тоже неплохо.
   Закончив с отправкой отряда, я вздохнул. Конечно, хотелось бы заняться магией: попробовать нарисовать новую Печать чистоты, идея которой у меня недавно возникла, или попытаться, проникнув в мир духов, использовать уже там заклинание "Открытие малых врат" и посмотреть, что получится... Да хотя бы попробовать договориться с духом реки на предмет совместной атаки против поселившегося на ее берегах элементала огня! Но, увы. Придется заняться служением Интригану в другой области. А именно - политикой, дипломатией и интригами.
   Я взглянул на прислоненный в углу тронного зала штандарт. Тот самый "Штандарт колдуна Хаоса". Он все еще "символизирует присутствие колдуна Хаоса", но остальные характеристики - изменились. Полностью исчезли все плюсы к наносимому урону. Осталось +1 к боевому духу своих и союзных войск, что, в общем-то, характерно для любого знамени, зато свойство "Запугивание" - "-1 к боевому духу противников" - исчезло. Изменились и бонусы дипломатии. Теперь плюс к переговорам в присутствии знамени просел до +5%, зато добавился шанс в 5% на присоединение вольных тварей Хаоса и чудовищ. Так что таскать мне с собой это знамя и таскать. Мало ли кто встретится?
   - Иримэ, побудешь моим знаменосцем? - спросил я.
   - Разумеется, - ответила эльфийка, и бестрепетно взялась за древко знамени, которое одним своим видом заставило бы некоторых "особенно светлых" эльфов биться в истерике, если не от страха, то от ярости. - А куда мы выдвигаемся?
   - В Ветровск, - ответил я. - Надо пообщаться с ворами и торговцами... Несколько даже странно, что у них разные гильдии. Хотя... стоп!
   - Что такое? - удивилась Иримэ.
   - Пожалуй, с Ветровском - это я поторопился. Сначала нужно навестить местное отделение Гильдии!
   В Гильдии я появился при полном параде, со знаменем, и при свите из двух Всадников Хаоса. Так что встречали меня также торжественно: ковровая дорожка, караул из наемников, в общем - торжественная встреча.
   Оказалось, все объясняется просто, и торжественная встреча не имеет никакого отношения к моему торжественному виду. Просто раньше торговцы везли свои товары от эльфов в Империю Света и обратно напрямую. Разумеется, для пересечения пояса Фронтира они нанимали отряды из Гильдии Наемников, и такая ситуация более чем устраивала обе стороны. Но сейчас, в связи с возросшим напряжением в отношениях былых союзников, этот маршрут стал чересчур опасен: обе стороны наперегонки конфисковали товары, перемещаемые "для противника". И торговцы, естественно, тут же начали искать другой маршрут. И такой маршрут даже был найден: сплав по Великой до Азира, и потом, через Дикое поле - в Империю. Ну, или по тому же самому пути обратно. Конечно, путь через Дикое поле - небезопасен даже для сильного отряда. Но банды - есть банды. Обычные опасности Фронтира. С одними из них можно договориться, других - подкупить, третьих, самых безмозглых вынести (или помочь с выносом более разумным). Так что Гильдия предлагала основать у меня перевалочную базу, включая отделение Гильдии наемников. Для охраны караванов.
   Система немедленно выдала сообщение о двух взаимоисключающих квеста: принять предложение и отказать. В первом случае я получаю немного экспы, в Азире будет возведено отделение Гильдии Наемников, улучшатся отношения с Гильдией Торговцев, Наемников и даже воров. Плюс, я уверен, что Азир станет важным перевалочным пунктом и мои доходы довольно резко возрастут. Казалось бы, в чем проблема: выбирай "принять предложение" и все. Но... Торговый путь "от меня в империю" - это и дорога "от Империи ко мне". Сейчас меня защищает Дикое поле, а если будет налажена караванная тропа, то и армия (или рейдовый отряд) пройдут ничуть не хуже любого каравана. А что самое плохое... Сейчас, если, скажем, будет объявлен Очищающий поход - он отправится южнее да западнее: нечего Светоносному воинству (я в очередной раз похихикал про себя, всуе помянув Денницу, Сына Зари) у меня делать. Разве что, какой левый отрядик забредет, заблудившись. А вот если будет нахоженный караванный путь от имперских владений до Великой - по нему и пойдут. И упрутся точно в Азир.
   Но и ссориться с Гильдиями, тем более - сразу двумя, как-то не с руки. Особенно сейчас, когда мне от торговцев кое-что надо. Так что я решил попробовать обратиться за подсказкой к богу, Слово которого я несу смертным.
   Ну, что сказать? Похоже я становлюсь настоящим жрецом. По крайней мере, волю своего бога, чем бы он ни был: искином, отрабатывающим ту ересь, которую я двинул в начале, сущностью нового мира, или же истинным богом варпа, одним из Темной Четверки, я чувствовал весьма отчетливо. И воля эта была такова: "Разбирайся сам!" Что ж. Будем разбираться.
   Продолжая делать вид, что погружен в молитву, я обратился к видениям. Да, они никак не могли дать мне нужной глубины, да и с пониманием было туго, но... Хоть какую-то подсказку я надеюсь получить.
   И я увидел. Поля, щедро политые кровью людей, и выжженные эльфийские леса, живые цепочки нагих пленниц и рушащийся в варп замок Азир. Я видел, как накрывает земли стали и магии волна Всеобщего Блага, и как сталкивается она со злом из пылающих провалов в Инферно. Видел испепеляющий свет и слепящую тьму... И смутно, очень смутно, на грани моей способности к пониманию, я начал ощущать последствия возможных решений.
   В принципе, все было уже достаточно ясно. Последствия любого решения "хорошими" назвать было трудно. Проблемы были и там, и там. Но вот если согласиться - проблемы будут "когда-нибудь потом", и к тому времени, скорее всего, удастся что-нибудь подшаманить. Возможно, даже и в прямом смысле этого слова. А вот если отказать - проблемы будут "здесь и сейчас". Полномасштабный прорыв Инферно - это не комар начхал. Могу и не справиться. А если и справлюсь - потери будут... Так что...
   - Я склонен согласиться на Ваше предложение, - кивнул я главе отделения. - Хотя оно и не совсем мне по нраву. Так что у меня будут встречные условия.
   Я сделал паузу, отпив из тыквенного кувшинчика обжигающе горячий напиток. Местный начальник внимательно посмотрел на меня, и произнес то, на что я и рассчитывал.
   - Какие?
   Похоже, он готов к торгу. Что ж. Постараюсь объяснить, что в моих предложениях есть немалая толика выгоды для самой Гильдии, которая с демонами находится в давних контрах.
   - Я хочу знать, если вдруг из этого домена пойдет заказ на рабов. Крупный, или мелкий - все равно, - глава миссии посмотрел на меня удивленно, и счел нужным пояснить: - Я предполагаю, что в ближайшее время культы демонопоклонников попробуют организовать прорыв Инферно. А для этого потребуются жертвы. И я хочу знать: кто, когда и где соберется их приносить.
   Опытный торговец не стал задавать вопросов о том, как это согласуется с добрососедскими отношениями Хранителей Древних и Инферно. Политические взаимоотношения фракций, у которых нет постоянных врагов и постоянных друзей, но есть только постоянные интересы, он знал намного лучше меня.
   - Гильдия не заинтересована в превращении этих земель в доминион Инферно, - веско сказал он.
   - Тогда договоримся так: я разрешаю организацию на своей земле перевалочного пункта на новом торговом пути "из эльфов в Империю", - начал перечислять я. - По необходимости оказываю поддержку войсками в пределах моих владений, как теперешних, так и тех, на которую моя власть распространится в будущем. Гильдия торговцев, со своей стороны, за свой счет проводит строительство всех необходимых для организации перевалочного пункта здания (не так много, учитывая, что о строительстве Гильдией порта и верфи мы уже договорились ранее), договаривается с Гильдией Наемников об организации их представительства, а также торговцы, проходящие через домен, платят обычные налоги, - я вопросительно посмотрел на гильдейца, и тот согласно кивнул. Видимо условия его вполне устраивали... хотя это и не значит, что Гильдия не попытается вывернуть их в свою сторону. - Тогда оформляйте договор в письменном виде, я его прочитаю сам и отдам для проверки моим специалистам (я имел в виду в основном Реалуэ... но распространяться об этом не собирался), и, если все будет нормально - мы его торжественно подпишем. Или будем проводить еще раунд переговоров... - намекнул я на последствия... необдуманных шагов со стороны Гильдии, вроде попытки вписать мелким шрифтом несогласованные условия. Договоренность-то у нас предварительная, и все еще вполне может накрыться звонким медным тазом.
   - Согласен, - кивнул торговец, посмотрев на меня с некоторым уважением. Система подтвердила это, сообщив о том, что моя репутация в глазах Гильдии вообще и данного конкретного торговца в частности - несколько повысилась. Разумеется, прирост был для "личной" репутации существенно больше, чем для гильдейской, но и то хлеб.
   Мы с Иримэ покинули здание гильдейского представительства. Предстояло еще много дел. В частности - следует переговорить с представителями Торговой гильдии в Ветровске... да и с Ночной - тоже. Ведь жертв не обязательно откуда-то везти - их можно и на месте нахватать... И Ночная Гильдия в этом - первые профессионалы. Вот только, несмотря на вражду с торговцами, воры демонов как-то тоже не очень любят. Ввели это, чтобы сбалансировать некоторую избыточную мощь демонических войск. Но и в лоре мира это прекрасно устроилось: демоны сами частенько промышляли всем-всем тем же, и конкуренты им ни разу никуда не уперлись. Так что резали друг друга демоны и Ночная Гильдия со всем старанием и от души. И если "в темную" гильдейских можно было использовать для сбора жертв, то вот если указать на такую возможность... проштрафившегося предводителя могли такому подвергнуть, что тех же мучителей из ада неплохо будет на стажировку присылать.
   - Думаешь, Империя Света нападет? - спросила Иримэ, когда мы вышли из здания гильдейского представительства.
   - Уверен, - ответил я. - Но не сейчас: сейчас они слишком заняты подготовкой к походу на твоих соплеменников... и внутренними разногласиями.
   Я задумался о внутренней политике Империи, сведения о которой я постарался получить из всех возможных источников, как в этом мире, так и в ином. Результат был...
   В общем, если пренебречь мелкими течениями, то можно было выделить три основные группы. Южная Марка ратует за продолжение Священной войны и Очищающих походов против Хранителей Древних. Запад, понесший большие потери в походе, сорвавшемся, когда эльфы отступили, чтобы дать отпор демоническому культу в своих рядах, настаивал на мести, и походе против "предателей", и имел в этом поддержку со стороны Светоносных. А Север и Восток держались вместе и настаивали на предварительном проведении Очищения на внутренней территории. И то, что Очищение это могло проводится до маковкиного заговения - их слабо волновало. "Ведь пока есть брат наш, инквизитор - колдунам придется быть!"
   - В общем, - решил я поделиться выводами из своих размышлений, - если твоих соплеменников сомнут быстро, если займут приграничные леса по самые Самоцветные горы - то оставят там гарнизоны, и обрушаться на меня всей мощью. То есть, не на меня, а на Темный Храм, но и меня по дороге не забудут. Не будет у Империи другого выбора: обе партии экспансионистов рванут на юг, и инквизиторы не смогут им противостоять.
   - А если эльфы удержатся? - грустно поинтересовалась Иримэ.
   - Тогда тем, кто провоцировал вражду с ними, - пояснил я, - потребуется "маленькая победоносная война". Но выставить большие силы - они не смогут. Инквизиторы наберут большие силы, а вот Очистители - откачнутся из чистого злорадства. А заодно, понаблюдают, как поход получится у их противников, чтобы потом ударить по их следам, и не делиться славой и влиянием.
   - Они уверены, что первая волна захлебнется, - судя по помертвевшему голосу и отсутствующему взгляду, Иримэ погрузилась в транс.
   - Да, - согласился я, хотя слова Иримэ и не были вопросом. - Победители, захватившие и "очистившие" земли "предателей" - потащили бы за собой и Очистителей, и Инквизиторов. А вот проигравшие - побегут сами, поскольку за ними не пойдут даже те, кто и так не против пойти в нашем направлении. Просто потом, что захотят еще больше ослабить соперников кампанией в Диком поле, а потом - съесть их на пару с Инквизиторами. Правда и с изоляционистами - не все ладно. Да, их двое против одной Марки на каждое из направлений экспансии... Но Северная и Восточная Марки Империи - обширны, но слабо заселены. Так что более-менее на равных участвовать в политике они могут только в союзе. Но если одна из сторон противостояния ослабнет...
   - Союз распадется и "каждый сам за себя", - на эти слова Иримэ мне оставалось только кивнуть.
   - И победителями неизбежно станут Очистители... но очень и очень нескоро, особенно - если мы сумеем отразить набег "Братьев немецкого дома".
   - Кого-кого? - не поняла моих путанных ассоциаций эльфийка.
   - У меня на родине был такой религиозно-феодальный Орден, возглавивший одну из первых волн "дранг нах остен", - эльфийка вопросительно посмотрел на меня, так что пришлось переводить, - "натиска на восток".
   - И что у них получилось в итоге? - заинтересовалась Иримэ.
   - Тоже, что и у остальных: "драп нах куда попало", - ответил я.
   Так, болтая об истории "внешнего мира" и приходе Неумирающих, мы двинулись к следующей "контрольной точке". Разумеется, этим местом, обязательным для посещения перед отправкой в Ветровск, было логово ездовых волков в обрыве напротив замка. Старшая пара чинно лежала у входа в логово, и, прядая ушами, прислушивалась к шуму огромного водоворота. Сеголетки важно прохаживались поодаль, время от времени оказывая знаки внимания противоположному полу... или сходясь в полушуточных-полусерьезных драках. Щенки же радостно кувыркались на песке, время от времени забегая в воду, откуда их грозным рыком извлекали старшие.
   Я решил попробовать призвать дух Белой волчицы не с помощью имеющегося артефакта, а, как и положено шаману - камланием. То есть - через Врата нижнего мира, пусть и "малые". Физическое тело сквозь них не пройдет, но у духа таковое отсутствует. Так что...
   Дергаться и произносить неудобьсказуемые звуки действительно пришлось почти три минуты. К счастью, несмотря на орочью основу, эльфийская инициация, а возможно - и собственная расовая природа Владыки фейри сыграли свою роль. Так что телодвижения в чем-то даже были похожи на танец, а произносимый звукоряд, хотя и заставил болеть непривычное горло, но был довольно-таки гармоничен и не похож на набор нецензурных ругательств, которыми изъясняются орки. Повезло.
   - Откройтесь, Врата Магано! - добавил я уже не в рамках ритуала, а просто от себя, и хрипло закашлялся. Все-таки вербальный компонент заклинания, несмотря даже на помощь системы, оказался трудноват.
   Врата открылись. Светящаяся арка высотой метра в полтора, и достаточной ширины, чтобы таких как я прошли плечом к плечу не меньше троих.
   Сквозь такую низкую дверь мне пришлось бы проходить, сильно согнувшись, а вот волчице - и вовсе пришлось проползать на брюхе. Но на то они и "малые" врата.
   Старшие волки, до сих пор разве что кивками приветствовавшие меня, вскочили, и настороженно подошли к проникшему в материальный мир духу. Некоторое время они настороженно присматривались к матери, но потом радостно взвизгнули, и начали тереться носами. Временами они занимали одно и то же пространство с не имеющим материального воплощения духом, но это их совершенно не смущало.
   Некоторое время волки общались, а потом дух волчицы кивнул мне и медленно растаял в воздухе. Оказалось, что для возврата в мир Охоты ей не нужны врата. Что ж. Тем лучше.
   Квест закрылся, добавив мне уважения, как со стороны Духа Белой волчицы, так и от волков из логова. Полоска опыта заполнилась примерно на четверть, и я тихонько и ностальгически вздохнул о тех временах, когда такой же квест дал бы мне уровень, а то и два. Зато квест добавил мне в качестве бонусной награды навык "Понимание животных 1" из магии жизни. В качестве требований к нему стояло "Дипломатия 1" и "Мастер управления животными 1". Видимо, при другом наборе навыков - и бонус был бы другой, потому он и не прописывается в условиях квеста. Но полученная плюшка мне понравилась, хотя и была специфичной: навык позволяет понимать животных, независимо от вида и класса, увеличивает шанс на присоединение нейтральных животных, и даже дает 2%-ный шанс на то, что войска других командующих, имеющих идентификатор "Животное", получив команду атаковать войска под моим командованием - откажутся его исполнять. 2% - это, конечно, немного, да и "Животные" войска встречаются не так часто, если не считать призывы... Но... Кони, ездовые волки, пони халфингов... Пожалуй, с "немногочисленностью" животных - это я погорячился. Да и 2% - это не просто "много". Это - "дофига". Тем более, что навык вполне может вырасти, а с ним и шансы присоединения и игнорирования приказов. Интересно, а "Понимание людей", или там, "Понимание демонов" - в число существующих навыков входят? Кстати, вполне может быть, что и "да". Вот только есть у меня смутное подозрение, что в качестве требования к ним будет "Магия Разума".
   - И куда теперь? - поинтересовалась Иримэ.
   - Туда, куда ты, думаю, не захочешь меня сопровождать, - ответил я.
   - Это в бордель что ли? - улыбнулась эльфийка, и мне осталось только развести руками: Видящая, как всегда, оказалась права.
   Культы - это дело такое... Верхушки их, как правило - умные, а бывает даже и очень умные личности. А вот низовое звено... его, обычно, подбирают так, что подобранными при случае было не жалко пожертвовать. И чтобы ни один среди таких вот, жаждущих силы, власти и богатства на халяву, да не похвастался бордельной девке, что он "вот-вот" станет силен, богат и знатен? Да раньше небо на землю рухнет! Другое дело, что хвастовство - дело такое... распространенное. Так что девочки могут просто не обратить на очередной закидон ничтожества, припершегося в бордель тратить последний грош, никакого внимания... если, разумеется, их должным образом не настропалить.
   Общение с мадам Розой долго не продлилось. Разумеется, нашлись среди ее клиентов личности, которые "вот-вот станут могущественными магами, мегабогачами и самыми настоящими лэндлордами". Но вот насколько это "просто брехня", а насколько - нечто, имеющее в своей основе путь и шаткие, но основания - еще предстоит выяснить Ставру и его ребятам. Благо, все хвастуны - низкоуровневые отступники и просто горожане, прибившиеся к замку под защиту городских стен, чье единственное назначение - платить подати своему лорду. Так что отдавать приказ схватить их на месте я не стал - вряд ли они знают больше, чем непосредственного руководителя, которого, немедленно появлении слухов о провале - тут же уберут. По крайней мере, я бы так поступил, и не стоит считать противника глупее себя. Так что слежка, слежка и еще раз слежка. Аккуратная и незаметная. Благо, с призывом Смотрящих у меня проблем нет. А если выяснится что-то интересное - и Призраков на присмотр ориентировать можно.
   Я уже собирался отправиться в Ветровск, как вдруг пришел сигнал тревоги от Лёссы.
   Посмотрев ее глазами, я увидел трех оборотней (больше в нешироком проходе не помещалось), отбивавшихся от непрерывного натиска низшей нежити. Когда девочка по моей просьбе оглянулась, я увидел, что зажали их у тупике, причем пара всадников Хаоса, приданных ее отряду, расположились позади всех, между Лёссой и стеной.
   - Как же это вы так подставились? - поинтересовался я у Лёссы, предчувствуя нехилый нагоняй, который получит от меня Фабрис. - Говорил же, чтобы в тупики не совались!
   - Мы бы и не сунулись, - ответила былая властительница Сейнтралии. - Но эти твари возникли прямо в пустом и неоднократно проверенном коридоре у нас за спинами, отрезая от выхода на поверхность!
   - Магия пространства, локальный портал, - задумчиво произнес я.
   - Или магия Камня - проделали проход в монолитной стене, - подала идею Лёсса.
   - Ты потому Всадников сзади и держишь? - уточнил я.
   - Потому, - согласилась Лёсса. - Если выскочат сзади - пусть всадники встретят самых хитро... выкрученных. У всадников брони и жизни - много, да и вдарить могут так, что мало - не покажется! Но если ты сейчас скажешь, что мне надо, используя Скачок, выпрыгнуть наверх и бежать, бросив их всех...
   - Не скажу, - прервал я то, что было чем-то средним между подростковым бунтом и зарождающейся истерикой. - Это было бы глупостью. Если они открывают проходы в пределах одного яруса - кто или что помешает им открыть проход на верхний ярус и погнаться за тобой там, где у тебя не будет отряда для прикрытия?
   - Угу, я тоже так подумала, - явственно расслабилась Лёсса.
   - Так что поставь двух Хладнокровных мстителей по бокам от себя: вдруг выпрыгнут не сзади, а сбоку? Культистам - поддерживать над оборотнями Свет изгнания и Свет исцеления, Сама будь в готовности призвать своего Палача: в узком проходе он будет отличной пробкой. И держитесь. Экономьте ману. Мы идем на помощь!
   Закончив с инструктажем, я вызвал Фабриса, и в очередной раз напомнил, что его главный приоритет - безопасность Лёссы, пусть хоть весь остальной отряд там ляжет.
   После этого я экстренно собрал мой летучий отряд, и мы, кто на крикунах, а кто и своим ходом, понеслись к руинам Акрелата, выручать мою приемную дочь.
   До руин мы добрались быстро. Правда, в пути, под горячим степным ветром, я немного остыл, и понял, что приказав поднять весь летучий отряд - сильно погорячился. Причем если сфено еще вполне пригодны не только для стремительных налетов, но и для схватки "грудь в грудь" под землей, то вот феечки... Охранять девчонок под землей, да еще в условиях, когда противник может вынырнуть прямо в середине построения - та еще забота. Так что...
   - Так, девочки, - начал я командовать, когда мы опустились перед входом в подземелья Акрелата. - Мы сейчас идем вниз, а вы - прикрываете нас сверх и сторожите крикунов, понятно?
   Ответом мне стал недовольный щебет. Феечки, все как одна, хотели пойти со мной. Преодолеть это сопротивление смогла только Иримэ, произнеся длинную фразу на древнеэльфийском, которую, впоследствии, решительно покраснев, отказалась мне переводить.
   Ну что же... Теперь - вперед. Первыми во вход ныряют, не видимые никому, Смотрящие. Карта уже зачищенных уровней у меня, конечно же, есть, но... Если противник - маг земли, то карта вполне может оказаться не адекватна действительности. Да и просто из общих соображений, головной дозор - штука полезная.
   За невидимыми нерожденными тварями двинулись орнисы. Феечки, остающиеся наверху, сильно постарались с призывом, так что "пчелы - не фигня, потому что пчел - МНОГО"!
   Я задумался о том, что феечки остаются наверху с сильно растраченной маной... Нет, разумеется, крикуны - сами по себе изрядная боевая мощь, особенно, учитывая, что нанятых на этой неделе я так в ездовых и не переделал, то есть - они могут наносить много дамага, причем по площади, а сами феечки могут и улететь. Но... Все равно стремно как-то.
   А с другой стороны, сфено, хотя являются неплохими рукопашниками элитного ранга, но без вертикального маневра - сильно теряют в мощи, да и яд их неупокоенным не опасен. А вот наверху... Появление дракона - маловероятно, а вот ту же виверну - сфено порвут и не заметят. Так что оставлю их тут. Правда, отряд у меня... мягко говоря - с существенной нехваткой устойчивости. Магов - существенно больше, чем пехоты. Танковать придется призывам. Но, в принципе, я всегда предпочитаю именно такой расклад: призывы-то можно наколдовать и по новой, расходуя только ману, которая ресурс хоть и ценный, но восполнимый.
   Между тем, пока я раздумывал и распоряжался на тему: кому идти, а кому оставаться, Смотрящие успели пройтись по маршруту от входа до спуска на второй ярус, и обойти некоторые боковые коридоры. На первой ярусе опасности не было, и мы двинулись вниз.
   Между тем там, внизу, все шло не так хорошо, как хотелось бы. Град ударов немертвый почти превзошел регенерацию одного из оборотней. И, учитывая, что немертвые - бесполезны с точки зрения навыка "Пожирание трупов", он должен был вот-вот кинуться на своих... К счастью, тактический талант Лёссы сработал: он дала команду "Атаковать!" Потеряв двух еретиков, ее бойцы сумели оттеснить нежить, а на оборотня рухнуло Проклятье Боли. Под ударом этого проклятья и без того невысокая Ловкость оборотня рухнула в ноль, так что проклятье послужило заменой параличу, после чего над оборотнем загорелся Свет исцеления. Так что, к тому моменту, когда проклятье спало, бар жизни оборотня заполнился достаточно, чтобы он мог контролировать себя. А пока все это происходило, бойцы, оттеснившие нежить, развернулись и бегом помчались к своим, а на их месте встал призванный Лёссой Палач, а над ним загорелись Свет изгнания и Свет исцеления. Мне оставалось только поздравить девочку с верным тактическим ходом: потери от взбесившегося оборотня были бы намного больше, чем два еретика.
   Первый и второй ярусы не принесли сюрпризов: темнота, тишина, и никаких противников. А вот на третьем, почти сразу у входа нас встретил спешенный черный рыцарь. Он облекся доспехом праха, бросил на атакующих орнисов Неудачу, и кинулся вперед с мечом. Правда, вынести нежить успел не так уж много демонических птиц: скрестившиеся на нем траектории Стрел Хаоса, выпущенных несколькими культистами, и молния Хаоса от громптицы, питомца Мирины, прекратили его нежизнь быстро и надежно.
   - Не нравится мне это, - покачал я головой, и Иримэ со мной согласилась.
   - Что именно? - решилась показать свое невежество только Иста, а за ее спиной смущенно потупился Пьен.
   Я недовольно покачал головой в сторону своего ученика. Все-таки его возлюбленная поступила гораздо правильнее с точки зрения адептов культа Изменяющего пути: не располагая нужным ей знанием - постаралась его добыть. Пусть и самым простым путем: спросив у того, кто таким знанием обладает, но в данной ситуации самый простой путь - самый верный.
   - Дело в том, что нежить в некрополях, вроде этого, - кивнул я вниз, в сторону глубин подземелий храма, где лежит источник силы, отрицающей смерть, - потихоньку растет в уровнях, развивается, получает новые навыки и заклинания. И черный рыцарь, поднятый во времена Войны богов и все это время подпитывавшийся силой посоха - должен был швыряться не "Неудачей", а, как минимум - "Облаком смерти", а потом - чардж1, и какой-нибудь АоЕ-удар... В общем, потеряли бы мы не трех орнисов, а как бы не всех.
   -А с другой стороны, - вклинилась Иримэ, - сильная нежить обычно старается держаться поближе к Источнику Силы, если ее, разумеется, не гонит приказ некроманта. Так что черный рыцарь на третьем ярусе- это... удивительно. Помнится, ярусом выше только зомби были, даже с призраками - как-то швах... Да и на Лёссу наседает толпа скелетов, пусть с лучниками, но все-таки...
   Я молча кивнул. Ситуация мне не нравилась. Активно не нравилась. Так что Смотрящие зашустрили по ярусу с удвоенной силой, высматривая любую мелочь, которая могла бы подтвердить или опровергнуть мои выводы. Мы же двинулись вперед, туда, где зажали отряд Лёссы.
   Расклад стал ясен почти сразу. Если против Лёссы действовали, в основном, скелеты и зомби, поддерживаемые разве что несколькими личами, то на кратчайшем пути, который мог бы привести меня к приемной дочери, толпились и личи, и черные рыцари, а основной массовкой были костяные гончие. Хорошо еще, что не было костяных драконов... впрочем, думаю, это в основном из-за того, что этим отродьям некромантии сложновато развернуться в узких коридорах.
   Информация, донесенная Смотрящими, говорила о том, что помимо "родной" нежити этого могильника, воинов, погибших в Войне Богов и поднятых силой проклятого посоха, нас ждал еще как минимум один высокоуровневый некромант. Вот только расположение сил неведомого пока что противника говорило о том, что ради достижения высокого уровня некромантии он пожертвовал очень и очень многим. В частности - похоже, что понятие "тактики" ему неведомо: вместо нескольких мобильных кулаков (с учетом того, что тех же скелетов и зомби, которые тормозят любой отряд, в заслоне нет - идея вполне реальная), он вытянул свои силы в нитку "мелкими порциями". То есть, постаравшись быть сильным везде - оказался везде слаб.
   Разумеется, устроитель подобного не мог обойтись без попытки устроить "небольшую пакость", разобравшись в которой я уже начал репетировать речь перед Лёссой, в которой объясню ей всю глубину допущенной девочкой ошибки. Оказывается, не было никакого портала, или же "вновь открытого прохода". Противник просто перекрыл один из проходов иллюзией стены, откуда и произвел неожиданную атаку. Вот только Смотрящие, порождения Хаоса, видят мир не так, как люди. И там, где человек увидел бы непроницаемую однородную стену, призванная нерожденная тварь видела переливающуюся многоцветьем заплату.
   Так что, разумеется, вместо того, чтобы атаковать цепочку-преграду из отрядов нежити, мы обрушились на "засадный полк".
   Ну, что сказать о схватке? Признаться, было несколько скучно: рыцари смерти рубились с всадниками Хаоса, личи и окутанная дымкой неопознаваемая фигура черной магией подлечивали, хотя, наверное, правильнее будет сказать "восстанавливали целостность" нежити, а заодно - нагоняли на всадников Хаоса слабость, отчаяние, разрушение брони и так далее. Иногда летели и Стрелы Тьмы, и другие боевые заклинания темной магии, но сосредоточенность основного противника на некромантии и низкие уровни поднятой им нежити не давали считать наносимый ими урон сколько-нибудь серьезным. Так что Збышек и Кароль уверенно справлялись со снятием дебаффов, мы с Иримэ - держали хп всадников Хаоса в зеленой зоне, лишь изредка допуская проседание до желтого, а остальные культисты и Одержимые Хаосом били ударными заклинаниями, растягивая усилия хилеров противника. "Прах к праху", "Свет изгнания" и "Стрелы Хаоса" делали свое дело, постепенно перекрывая способности противника к исцелению.
   Происходи все "в чистом поле", превосходящие числом всадников Хаоса черные рыцари могли бы обойти заслон, прорубиться через призывы и обрушиться на магов. Но в узком коридоре биться плечом к плечу могли не больше двух юнитов, к тому же, более высокий уровень - это не только более широкий спектр заклинаний, но и тупо больший запас маны. Да и запасы зелий, хоть и таяли, но позволяли моим магам оставаться в строю, в то время, как все больше и больше личей отходили в сторону, растратив ману, и превращаясь из грозных магов в более чем посредственных рукопашников. Так что, когда рухнул последний из черных рыцарей - процесс упокоения пошел гораздо быстрее. Личи постепенно отступали, но тут снова сказалось незнакомство противника с тактикой: выбранный им отнорок оказался тупиком. Довольно скоро туманная фигура оказалась в пределах Ауры Страха всадников Хаоса, и я порадовался, увидев над ней значок дебаффа "Страх". Все-таки даже сильные маги подвержены влиянию ауры... если, разумеется, простоят в ней достаточно долго. Правда, обычно маги, попавшие в такую ситуацию, предпочитают отступить.
   - Над Тангородрим удушливый дым, - начал напевать я, и с некоторым удивлением услышал, как меня поддержала Иримэ
   - Здесь даже сильнейший отступит в страхе!
   Но нашему противнику отступать было просто некуда.
   Я отдал приказ магам прекратить атаки, сосредотачиваясь на поддержке всадников Хаоса. Из атакующих заклятий остались только Свет Изгнания, который точно не мог повредить живым. (Раз туманный чувствует страх - значит, жив. Нежить страха не ощущает).
   Всадники Хаоса активнее заработали мечами, сокрушая личей. Шаг за шагом они приближались к противнику, и с каждым их шагом нарастал уровень дебаффа на туманной фигуре. Но вот значок дебаффа мигнул и пропал, а вместо него появился новый значок. "Паника".
   Маскировка рухнула вместе с заклятьем, которое уже не мог поддерживать паникующий противник. И вместо грозного некроманта перед нами оказалась напуганная девчонка. Ну, а что с крыльями - так это и вовсе мелочи.
   Из-за паники, суккуба не смогла сопротивляться, и "Паралич" лег на нее как родной. А уж вынести лишенных руководства, а главное - растративших ману личей было делом техники. Тем более, что и Лёсса, получив от меня информацию о том, каким трюком ее обманули, перестала опасаться удара в спину, передвинула всадников Хаоса в передний ряд, и прорвалась через заслоны, отделяющие ее от меня, просто растоптав как низшую нежить, так и отряд-заслонку, который должен был остановить меня, подставив под удар в спину.
   Объединив отряды, я успокоился, и, пожурив Лёссу за недостаточное внимание к разведке, вернулся к основной проблеме, возникшей по окончании боя, то есть - захваченной в плен суккубе.
   - И что с ней делать? - поинтересовался я у моего Ближнего круга.
  
   1 Чардж (слэнг) от англ. charge - рывок. Воин совершает стремительный рывок к противнику, оглушая его.
  
   Глава 8. Темная магия
   Когда схватка закончилась, а Смотрящие подтвердили, что остальные отряды нежити как-то не собираются спешить на подмогу своей госпоже, я подошел к валяющейся на каменном полу суккубе. Скингер, мимо которого я прошел, двинулся за мной, а вот Серг'Ра отошел назад, повинуясь моим командам. Значок "Паника" над суккубой и не думал гаснуть, поддерживаемый Аурой Страха, так что я предположил, что "договориться" с ней будет не так уж трудно. А ведь она знает много того, что хочу знать и я.
   - Имя? - жестко произнес я.
- Ксана, - дрожащим голосом ответила суккуба.
- Нет, - покачал я головой. - Истинное имя!
- Н-н-н-не...
Кажется, она собиралась отказать мне в таком неприличном требовании, и тогда я подозвал Серг'Ра. Второй всадник Хаоса приблизился. Значок дебаффа мигнул и измелился, показав нарастание ужаса. Губы девушки зашевелились, и в моей Книге Знаний сами собой стали появляться значки, записывающие слова, звуки которых я не смог бы произнести при всем желании, ибо человеческое горло (и даже горло фейри) для этого просто не приспособлено.
   Пока это происходило, я заглянул в логи боя... и с трудом подавил желание треснуться об стену. Меня подвели самоуверенность и следование стереотипам, самые неприятные и не подходящие для адепта Изменяющего пути свойства. "Нежить в тяжелой броне и колдует - значит, черный рыцарь", "Нежить в балахоне и колдует - значит, лич". Стандарты подвели. Только вчитавшись в логи, я обнаружил, что среди противостоящих нам были только два лича, а остальные - некие "Умертвие: воин" и "Умертвие: маг", на два ранга ниже. В число стандартных бойцов замка нежити таковые не входят, а значит - это результат Ритуальной некромантии.
   - Где тела набирала? - поинтересовался я.
   - Т-т-там... орков много валялось...
   Я опять с трудом удержался от попытки забодать стену. Мой косяк. Не приказал похоронить погибших орков - вот и сотворил подарок для некроманта. Но что-то у меня все равно не сходится. Время, необходимое для ритуала некромантии такого уровня - около 2 часов... как она подняла такое войско нежити? Или с ней была толпа помощников, которых надо еще отлавливать? Но тогда почему они не взяли на себя руководство отдельными отрядами, которые так и стоят, где поставили?
   - Как ты смогла поднять столько нежити? - решил выяснить я.
   - У меня был амулет "Черной руки", он позволял поднимать сразу помногу, и поднимать быстрее...
   - "Был"? - уточнил я. Амулет был явно уровня "Реликвия", так что если наложить на него руки, пусть он мне и не по классу... Однако, это маловероятно. Обычно такого рода вещи выкладывают как очень вкусный сыр в мышеловке... и всеми правдами, а чаще - неправдами стараются отобрать. Это еще со времен Подземелий и Драконов1 такая тенденция идет. - А сейчас он где?
   - Распался, - хотя "Паника" продолжала давить на суккубу, в ее голосе слышалось некоторое злорадство. - Я бы и больше подняла, но без амулета это было бы слишком долго.
   "Чувство лжи", без спросу накинутое на меня Ставром, подсказало мне, что суккуба не лжет... или, по крайней мере, искренне верит в то, что произносит.
   "Получено задание", - известила меня система. - "Дорога из ада. Шаг 1": выясните, кто и для чего прислал в Ваш домен демона. Награда: опыт. Штраф за провал/отказ: прорыв Инферно".
   Разумеется, прорыв Инферно не случится "сразу же, как нажму "отказаться", но лучше все равно до этого не доводить. Да и экспы обещают достаточно, чтобы закрыть уровень, благо нежити уже набили довольно много, так что бар опыта заполнен уже больше чем наполовину.
   К счастью, положение Ксаны оставалось приемлемым для допроса. Как я уже говорил, пытать я немного умею, но люблю - примерно как заплыв в дерьме. Но пока паника давит на мозги, к применению пыток прибегать нет необходимости.
   Постепенно передо мной открылся небольшой кусочек внутренней политики Инферно. Как и ожидалось, единства среди демонов не было даже во втором приближении. В первом же оное единство жестко стимулировалось владыкой огненного континуума - архидемоном. Но последний редко давал себе труд отдавать приказы или же направлять события собственной рукой. В основном, демоны были связан его главным приказом: "завоевывать иные миры, превращая их в части бесконечного, вечно изменяющегося Инферно". Но вот в методах исполнения данного приказа противоречия между представителями инфернальной знати случались едва ли не критические.
   Часть из двенадцати Верховных лордов Инферно была склонна рассматривать смертных как ничтожных противников, и даже опыт прошлого поражения, когда вторжение Инферно в основную реальность игры было остановлено, они рассматривали как "случайность". Другие же считали, что из поражения следует сделать выводы, захватить плацдармы во Фронтире, провести демонизацию влиятельных личностей иных фракций, и только тогда, обладая достаточной силой, нанести удар. Была и третья фракция, считающая вышеизложенный план ползучей демонизации - чистой авантюрой. Их идея экспансии заключалась в распространении идей, организации культов, расшатывании идеологического единства Империи Света, ссор союзников и так далее. А вот потом, когда союзники рассорятся, когда война охватит не Фронтир, но коренные земли народов покоряемого мира, только тогда, силами сформировавшихся и набравших силу культов и союзных богов, открыть провалы Инферно и выступить "в силах тяжких". Естественно, что представители первых двух группировок называли представителей третьей "презренными трусами, задерживающими исполнение приказа Архидемона". Впрочем, и между собой они не слишком дружили, так что свары между группировками шли постоянно, хотя и ограничивали локальными стычками, интригами и переманиванием под свои знамена властителей Инферно более низкого ранга.
   Разумеется, степень адекватности рассказанного реальности оставалась под вопросом. Думаю, что судить о реальной политике Инферно по рассказу суккубы, остановившейся на уровне младшей знати, не имеющей собственных владений, можно примерно с той же степенью достоверности, как и о политике Российской Федерации, со всеми ее клановыми течениями и "битвой бульдогов под ковром" на основании рассказов... ну, не первого попавшегося таксиста, а, скажем, сотрудника горадминистрации Урюпинска... Что-то этот сотрудник наверняка знает. Вот только отделить в его рассказе "знания" от "слухов" и "баек" - практически невозможно. Прежде всего, потому, что он и сам не знает, где проходит эта граница.
   Тем не менее, некоторые основы стоило бы признать если не "истинными", то "близкими к правде". Например, существование трех основных фракций, которые я решил обозначить (для себя) как "Крестоносцев" (те, кто рвется в Великий крестовый поход), "Старейшин" (инфильтраторов короткого разбега) и "Проповедников" (желающие поиграться с верой "в долгую").
   Также из рассказов Ксаны следовало, что информацию о появлении нового бога и новой расы в мире Игры, в Инферно получил некий архигерцог Рабастан от одного из князей демонов по имени Хельги. (Привет, тезка!2) Немного странно, что сама Огневка не воспользовалась возможностью выслужиться перед аристократией Инферно... но, возможно, у нее просто нет нужного строения. Или имела место какая-то сделка между князьями Инферно - в сущности, не так уж важно. Сам архигерцог, давно мечтающий о титуле "лорда", пусть пока что и без префикса "Верховный", поспешил полученной информацией воспользоваться, вот она и стала распространяться по Инферно, но, скорее всего, в искаженном или неполном виде. Самой Ксане эту информацию не передали "для избежания пристрастности", только осведомили о самом ее наличии.
   Семья Ксаны, "странные демоны со склонностью к противоестественной некромантии", принадлежит к свите архигерцога Альгенорда, одного из выдающихся Крестоносцев и давнего конкурента и противника архигерцога Рабастана. Так что, получив данные своей разведки о "какой-то новой игре, затеянной этим трусом", он решил сразу и проверить полученные сведения, и помешать конкуренту. Но, поскольку для проникновения в основную реальность представителям Инферно нужен ритуал, тем более масштабный, чем больше пересылаемые силы, а возможности для проведения ритуала - сильно ограничены, пришлось задуматься о том, кого отправить. В итоге выбор пал на Ксану, самую молодую и неопытную из семейки демонов-некромантов: только ее можно было протащить через портал, который только смогли создать почитатели культа Инферно в моем домене. Тем более, что с ней смогли пройти два лича, лишь недавно прошедших ритуал Вечной Ночи и еще не успевших накопить сил и опыта. Выбор этот объяснялся тем, что у некроманта-призывателя больше шансов собрать армию и нанести действительно сильный удар, чем у демона-воина, или же мага, ориентированного на прямой урон.
   Признаться, я вздрогнул. Если бы у девчонки хватило ума не бросаться в атаку сразу, как только вышел из строя амулет-Реликвия, а спокойно копить силы, и атаковать, когда я сойдусь не с мелочью верхних уровней Акрелата, а с действительно серьезной нежитью глубин - могло бы получиться... нехорошо. Особенно, учитывая, что в магии Смерти есть заклинания перехвата контроля над нежитью, и они традиционно ниже кругом, чем соответствующие заклятья магии разума для контроля живых. К тому же живые сопротивляются контролю, вследствие чего самые лучшие заклятья имеют временный эффект, а подчиненная нежить останется подчиненной, пока не будет упокоена, либо пока контроль не перехватит более сильный некромант. Известны ситуации, когда сражения некромантов решались буквально дуэлью на истощение маны за контроль над каким-нибудь особенно выдающимся высокоуровневым личем. И, учитывая это, а также солидные запасы высшей нежити в катакомбах под Акрелатом... В общем - могло получиться нехорошо.
   Между тем, завершился квест "Дорога из Ада. Шаг 1". "Кто и зачем" - стало ясно: архигерцог Альгенорд, на разведку. С полученным уровнем я, пожалуй, буду разбираться позже. А пока что... Задание "Дорога из Ада. Шаг 2" предлагало альтернативу: какую из фракций выбрать в качестве временного союзника. Правда, пока что условия выбора предлагались не слишком жесткие. Если выбор падает на Крестоносцев - то следует "отправить суккубу Ксану побыстрее обратно в Инферно со всей собранной информацией". Хотя осуществить это, пожалуй, попроще, чем альтернативу - но насколько альтернативно одаренным надо быть, чтобы принять такой выбор? А вот при выборе Старейшин или Проповедников следовало "задержать возвращение Ксаны в Инферно насколько это возможно".
   Что ж... Вариант "убить" - простейший, но, увы, демоны, имеющие собственное имя, возродятся в огненных купелях Инферно, и ее господин все равно призовет Ксану к себе. Конечно, можно убить не "просто", а заковыристо, вплоть до принесения ее души в жертву Лабиринту, или же полного уничтожения. После такого возродить ее будет, мягко говоря, затруднительно. И если бы она угрожала Лёссе или Иримэ - я бы поступил именно так, без сомнений и колебаний. Но атака на Лёссу была более чем демонстративна, и реальной опасностью не угрожала. Вот если бы ее отряд атаковали все умертвия... это было бы плохо. А попытка убить меня... Как говорило одно известное привидение: "пустяки, дело житейское". Можно держать суккубу в плену. Этот вариант мне тоже не нравится... и в первую очередь - не нравится его ненадежность. Демон, да еще и некромант - наверняка сумеет найти способ сбежать из моей темницы, тем более, что она еще даже не существует как таковая: только подземные комнаты (про "верхние покои" в которых сейчас обитают эльфийки - я вообще молчу), ни в малейшей степени не зачарованные. А, учитывая, что удерживать суккубу придется не дни, как Кэру, а как бы не годы... В общем идея пока что не представляется мне сколько-нибудь надежной. Можно принудить суккубу к присяге. Но... во-первых, вынужденная присяга - вещь не слишком надежная. Просядет мораль до -4 - и здравствуй "дезертирство", а в данном случае - это побег в Инферно и провал квеста. Да и мораль остального населения прибавка к моим войскам демона - просадит... Впрочем... кажется, я нащупал еще один способ выполнения квеста...
   "Огневка", - набрал я сообщение, - "если получишь имя демона - сможешь призвать его и привести под присягу?"
   "Почему нет?" - ответ сопровождался целой кучей смайликов. - "Войска никогда не лишние. Только вот демоны обычно истинными именами не торопятся представляться. Все больше - прозвищами".
   "Да вот, выбил я тут одно Истинное имя - и хотел бы, чтобы ты призвала девчонку к себе и включила в свою армию... и, насколько можно - поберегла бы".
   "Давай!!!" - куча восклицательных знаков, и смайликов продемонстрировали эмоции Огневки.
   Движением пальцев я скопировал нужную страницу из своей Книги, и отправил Огневке. А сам - задумался о разнице в подходах к призыву. Ведь "Архаон" - это в сущности "внешнее имя". Но используя его в заклинании призыва - я призываю именно этого огнеглазого. Этого обозначения достаточно, чтобы выделить его из прочих порождений Хаоса, схожих по классу. А вот "Ксана" - это просто сочетание звуков, использовать которые в призыве не получится. Хотя... Возможно - разница именно в этом? Архаон сам желает прийти, и, услышав внешнее имя - является сам и по своей воле. А вот Ксану придется вынуждать явиться на призыв... и тут нужно именно "имя для магии"!
   Я взмахнул рукой, заставляя своих бойцов отступить. Все еще скованная параличом и магией суккуба удивленно посмотрела на меня. Я демонстративно щелкнул пальцами. Под суккубой, прямо на камне, как ударами огненного копья высеченные стали проявляться линии пентаграммы Призыва... только зеркально обращенные. Печать Соломона, видимая изнутри...
   - Пока-пока! - я "сделал ручкой" проваливающейся в небытие Межреальности... или где там проходят идущие на Призыв, Ксане.
   А уже через несколько секунд я получил очередное сообщение от Огневки:
   "Спасибо-спасибо-спасибо!!! Она такая лапочка!!!" Подобный восторг даже вызвал некоторые сомнения в ориентации случайно встреченной в Лабиринте Духа девушки... Хотя... вспоминая про "неизбежное зло" - признать ее "чисто розовой" - не получится.
   Отправив суккубу (уже после ее исчезновения - пожалел, что не обыскал... насчет Реликвии она, конечно, не врала, но мало ли какие у нее могли быть меньшие артефакты?) я начал разбираться с поступившими системными сообщениями.
   Интерфейс игры "Лендлорды" трудно было признать "дружественным". В угоду реалистичности и глубине погружения создателям игры пришлось частично пожертвовать ее удобствами. В частности, названия мобов не подсвечивались над их головами, как было привычно игрокам ММОРПГ предыдущего поколения, а скрывались в системном трее, откуда их, конечно, можно было добыть, но вот делать это прямо в бою - могло оказаться неоправданной тратой времени. Приходилось старательно запоминать хотя бы грубые признаки основных групп мобов - и то всегда оставалась вероятность ошибиться, приняв, скажем, мстителя Хранителей Древних - за латника Империи Света, волшебника Конфедерации - за некроманта Конклава, или, скажем, умертвие-мага за лича. А уж системные сообщения... Они появлялись в узком полупрозрачном окне внизу поля зрения. Прочитать их там... можно, но очень неудобно. Приходится либо разворачивать их во все поле зрения (что в бою - изрядная помеха), либо скидывать в системный трей, чтобы разобраться попозже. Вот этот момент "попозже" и наступил.
   Тридцать пятый уровень принес мне единичку ментальной выносливости. Выбор же навыка... Мастер Призыва Хаоса 2 и Мастер массового усиления из магии Света.
   Выбор был нелегок. Мастер призыва Хаоса первого уровня дал мне для призывных существ Хаоса плюс 5% от суммы их характеристик, что очень и очень неслабо. Второй уровень навыка может дать еще +2%... Но вот Мастер массового усиления... Появление в Книге массовых вариантов точечных светлых бафов (массовые варианты заклинаний считаются на два круга выше точечных, с соответствующим ростом затрат маны и отката) - это очень и очень вкусно... Так что, поколебавшись, я выбрал усиление Света. Пусть воспользоваться этим навыком я пока что толком не могу (для самых слабых массовых бафов нужен третий круг Света, которого у меня пока что нет), но в качестве вложения на будущее... Тем более, что Мастер призыва Хаоса у меня уже есть, а значит, рано или поздно, он у меня вырастет.
   Порадовало меня и исполнение второго шага "Дороги из Ада". В качестве награды я получил довольно-таки много опыта, так что тридцать шестого уровня сегодня переходит в разряд "вполне реальной перспективы". А кроме того, за это задание я получил довольно-таки редкий вариант награды. Обычно награды за квест (кроме опыта и достижений) подбрасывались так, что "вроде оно как тут и лежало". А тут... По прочтении сообщения о выполнении квеста мне прямо в руки упал свиток с заклинанием "Призыв адских гончих" третьего круга Магии Тьмы с требованием "Демонология 3". К счастью, Серг'Ра не так давно получил-таки требуемые навыки, так что свиток отошел ему. Адские гончие призываются стаей, по тому же принципу, что и орнисы (хотя и в два раза меньшим числом - плата за более высокий ранг). Впрочем, основная роль гончих - поиск и облава... но и в качестве пушечного мяса их тоже можно использовать. Благо, существа Инферно всегда готовы порвать того, на кого укажут... Правда, против других тварей Инферно я их призывать поостерегусь... Но даже с учетом этого ограничения, применение Гончим я найду. А главное - Демонология у моего Всадника Хаоса наконец-то перейдет в ранг реально применимых навыков. Пока его единственным темным призывом были бесы - польза навыка была, мягко говоря, сомнительной... Но всадник его старательно развивал, надеясь найти что-нибудь интересное.
   Удалив несколько уже неактуальных сообщений вида "Ваши войска атакованы врагом", я обозрел пустой трей системных сообщений и полез в страницу характеристик и навыков персонажа.
  
   Имя: Кайларн
   Класс: Темный Храмовник.
   Дополнительный класс: Оракул
   Раса: лорд фейри.
   Уровень: 35
  
   Характеристики
   Сила: 10
   Ловкость: 20
   Выносливость: 13
   Сила магии 48
   Устойчивость к откату: 25
   Ментальная выносливость: 41
   ХП: 430
   МП: 410
   Восстановление маны 19 мп/час
  
   Знания:
   Магия Жизни 2
   Магия Света 1
   Магия Хаоса 3
   Расы Люди тьмы 1
   Толерантность 2
   Военачальник 2
   Шаман 1
  
   Навыки:
   Расовый: Искажение реальности 2, Скачок 1.
   Классовый: Пророчество 2, Видения 3.
   Магия Жизни: Магия Жизни 3, Мастер управления животными 1, Мастер призыва животных 2, Понимание животных 1.
   Магия Света: Магия Света 2, Мастер усиления 1, Мастер массового усиления 1.
   Магия Хаоса: Магия Хаоса 4, Мастер искажения 1, Ритуалист Хаоса 2, Мастер призыва Хаоса 1.
   Шаманизм: Инициированный шаман. Шаманизм 1, Добрый шаман 1.
   Военачальник: Обучающий 2, Тактика 1.
   Толерантность: Терпимость к чудовищам, Терпимость к Свету.
   Общая магия: Восполнение маны 2, Творец свитков 2, Понимание ритуалов 1.
   Общие навыки: Дипломатия 4, Удача 3, Орлиный глаз 2, Логистика 1.
  
   Мутации:
   Взгляд Хаоса (активируемая), Нематериальность (активируемая), Повелитель Хаоса, Скачок.
  
   Н-да... Принципиально ничего не изменилось. Особенно - в разделе физических характеристик. "Жалкое, душераздирающее зрелище", как говаривал один широко известный адепт пессимистического направления философии. Боюсь, подвернись я под руку более-менее знающему воину - это будет ваншот. Надо будет поискать в мутациях возможности нарастить хп без неоправданно высокого риска. На человечность мне, боюсь, уже придется плюнуть слюной, "как плевали до исторического материализма".
   Еще один интересный момент связан со школами магии. Их у меня ровно 4. И 17 магических навыков. (Расовые навыки и классовые навыки Оракула магией как бы не считаются. Только те, у которых в описании явно сказано "магический навык" - то есть, вторичные навыки школ и "общемагические"). Так что до выполнения условий появления навыка "Архимаг" (4 школы и 20 навыков) - осталось не так уж много. Правда, я не думаю, что этот самый навык, увеличивающий эффективность заклинаний (Интересно, в каких попугаях меряют эту "эффективность"? Скажем, для заклинаний типа "Малое проявление Всетворящего", или "Райский сад", вовсе не имеющих числовых параметров?) и снижающий расход маны, выдадут мне просто так, на блюдечке с голубой каемочкой. Скорее всего, выполнение вышеприведенных условий - позволит мне взять квест, наградой за который и будет этот навык... или расскажут, где обитает мудрец, способный этому обучить. На форумах встречаются очень разные мнения, причем в сра... то есть - квалифицированных и аргументированных дискуссиях участвуют, как правило, личности, у которых этот навык не присутствует. А те, кто его получил - предпочитают отмалчиваться. По крайней мере, ни один из "экспертов, точно знающих, как получить этот нужный для мага навык" так и не сумел предъявить скриншот с упомянутым навыком в числе имеющихся у его аватара. Так что, чем больше я об этом размышляю, тем больше мне кажется, что и задание будет примерно такого вида: "Когда на Лысой горе, в полночь новолуния 32 мартабря трижды свистнет омар, это укажет путь к пещере, где под охраной призрачного дракона обитает мудрец. Если сумеешь туда добраться, да обратить на себя внимание этого мудреца, да покажешь себя достойным... может он и соизволит чему-нибудь научить... Правда по дороге монстров - немеряно, да у дракона уровень куда-то в поднебесье улетел, да и самого мудреца уже лет триста никто не видывал... Но ты иди, касатик, иди... глядишь, чего и получишь... люлей, к примеру".
   Индикатор Хаотизации неторопливо колебался где-то между "Колдуном Хаоса" и "Хищником варпа". Впрочем, я полагаю, что этот показатель у меня и до "Демонпринца" доберется... дай только срок. Но сам факт его "колебаний", вместо однозначного показателя - меня заинтересовал. Надо будет подумать, от чего это может зависеть. Тем более, что никакого видимого проявления этоо явления я как-то не наблюдаю. Так что, возможно, это связано с изменением интенсивности "Искажения пространства".
   Во вкладки "Войска" и "Ресурсы" я не полез: ими я и так регулярно пользуюсь, и неплохо помню их содержимое. Так что, со вздохом, я закрыл окно, и вернулся к своим обязанностям уездного предводителя команчей.
   Вкладка "Герои" порадовала меня поднявшимся уровнем у Лёссы, и тем, что к числу ее навыков добавилась "Тактика 1". То есть, под ее командование уже можно относительно спокойно отдавать войска.
   Добивание нежити заняло довольно-таки много времени... и на это ушли последние остатки эликсиров маны, накопленные с тех времен, когда феечки-алхимики только начали заготавливать сей крайне полезный продукт. Правда, с тех пор я еще разместил госзаказ на изготовление эликсиров маны еще и в отстроенную в конце прошлой недели алхимической лаборатории Азира, и в лаборатории Ветровска... Но маны, как и патронов "много не бывает". Бывает "очень мало", "мало", и "все равно мало, но больше - не уволочь". Собственно, в этом, не таком уж и масштабном сражении данный факт выявился со всей выпуклостью: от запасов, накопленных за полторы недели, осталось только "НЗ" в замке. Так что сегодня я свои войска уже никуда не поведу: потери, которые будут неизбежны из-за нехватки маны - представляются мне совершенно неоправданными.
   Разумеется, с нежити, которую наподнимала Ксана, мне досталось... да, практически "ничего". Пара колец на +1 к Силе магии, добытые с павших личей и ушедшие культистам, и две порции ценного алхимического ингредиента "Прах лича". Надо будет посоветоваться с алхимиками: нужен им этот прах, или его стоит загнать Торговой гильдии. А вот нежить, которая "обитала" тут и была подчинена залетным некромантом - удалось кое-что набрать. 2875 золотых, 3 меры самоцветов и даже 5 кем-то заныканных фляг с ртутью и 4 мешка серы - неплохая добыча.
   Но вот опыта на уровень мне не хватило... Хотя, учитывая выполненный квест, и то, что нежити, пусть и не высоких уровней, было довольно-таки много... В общем до уровня осталось всего ничего. И, пожалуй, я смогу восполнить разницу за счет изготовления свитков самого высокого из доступных мне, второго круга. Или...
   Я вспомнил свое путешествие за инициацией... а ведь заклинания были активны и в мире духов. Интересно, что будет, если открыть малые врата, уже пребывая ТАМ? Это будет... интересно. Но сначала... Я отдал приказ на возвращение, и мы двинулись обратно: сначала наверх, а потом - к моей цитадели, замку Азир, навстречу новым знаниям...
   Врата на следующий уровень подземелий Акрелата были запечатаны "Отрицанием неживого", и подъем не принес никаких сюрпризов. Но вот наверху... Валяющаяся на земле туша виверны, бьющаяся в истерике Ариса и полумертвая Кэра в отключке не оставляли сомнений - случилось что-то нехорошее. Но, прежде чем успокаивать феечку и разбираться, что произошло, следует стабилизировать состояние Кэры: бар ее жизни уже был в красной зоне, и хп продолжали убывать, поглощаемые ядом, несмотря даже на уже висящий на героине баф регенерации.
   - Збышек, Кароль, - позвал я отступников от церкви Владыки Света, - у кого из вас еще есть мана?
   Збышек огорченно покачал головой.
   - Я на нуле.
   - Меня на одну длань еще хватит, - с тоской в голосе произнес Кароль. Бывшая героиня Единения ему откровенно нравилась, со всеми ее костяными крыломечами и светящимися полосами на коже. Я слышал даже, что бывший послушник Владыки Света даже пытался подкатить к девушке, но понимания не встретил... или - пока не встретил.
   - Делай! - приказал я, понимая, что в сложившейся ситуации мы Кэру до замка точно не дотащим: яд убьет ее раньше... точнее, у нас просто не хватит маны поддерживать достаточное время регенерацию, боевую регенерацию и свет исцеляющий, которые вместе только-только и справлялись с оттоком жизни из-за отравления. Все-таки яд виверны - это очень и очень серьезный и опасный дебафф.
   Длань, разумеется, полностью с ядом не справилась: убрала только примерно половину стэка. Но этого оказалось достаточно, чтобы теперь с отравлением справлялась боевая регенерация. Все равно "не фонтан", но уже что-то. По крайней мере, шанс на выживание у Кэры появился.
   После этого Кэру загрузили на одного из ездовых крикунов, всадник-культист которого менее прочих растратился в бою, и мы приготовились взлетать. Но тут я треснул себя по лбу. У меня-то чуток маны осталось. Как раз на одну мутацию, для которой вероятность конечной погибели - не так уж и высока... По крайней мере, на мой взгляд Оракула - куда ниже, чем вероятность не дотащить девчонку до Азира.
   Заклятье выбрано, и мощь Хаоса потекла в тело героини. Устойчивость к яду, разумеется не решила мгновенно всех проблем. И даже не слишком сильно снизила потери жизни. Но вот на значке стаков дебаффа затикал таймер. А значит, уже секунд черед двадцать - урон снизится до "уже терпимого".
   Перед отлетом я предложил Лёссе присоединиться к нам. Девочка весила отнюдь не так много, чтобы один из ездовых крикунов не смог поднять ее. Но моя приемная дочь отказалась.
   - Я пришла сюда с отрядом, и вернусь я обратно с теми же, кого привела сюда...
   Я молча кивнул. Подход Лёссы вызывал уважение.
   К счастью, у одного из культистов еще хватило маны на то, чтобы воодушевить Арису. Иначе она была бы совершенно не в состоянии лететь вместе с нами: сочетание истерики и депрессии - не лучшее состояние для полетов.
   Возвращение получилось не радостное. Все-таки, несмотря на победу, потери получились... не соответствующие достижениям, хотя и, к счастью, не превратившие победу в "пиррову". К примеру, Кэра выбыла из игры как минимум на пару дней: хотя само отравление удалось снять, вторичные дебаффы от яда так просто лечению не поддавались, и могли только "пройти сами" по истечении таймеров, отсчет которых варьировался от нескольких часов до нескольких суток. Правда, к счастью, самые длительные дебаффы были так же и наименее опасные, вроде "Фантомных болей".
   Пока Кароль и Збышек копили ману на Очищающую длань, чтобы в несколько заходов снять отравление, а феечки поддерживали жизнь Кэры регенерацией и, время от времени - боевой регенерацией, я попытался разобраться в том, что же случилось. Благо, Ариса, по причине низких магических характеристик, в лечении практически не участвовала, растратив всю ману, а эффект Воодушевления на ней все еще мешал впасть в отчаяние и депрессию.
   - Ариса, что все-таки случилось? - обратился я к феечке.
   - Там... - Ариса всхлипнула. - Мы летали возле Акрелата... Я смотрела вниз, опасаясь, что оттуда вырвется нежить... И тут голос Кэры крикнул у меня в голове, чтобы я падала...
   - И ты? - прервал я вопросом небольшую паузу.
   - И я сложила крылья и полетела вниз... А Кера... Она... Она врезалась в эту проклятую виврену, и ударила ее костяными клинками... но и виверна успела ударить ее хвостом... и отравить... - Ариса всхлипывала через слово, а в конце - так совсем чуть было не сорвалась в рыдание, но нашла в себе силы продолжать. - Это я... я должна была заметить эту гадскую ящерицу! Я... И тогда мы бы ее просто сбили стрелами Хаоса еще на подлете... Мы так и сделали, но было уже поздно... поздно. И я в этом виновата. Кэра спасла меня, а я ее - нет. И ничего не могла сделать для нее... даже полечить толком: маны не хватило...
   Я погладил крылатую девчонку по золотистым волосам.
   - Прежде всего, ошибся я, - признавать это не хотелось, но... не признать - значило не просто повторить ошибку, но усугубить ее. - Я должен был не просто бросить вас "разбирайтесь, как знаете", а распределить дежурства и сектора наблюдения. Или, хотя бы назначить главного и точно поставить задачу. Я этого не сделал - и в результате вы все смотрели туда, откуда ожидали опасности, а не туда, откуда она пришла на самом деле.
   Тут у меня перед глазами вспыхнуло мгновенное видение: я открываю вкладку "Войска" и просматриваю характеристики Арисы. Игнорировать такую подсказку было бы по меньшей мере глупо, и я ей последовал.
   Набор умений Арисы откровенно порадовал: "Интуиция разведчика 1: для разведчика важно умение не только "видеть", но и "смотреть". Интуиция разведчика подскажет, куда следует смотреть в первую очередь".
  
   Ариса
   Уровень: 20
   Класс: разведчик (1 ранг), колдунья
   Раса: феечка
   Искажена Хаосом
   Характеристики
   Сила 5
   Ловкость 18
   Выносливость 10
   Сила магии 9
   Устойчивость к откату 4
   Ментальная выносливость 4
   Интеллект 15
   Навыки:
   Скрытность 4+2, Орлиный глаз 4, Следопыт 3, Интуиция разведчика 1, Мастер призыва Хаоса 2, Магия Жизни 3, Мастер управления растениями 2, Магия Хаоса 2.
   Мутация:
   Хамелеон (+2 к Скрытности)
   Заклинания:
   Магия жизни
   Малые корни, Боевая Регенерация, Райский сад, Паралич, Регенерация, Дубовая кожа, Колючий куст, Призыв Медведя (2), Красота от природы (2), Кошачий слух (2), Призыв виверны (3).
   Магия Хаоса
   Стрела Хаоса, Оружие Хаоса, Голос Древнего врага, Малое проявление Всетворящего, Расторжение связей, Доспех Разрушения, Конус Искажения, Призыв Смотрящего (2), Молния Хаоса(2). Призыв орнисов (2). Мутация (3).
  
   - Но я... я... - всхлипнула феечка. - Я - ошиблась...
   - Да, - согласился я. - Ты тоже ошиблась, - голосом я подчеркнул слово "тоже", напоминая, что феечка - отнюдь не единственная, кто накосячил. - Но не ошибается только тот, кто ничего не делает. Да и то, бездействие - тоже может быть ошибкой. К счастью, наша ошибка не имела фатальных последствий... - я взглянул, как там идут дела у остальных, и убедился, что при любом раскладе Кэра выживет: оставшийся стэк яда не сможет выпить имеющийся у героини запас хитпойнтов, даже если лечение будет прервано прямо сейчас. - А то, что не убивает - делает сильнее, - я улыбнулся. - Так Кэра теперь будет менее чувствительна к ядам. А ты - постарайся прислушиваться к подсказкам интуиции. Она теперь у тебя стала немного лучше.
   - Правда? - феечка подняла взгляд. В ее глазах искрились в солнечном луче невысохшие слезы. - Я... Я не бесполезна?
   - Ты НЕ бесполезна, - подтвердил я надежды маленькой разведчицы. - Ты все еще мой лучший разведчик.
   Все-таки, хотя, теоретически, при прочих равных, Тени и их улучшенные версии и должны быть лучше феечки, Ариса, присутствующая в моем войске с первого дня и участвовавшая практически во всех походах, успела набрать уровень, превышающий таковой для любой из Теней, включая Ставра, и благодаря накопившимся навыкам сейчас - действительно лучшая.
   Высокая скрытность, умение заметить то, что пропустят другие, и читать следы - делали ее по-настоящему хорошей в своем деле. И, хотя пока что у меня из полезных для разведчиков заклинаний были только два призыва (при том, что призыв виверны просто заберет на себя весь невеликий запас маны маленькой разведчицы), но, я полагаю, скоро это изменится.
   Убедившись, что феечка успокоилась, я отослал ее к подружкам, отдыхать, а сам занялся самокапанием. Если наивная феечка еще могла взять на себя мою вину, то уж мне-то все было мучительно очевидно. Я лоханулся. И это еще мягко сказано. Оставил подразделение без командования (вернее, при двух командующих - "старшей феечке" Юкио и герое Кэре, что хуже, чем если бы не было никого (каждый понадеялся на другого)), и не поставил конкретных задач. Это как раз из того раздела, про который говорят, что такая ошибка - хуже преступления. Для командира - это полная профнепригодность!
   - Ты спешил на помощь Лёссе, - неслышно подошедшая Иримэ обняла меня сзади.
   - Это - не оправдание, - вздохнул я.
   - Не оправдание, - согласилась эльфийка. - Но объяснение. Просто учти эту ошибку, и не повторяй ее.
   - Легко сказать, - покачал я головой.
   - Легко, - согласилась Иримэ. - Сказать. Сделать будет труднее - но все равно надо. Ты же не забросишь все и не запрешься в замке, потому что один раз ошибся?
   - Нет, не запрусь, - улыбнулся я, разворачиваясь в кольце ее рук, и обнимая девушку в свою очередь. Видение будущего подсказало мне, что она ждет от меня именно этого.
   - На горизонте в секунды и минуты сила Видящего и Оракула почти не различается, - ответила эльфийка на незаданный вопрос. - Я могу создать Пророчество, закрепив ту из Линий, которая мне больше нравится, ты - можешь Видеть, не влияя... только выбирая свои действия в зависимости от Видения. Но чем больший временной интервал затронут - тем больше разница.
   - Линия? - решил уточнить я.
   - Набор событий вероятного будущего, связанных между собой, - пояснила эльфийка. - Некоторые называют их "Вероятностями"...
   - ... или "Отражениями"? - завершил я ее фразу, поскольку как раз в этот момент меня захлестнула очередная волна варпа с информацией о вариантах вероятного будущего. Один из вариантов понравился мне достаточно для того, чтобы я скользнул среди его отражений, закрепляя ключевые события.
   - Или "Отражения", - согласилась эльфийка. - Но будь осторожен: ты еще не видишь достаточно далеко, чтобы отследить все последствия своего пророчества.
   - Да, - согласился я. - Но к тому времени, когда будет собрана вся информация, необходимая для сознательного решения - действовать, как правило, уже непоправимо поздно.
   - И это тоже верно, - со вздохом кивнула Иримэ. - По сути, это основная разница между Видящими и Оракулами. Мы предпочитаем собрать максимум информации, рискуя не успеть ее обработать, и вмешиваемся в основном, выбирая свои поступки... А Оракулы принимают решения на основе ограниченной информации... возможно - ошибочно. Мне сложно понять такое. Но, думаю, тебе не менее сложно понять Видящих.
   - Но это не повод не пытаться... - как ни крути, но эльфийка эффективно отвлекла меня от начинающего раскручиваться маховика депрессии. И я предпочел сделать то, что она еще от меня ожидала. А именно - чуть-чуть наклонился, и прикоснулся к ее губам своими.
   Через некоторое время эльфийка отстранилась.
   - Прости... я... я не готова... - Щеки девушки полыхали уже даже не розовым, а каким-то багряным светом.
   Я мягко и успокаивающе улыбнулся и кивнул. Гормонального давления - я не испытываю. Для эльфов зарождение жизни - не только "приятное общение", но и священное таинство во славу богини. А уж использование контрацептивов - кошмарное святотатство и богохульство. К счастью, свои представления эльдар применяли только к себе, и крайне не приветствовали распространение подражателей из "низших рас", разумеется, включая их собственных, временных и ненадежных союзников - людей Империи.
   - Поможешь мне с проведением одного... магического опыта? - поинтересовался я.
   - Конечно, - грустно улыбнулась Иримэ.
   - Что же до того, к чему ты не готова, - улыбнулся я, глядя на сложный и противоречивый набор эмоций на скульптурно-совершенном, но в то же время таком живом лице эльфийки, - то я могу ждать. Столько, сколько потребуется.
   Мягко коснувшись щеки девушки рукой, я вызвал изменение улыбки с "грустной" на "радостную".
   Капля эльфийской крови расплылась на моей ладони, и я открыл Малые врата. Шаг, и я уже стою под изумрудным небом, и смотрю на разлегшегося на скале дракона-хранителя. Вот бы с ним заключить договор... Но, увы. После инициации, чтобы дух такого уровня хотя бы заговорил со мной - нужно добраться до четвертого, а то и пятого круга магии. А мой удел пока что - малые духи. Я вздохнул, и двинулся подальше от дракона. Рядом с ним могут пребывать разве что духи Старшие и Великие, а они даже не заговорят с такой мелочевкой, как я.
   Шагая вперед, я любовался окружающей действительностью. "Что наверху, то и внизу". И раз "вверху", в реальности - степь, то и тут тоже степь, широкая и привольная. С горячим степным ветром и щемяще-горьким запахом полыни. И продолжалось это довольно-таки долго, пока один из кустов с серебристыми листьями не шевельнулся совершенно не так, как качались бы ветки от ветра. Я заинтересованно посмотрел на него, и решил, что вежливость мне все равно ничего не стоит, а если я ошибся - то и заметить мой позор тут особо некому.
   - Привет!
   В ответ пришло сложное эмоциональное ощущение, которое, наверное, можно было бы вербализовать как
   - Привет?
   Смущение, сомнение, что обращаются именно к нему, непонимание, что делать в такой сложной и непривычной ситуации - все это было вытолкнуто на поверхность кем-то, что я с некоторым трудом смог определить как "молодой дух Жизни".
   - Хочешь заключить со мной договор? - поинтересовался я у духа. Судя по всему, он понимает меня существенно лучше, чем я его. Но, тут ответ был предельно понятен: согласие, окрашенное оттенками радости. Похоже, желающих заключить договор со "слабосилком" тут приходило не так уж много. Большинство шаманов, особенно - начинающих, искали себе могучих контракторов, которые будут сметать врагов перед ними... Но, чем "сметать врагов" - у меня как-нибудь найдется, а не найду сам - есть армия и герои. А вот с магией для мирной жизни у меня существенно хуже.
   Поскольку ответы духа я воспринимал, больше ориентируясь на эмоциональную, чем на информационную составляющую, переговоры несколько затянулись. В частности, много времени ушло на то, чтобы выяснить: что же дух, собственно, может мне предложить, и чего желает. Желал дух жизни немного: по 5 единиц маны за час присутствия в проявленной реальности. Учитывая, что, с учетом навыка Восполнение маны, мне за этот же час набегало 19 единиц - цену никак нельзя было назвать неподъемной. Впрочем, возможности, даже новорожденного духа Жизни впечатляли: если его призвать, и указать цель, то он начинал ее лечить, примерно на уровне обычной, не боевой регенерации, а также - постепенно снимал дебаффы, связанные с повреждением тела, такие как "переломы", "ослепление", "кровотечения" и прочие, и снижал действие ядов, что очень пригодилось бы мне, будь контракт заключен ДО столкновения с виверной. Вот болезни дух жизни, увы, не лечит: просто не может отличить живое от живого. Впрочем, есть у меня надежда, что это только "пока". А в дальнейшем, когда дух как следует "отъестся" маны, и наберет опыта - он может стать "большим, могучим и умным", как я интерпретировал очередное его "высказывание", и тогда он уже сможет лечить сразу несколько существ, разберется со "вредной и полезной жизнью", да и количество восстанавливаемого здоровья вырастет. Ну а, пока что, признаться, я рад и такому приобретению. Правда, для того, чтобы обратить на себя внимание новорожденного духа - потребуется 20-секундное камлание... зато, дух обещал, что если я окажусь без сознания, то он будет лечить меня, не дожидаясь специальной команды, не забывая получать свое вознаграждение в виде маны. А опыт ему и так пойдет, позволяя развиваться.
   В списке моих заклинаний, в разделе "Шаманизм", появилась запись "Договор с новорожденным духом Жизни", что меня очень порадовало. Да и в "Четках шамана", среди бусин белого опала появилась малахитовая. Видимо, эти четки не только свидетельствуют о моем статусе инициированного шамана, но и отмечают заключенные договоры с духами.
   Через некоторое время четки пополнились также чуть более крупной бусиной, знаменующей заключение договора с младшим духом Хаоса, который за ману и позволение проявляться в "тварном мире" обещал локально искажать закон гравитации так, как мне это заблагорассудится. Правда и маны проказливый дух запросил намного-намного больше. В частности, оплачивать придется не час, а каждые несколько секунд присутствия духа. Но все равно заключенный договор меня очень и очень порадовал: дух снабдил меня вариантом телекинеза, а иные способы заполучить эту полезную и многофункциональную способность лежат в области Стихий (а конкретно - школе воздуха), мне недоступной, и в магии Разума, которой у меня просто нет (но я надеюсь когда-нибудь это упущение исправить). Общаться с духом Хаоса было удобнее, чем с духом Жизни, и зависит это от "возраста" духа, или же от того, что Хаос мне ближе, чем Жизнь - еще подлежит выяснению.
   Эти два договора дали мне достаточно опыта, чтобы от нового уровня меня отделала лишь тоненькая, почти невидимая незаполненная полоска бара экспы. И, если мыслить рационально - следовало бы продолжить поиск малых духов... Но кровь Перворожденной взывала к свершениям, и я решился сделать то, что давно хотел: вызвав перед своим внутренним взором панель доступных заклинаний, я без особого удивления увидел, что "Открытие малых врат" - активно. И я использовал заклинание, открывая Врата.
   Шаг, и я оказываюсь в хаосе. Тьма окружает меня, переливаясь невиданными смертными цветами. В этой бесконечной черноте, тонким флёром серебрятся мысли, идеи, понятия и концепции. Порождения разума и эмоций заставляют пространство кипеть, а время - идти в произвольных направлениях. Пытаясь воспринять окружающие знания, само мое "я" постепенно начало размываться. Под напором новых знаний где-то затерялось понимания того, кто же я, и что я здесь делаю... Боль не приносила отрезвления, отчаяние размывало сами основы личности... и даже более того - самой сущности, того, что делает меня собой для себя, а не для окружающих.
   Рубиновая звезда полыхнула ярким светом, разрушая и вымывая все лишнее, все, что мешает, все, что кажется. В сиянии этой вспышки начавший было формироваться крысодракон распался бессильными и беспомощными обрывками смыслов. "... для всех, даром...", "...будут жить!", "...равенство...", "...права..." Взаимопомощь, уверенность в завтрашнем дне, жажда определенности, все, что только что создавало суть и сущность нерожденной твари, пришедшей от просторов Гниющего сада - распадалось в сиянии Звезды надежды, в яростном стремлении достичь невозможного и познать непознаваемое. Восемь стрел и пылающее синим Око вывернули наизнанку пространство и раскололи время, указуя Путь.
   Шаг, и передо мной высится Дерево, настолько огромное, что я просто не способен не то, чтобы рассмотреть, но хотя бы осознать его величие. Белые цветы шелестят, источая прекрасный аромат, туманящий сознание, и заставляющий бездумно шагнуть вперед, туда, где до пришедшего дотянутся огромные ловчие побеги, вырабатывающие яд, опасный даже для бессмертных богов. Первая линия обороны божественных чертогов Матери эльфов.
   Растительный боевой бич касается моей кожи... и отдергивается, разворачиваясь так, чтобы ни один из чудовищных шипов не коснулся меня.
   - Хм... - раздается из-за спины. - Я удивлена, жрец чужого бога. Зачем ты пришел сюда? Хотя...
   - Кровь зовет кровь, кровь - поет о крови, - процитировал я давнее темное пророчество о Дочери Ночи. И капля крови Иримэ на моей ладони вновь вспыхнула... правда, не слепящим, испепеляющим светом, но тихим, уютным пламенем очага.
   - Любопытно, - произнесла Мать эльфов, и зеленые по зелени узоры ее платья сменились темными знаками Матери Ночи, богини темных эльфов в их суровых подземельях. Впрочем, Битор, эльф-шаман намекал на это. - Ты принес кровь моей дочери... и пришел сам, изменившись так, чтобы быть похожим на моего сына... но в глубине души ты по-прежнему человек... И измененная запись на листах Книги Мироздания этого не изменила.
   - Я знаю, - кивнул я. - И это одна из целей моего прихода сюда.
   - Одна? - улыбнулась богиня. - Тогда я хочу услышать об остальных. Садись! Я полагаю, история будет долгой.
   Мать эльфов, вернувшись в свою светлую ипостась, щелкнула пальцами, и Древо, являющееся ее дворцом под звездами, вырастило мне и ей два кресла и изящный столик.
   - Итак?
   И я начал рассказывать. Я говорил о богах варпа, богах Хаоса. О Кхейне Кроваворуком, одной из бесчисленных ипостасей Бога Крови. Об Иши, Цегорахе и прочих богах, которых создали в варпе эльдар, тогда еще не делившиеся на корабельников, экзодитов и обитателей Паутины, для войны против некронтир и их Звездных богов. О рождении Темного принца, Той-что-Жаждет, чья жажда грозит всем эльдар. И о Добром Дедушке, боге отчаяния, Пастыре Обреченных, Господине рабов, в чьем Гниющем саду заточена его возлюбленная Иши. Не стал молчать и о паутине замыслов и интриг Кукловода Тысячи и одного Заговора, которая может закружить и запутать в своих тенетах даже иных богов. Рассказ мой "немного" отличался от классической версии, диктуемой правилами игры Warhammer 40k и ее Кодексами. Но плохим бы я был жрецом, не следуй я откровениям моего бога.
   - Спасибо, - кивнула Мать эльфов. И мне стало интересно: как на самом деле прозвучала эта благодарность. Ведь вряд ли она действительно произнесла "спаси бог"... Уж больно жирная была бы награда за столь мелкую услугу: слово бога, даже "пустая вежливость" - стремиться стать истиной. - Это было... интересно. А теперь - что хочешь узнать ты?
   - Прежде всего... - я изложил предположения Реалуэ о действиях, предпринятых Иримэ ради блага своего народа...
   - И что? - переспросила богиня. - Скажешь, что если я действительно вмешалась - ты бросишь бедную девочку?
   - Нет, - покачал я головой. - Но я должен знать, как к ней относиться: как к подруге и равной? Как к инвалиду, искалеченному непреодолимой силой? Как к кукле и игрушке в руках богини?
   Богиня улыбнулась.
   - Мне нравится твой подход. Что ж. Решай сам...
   И я ощутил, как в мое сознание вливается понимание тех изменений, которые богиня внесла в психику одной из своих дочерей по ее же просьбе. Было бы сильным преувеличением (чтобы не сказать - проявлением мании величия) утверждать, что я понял все, или, хотя бы, большую часть переданного мне знания... Но я осознал главное: Мать эльфов не вносила в психику Иримэ каких-либо чувств. Она просто сняла собственный же запрет на связь с другими расами.
   - Отношения вечного со смертными - это всегда боль, - произнесла богиня, когда я выбрался из навеянного ей водоворота образов. - Для обеих сторон. И я решила оградить от этой боли и своих детей, и тех, кто им встретится.
   Мне оставалось только кивнуть. В самом деле - творения Матери... совершенны. Если бы не их высокомерие, отталкивающее недолгоживущих... сколько судеб было бы разбито? Судеб смертных и бессмертных...
   - ... но ты - Неумирающий, пришедший из другого мира. Ты понравился мне еще при первой нашей встрече. Так что, когда дитя, что ты зовешь Иримэ, обратилась ко мне - я с легкостью дала ей то, что она просила. А теперь я вижу, что и ты меняешься, чтобы лучше соответствовать той, кто избрала тебя. Это радует мое сердце.
   - Мое появление может расколоть светлую ветвь твоего народа, - нехотя признал я. Все-таки большинство видений в Лабиринте десяти тысяч будущих намекали именно на это.
   - И возродить засохшую ветвь... или же дать жизни новой, - улыбнулась богиня. - В расколе нет ничего страшного: чем больше ветвей, тем больше шансов на то, что хотя бы одна из них выживет.
   Я кивнул.
   - ... но выжившие - будут жить, - процитировал я обрывок смысла погибшего крысодракона.
   - Будут жить. Кстати, - улыбнулась Мать, - я хотела бы показать тебе кое-что, что, думаю, ты найдешь забавным...
   Отказываться было бы глупо. Даже мельчайший осколок божественного знания - существенная ценность.

***

   Эльф Б'Итор д'Алланхоэр, Говорящий-с-Лесом, стоял перед Высоким судом Светлого леса, перед двенадцатью эльфами, воплощавшими собой силу и власть в этом западном княжестве.
   - Говорящий с Лесом, ты разносишь вредоносные слухи о родстве нашего народа с проклятыми дроу. Ты проповедуешь еретические идеи о какой-то связи между нашей Матерью и коварной Паучихой. Мы, Высокий Совет и суд княжества, объявляем тебя Отверженным, и лишаем связи с Лесом. Да будет так!
   Десять эльфов подняли посохи, зажигая на них зеленый огонь Жизни, огонь согласия, подтверждая право говорящего на приговор. Только Высокий князь промолчал. Он специально прибыл в западные пределы своих владений для участия в этом судилище. Формально, Алхаэрон, Высокий князь эльфов, корень корней Светлого леса, имел право оспорить решение Совета, с которым был не согласен, имел право наложить вето. Но в данном случае это означало бы раскол народа и гражданскую войну. Слишком многие ветви объединились в ненависти к шаману, не особо сдерживающему язык в обличении косности и тупости старейшин Ветвей, не видящих пропасти, в которую они ведут свой народ. Как первосвященник Матери и светский правитель своего народа Алхаэрон не мог воспользоваться своим правом... Но он мог другое. И князь промолчал, а после с улыбкой кивнул Отверженному.
   - Я отрицаю ваше право и требую Испытания Отказа, - произнес шаман.
   И судьи и зрители, пришедшие посмотреть на эту расправу, замерли в шоке, и не сразу поверили в то, что действительно слышали то, что слышали. Испытание Отказа действительно было и в законе и в традиции Светлого леса. Но... Отказ мог произнести тот, кого УЖЕ лишили связи с Лесом. И он, еще страдая от этой страшной, рвущей душу раны, должен был немедленно сойтись в бою со свежим и полным сил Советом (по крайней мере - с теми, кто вынес приговор). В таких условиях победить можно было разве что не иначе, чем божественным вмешательством. И действительно, за всю историю эльфийского народа было известно не более десятка случаев вызова на Испытание Отказа, а победителей было всего трое. За многие века.
   Председатель Совета, уже праздновавший в душе победу и над ненавистным еретиком, да и, что уж тут скрывать - над князем, вскочил, багровый от ярости и унижения. Вскинув посох, эльф начал было плести заклятье... и застыл, скованный ужасом. Цветы и листья на его посохе, символ благосклонности Леса и Матери, на глазах увядали и осыпались. Силы, что он собирался вложить в заклятье - просто не было. Она в один миг исчезла в никуда.
   - Бом-м-м!!!
   Шаманский бубен, отобранный у Говорящего-с-лесом перед тем, как его ввели в зал суда, сам собой возник перед хозяином, и начал выводить ритм Призыва. И духи леса отозвались. Советники, вынесшие приговор - забились в своих живых креслах, ранее таких удобных, а теперь - убивающих тех, кто в них сидел.
   - Кажется, - улыбнулся шаман, - мать более благосклонна ко мне, а отнюдь не к вам. Передавайте ей привет, когда окажетесь в ее Чертогах!

***

   -Н-да, - выдохнул я, когда видение прервалось. - Это не веселый, хотя временами и злой гениальный мальчишка Орбит Хрусталиано. Эти ребятки черничным пирогом не отделались.
   - Черничным пирогом? - заинтересовалась Мать эльфов.
   - "Только что бог кинул в меня черничным пирогом! Ребят... пирог был размером с чертов КАМАЗ!" - процитировал я одну из своих любимых книг3, и, прикрыв глаза, постарался представить себе этот самый Камаз на фоне людей и деревьев, чтобы Мать получила представление о его размерах.
   - Черничный пирог, значит, - улыбнулась богиня. - Буду иметь в виду... Но теперь... Какую награду ты хочешь? Я могу дать тебе артефакт божественного уровня. Могу научить заклятью. А могу - показать тебе невозможное. Выбирай!
   - Артефакт, - задумчиво произнес я, качая головой, чтобы Мать не приняла это за мой выбор. - Я слишком слаб, чтобы обладание такой ценностью было возможностью, превышающей в своей пользе опасность. Владеть им я смогу только пока о нем никто не знает. Нет. Участь Корейко4 меня никоим образом не прельщает. Заклинание... Уже ближе. И подходит для выбранного мной пути. Но... Ты умеешь искушать, богиня. Я хочу увидеть "То - Чаво - На белом свете - Вообще - Не может быть!" Таковы мои амбиции и жажда знаний. Я хочу получить то, чего нельзя добыть никаким другим образом.
   - Хорошо, - кивнула богиня, улыбнувшись, и воронка перехода раскрутилась перед моими глазами. А когда мир прекратил вращаться и обрел устойчивость, я осознал себя в своем заклинательном покое. Система извещала меня о повышении уровня, а бар опыта был заполнен на два процента, что было ровно на два процента больше, чем хотя бы теоретически возможно.
   - Воля богов - превыше ограничений, которые на нас пытались наложить смертные, - насмешливо прозвучал в моем сознании голос Матери эльфов.
   Мне осталось только склонить голову. Богиня идеально выполнила то, что я запросил. Она показала мне невозможное. По прописанным законам этого мира я просто не мог получить больше опыта после исчерпания суточного лимита в два уровня, а до полуночи оставалось еще два часа.
   - Кай, - привлекла мое внимание Иримэ. - Смотри! Он откуда-то упал мен прямо на руки!
   В руках эльфийки я увидел свиток, на котором было аккуратно выведено: "Фикус тетушки Милерисы. Магия Жизни. Пятый круг".
  
   1 Подземелья и Драконы - имеется в виду настольная игровая система Advanced Dungeons and Dragons и ее потомки.
   2 Хельги - скандинавская форма имени Олег.
   3 "Низвергнутый бог", пятая книга из серии "Господство клана Неспящих" Руслана Михайлова.
   4 "Золотой теленок" Ильф и Петров.
   5 Гринд (слэнг) - от англ grind (молоть, усердно работать) монотонное уничтожение мобов с целью получения опыта или денег.
   Я улыбнулся. Мать эльфов весело и не обидно посмеялась надо мной. Соль шутки была в том, что пятый круг любой магии невозможно получить при повышении уровня. Хочешь мастерства в одной из школ? Хочешь получить доступ к высшим заклятьям? Совершай Деяние, а не тупой гринд5: ищи учителей, оплатить услуги которых деньгами невозможно, тревожь мольбами богов, лезь в древние могильники или покинутые жилища Великих магов (и неизвестно, что опаснее)... Так что до мастерства в магии Жизни мне еще очень и очень далеко.
   Интерлюдии
   - Подтвердилось? - Василий Иванович воткнул тяжелый немигающий взгляд в главу аналитического отдела.
   - Да, - кивнул тот, с некоторым трудом подавив обращение "тащ полковник". Форму и начальник, и подчиненный не носили. Фирма была "сугубо гражданская, предоставляющая консультативные и аналитические услуги", так что ни мундиры, ни официальные звания в обиходе сотрудников не приветствовались. - Полностью подтвердилось. Единение способно к индоктринации. Более того, некоторые высокопоставленные личности, из числа игравших в Лендлорды - без сомнений индоктринированы. Аналитический отдел предполагает, что в ближайшее время...
   - Произойдет беспрецедентная волна несчастных случаев.
   Старший аналитик покачал головой.
   - Я бы скорее сказал - беспрецедентная волна убийств по политическим мотивам. Выборы скоро.
   - Это весьма... удобно, - хмыкнул генеральный директор мирной и никаких крупных вопросов не решающей фирмы в провинциальном городе. - Определенно, если бы выборов не было - их следовало бы придумать. Что еще может послужить таким хорошим предлогом для слива компромата и устранения неудобных личностей?
   - Наследование? - улыбнулся аналитик.
   - Боюсь, что смена фигуры на троне происходит существенно реже, чем возникает необходимость в... расчистке сухостоя, - не согласился Василий Иванович. - Кстати, что там с агентом "Еретик"? Какова вероятность того, что он подвергнется индокртинации со стороны своего... хм... бога?
   - Мои ребята дают от восьми до девяти шансов из десяти за то, что он УЖЕ индокртинирован, - покачал головой аналитик. - Но Вещий Олег еще до этой миссии был... неоднозначной личностью. Однако его сведения до сих пор подтверждаются. И даже те, что еще не нашли подтверждения - с высокой вероятностью достоверны. Так что я бы предложил продолжать.
   - Продолжаем, - кивнул генеральный директор, а по совместительству - полковник Федеральной службы безопасности. - Кстати, о "неподтвержденных" сведениях от Еретика, - вздохнул он. - Передайте информацию об инфильтрации Единения в дом Парящего Журавля нашим ребятам у эльфов. Полагаю, это поможет им приподняться.
   - Раскол эльфов как раз перед атакой Империи? - не поверил своим ушам аналитик. - Такое усиление Света нам не на руку... учитывая то, какое влияние при дворе герцога Запада обрели выходцы из исключительного государства с Заокраинного запада. Того самого "самого свободного государства в истории, в котором всего лишь спустя 90 лет со дня основания даже отменили рабство".
   - Поэтому передадим тем из наших ребят, кто в хороших отношениях с Ночной гильдией заказ на голову епископа Альсинора. Убивать игроков, особенно - сорвавшихся, не слишком полезно. Зато убрав непись, выдающего квесты на подготовку Очищающего похода против эльфов - мы несколько затормозим Поход... Надеюсь, эльфы успеют разобраться со своими проблемами...

***

   - Амбиции... непослушание... колдовство!!! - у светлого алтаря прохаживался высокий жрец в парадном облачении. - Неприемлемо. Совершенно неприемлемо! Недопустимо. Анхат!
   В алтарную часть храма вбежал хрупкий подросток в потрепанной хламиде.
   - Рассказывай: кто там есть поблизости!
   Подросток замер, прикрыв глаза, и начал говорить каким-то потусторонним голосом. Судя по всему, он находился в глубоком трансе.
   - Ереси Изменяющего пути распространяются из бывших владений лорда-мага Арениуса. Сам маг, судя по всему, погиб во время проведения эксперимента, закончившегося событиями, известными под названием Пылающей ночи. Замок лорда-мага и город вокруг него был разрушен, а впоследствии - занят пришельцем из неумирающих - неким лордом-магом Кайларном. Тогда и началось распространение ереси...
   - Я спрашивал не о том, - грозно сверкнул глазами верховный жрец.
   - Соседи домена Азир... - начал было медиум, но был прерван жрецом.
   - Не произноси это богохульное и еретическое наименование!
   - Соседи владений Кайларна: на севере - Дикое поле, образовавшееся на месте владений князей Мешко. На севере Дикое поле постепенно поглощается эльфийскими владениями, связанными с городом Олваирин, но в настоящее время домен может считаться нейтральным: его место Силы еще никем не занято. Домены на западе и юго-западе - полностью анархичны. На них никто не претендует, за полной ненадобностью: они разорены войной Империи и Хранителей. Основные структуры власти - враждующие между собой банды отступников как Империи, так и Хранителей. В общем - Фронтир в полном смысле этого слова. На востоке - Каганат, а за ним - домен орка из Неумирающих... Бандам Фронтира нет никакого дела до владений Кайларна: любая из банд, стоит ей только пошевелиться, а еще хуже - понести потери, будет немедленно выбита другими. Каганат - полностью связан борьбой с орочьей угрозой.
   - То есть, в настоящее время основная угроза для гнезда ереси - Империя Света и орки... Хм...
   - Боюсь, - покачал головой медиум, - Империя в настоящее время увлечена идеей Очищающего похода против эльфов. А Балшай босс Гхыртыкбургуз связан атаками сразу на всех соседей и испытывает слишком серьезные проблемы в экономике, чтобы вести войну через незахваченный домен...
   - А эльфы? Они всегда недолюбливали Хаос... - решил уточнить Верховный.
   - При дворе ересиарха Кайларна замечали Видящую Реалуэ, а ее дочь участвует в военных кампаниях домена.
   - Плохо, - покачал головой жрец. - Тогда... Запоминай. После - передашь братьям...
   Медиум сложил сложную конфигурацию из пальцев, а в его левом глазе мелькнула фиолетовым отсветом сложная печать.
   - Готов, господин!
   - Нашим агентам в Пограничье Империи: любыми средствами убрать епископа Альсинора. Очищающий поход против эльфов должен быть отложен. Взамен - начать серию атак против распоясавшихся банд фронтира. Агентам - проследить, чтобы те банды, кто стронутся с места и откочуют в направлении владений ересиарха - не препятствовали. Те же, кто попытается остаться на месте - безжалостно и показательно истреблять. Ночной гильдии - пусть помогут своим гонимым братьям... особенно - гонимым в нужном направлении. Во владениях тархана Захарии - организовать беспорядки. Пусть этот гнилой домен побыстрее падет перед орками - тогда проблемы Бальшаго босса на какое-то время будут решены, и он сумеет ударить по гнезду ереси. Младшим храмам - начать проповедовать о зле, что несет Хаос и его Провозвестники. Конечно, это вызовет недовольство поклонников этой мерзкой Силы... и быстро собрать Поход против ереси мы не сможем, но раз так - нельзя дать Изменяющему пути и его культам усилиться и распространиться.
   Медиум кивнул, сообщая, что распоряжения переданы и услышаны, и осел безжизненной грудой: высшее заклятье магии Разума, связавшее его с собратьями в других храмах сожгло много сил, и теперь парню предстоит длительный, тяжелый и болезненный период восстановления... если, конечно, он вообще сможет выжить.
   - Эх, господин, - вздохнул оставшийся в одиночестве первосвященник, отнюдь не торопясь оказывать помощь верному слуге... - жаль, что вы тогда, перед самым вторжением демонов разругались со своим братом из-за этой вертихвостки Ветланы... Все-таки, на стороне Империи - Закон и Порядок... Жаль. Очень жаль.
   И молния среди ясного неба отнюдь не разразила святотатца, посмевшего обсуждать решение божества: верховным жрецам, тем, кто к своему богу ближе других - и позволено существенно больше, чем иным прочим.

***

   Крик стих, и М'Арен Да'Гор, верховная матрона Дома Да'Гор Баррашез замерла, вслушиваясь в тишину. Ноздри жрицы приятно щекотали запахи жареного мяса, пролитой крови и страха. А взгляд ее вперялся в алтарь Богини. В обычной ситуации на алтарь уложили бы мужчину, и, не затрудняясь ритуальным мучительством, вырезали бы сердце. Но сегодня... Впервые со времен неудачной попытки установить форпост по дороге наверх, Всебесцветная паучиха, Мать и Владычица иллитири, явила знак милости и расположения Дому Да'Гор: его воинам удалось захватить младшую жрицу враждебного Дома. В бою полегли десяток воинов и два мага Дома Да'Гор, одна из дочерей матроны, руководившая захватом, полностью растратила ману, и осталась без сил. Но мерзкую девчонку удалось захватить живой.
   Разумеется, прямо там, на месте захвата, пленная была осквернена низшими существами, и лишилась милости и благоволения Паучихи как проигравшая. А после ее доставили в главный храм Дома Да'Гор, где вот уже на протяжении многих колец1 проходил ритуал благодарности Великой, даровавшей победу. И теперь, когда кожа с выжженным на ней тавром Дома, была полностью снята и готовилась отправиться к мастерам, чтобы ее выделали и наложили заклятья сохранения, а в теле исчезли последние искры жизни, М'Арен ожидала выражения воли своей Богини. И воля была явлена.
   - Эй, ты, - вылетевшая из алтарного зала жрица Ллос была зла... как жрица Ллос. Мастер оружия (а по совместительству - главный стратег и предводитель вооруженных сил Дома), вздрогнул, осознав, что обращаются к нему. - Немедленно сообщи своим скотам: мы оставляем домен Аграч.
   - Но его же займут эти проклятые отступники из Дома Да'Вир, и низшие2...
   Нет, мастер оружия промолчал. Для него обратиться в таком тоне к Матери Дома означало бы обречь себя на много колец ужасных пыток и неминуемую гибель. Но старшая дочь Матроны могла себе позволить выразить некоторое сомнение. Тем более, что Мать дома, некоторое время лишенного благословения Паучихи сильно нуждалась в поддержке дочерей, и была вынуждена предоставить им некоторую свободу, существенно большую, чем в прочих Домах.
   - Нам приказано так поступить под угрозой явления Вестницы.
   После этого споры были уже неуместны и смертельно опасны: последовать за плененной жрицей могла бы даже старшая и сильнейшая из дочерей. И Дом Да'Гор Баррашез стал готовиться к эвакуации своих сил из спорного домена.

***

   - Все, все... - тишина в Садах Бессмертных нарушалась редко... Но когда это делает сама хозяйка этих мест - кто посмеет возразить? - Все уже закончилось, моя Верная. - Узкая светлая ладонь скользит по иссиня-черной коже щеки, по все еще вздрагивающему горлу, по содрогающейся от приступов фантомной боли груди, и упирается длинным и острым ногтем в сосок. - Почти все... - мертвая вздрагивает. - Тебе еще предстоит совершить последний выбор: где ты будешь ожидать возвращения в тварный мир: в тишине моих садов? Или у тени у подножия моего трона? - Богиня замирает, вслушиваясь в то, что не услышать иным, пусть даже и обладающим равно силой. - Я поняла. Тогда - держись.
   Заострившийся и блеснувший металлом коготь рассек ареолу соска, отметился кровавым следом на лбу, коснулся того места, где стройные ножки погибшей жрицы соединялись с телом, и...
   Так верная жрица, до конце исполнившая волю Богини не кричала даже тогда, когда ее насиловали, клеймили и свежевали на алтаре. То, что сейчас происходило с ней - было многократно ужаснее, и не было даже возможности отстраниться от боли и ужаса, потеряв сознание: для мертвых не было этого пути. Дар Богини обрушился на жертву, возжелавшую Возвышения... И лишь через многие, многие годы ужаса и страдания с алтаря поднимется новая Вестница Всебесцветной паучихи... а может - и Феникс Матери... это еще не было решено.
  
  
   1 "...на протяжении многих колец..." - в не знающем суточной смены освещения Подземье темные эльфы измеряют время не часами, а по смене свечения колец на Колонне времени. Милостью Всебесцветной паучихи на всех колоннах во всех Домах и поселениях иллитири кольца сменяются одинаково.
   2 Низшие - в данном случае имеются в виду гномы.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

Оценка: 8.85*24  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Волгина "Один на один"(Любовное фэнтези) В.Старский ""Темный Мир" Трансформация 2"(Боевая фантастика) В.Соколов "Обезбашенный спецназ. Мажор 2"(Боевик) С.Панченко "Warm"(Постапокалипсис) Д.Лебэл "Имплант"(Научная фантастика) В.Соколов "Фаэтон: Планета аномалий"(ЛитРПГ) М.Топоров "Однажды в Вавилоне"(Киберпанк) Н.Жарова "Выжить в Антарктиде"(Научная фантастика) А.Гришин "Вторая дорога. Путь офицера."(Боевое фэнтези) М.Эльденберт, "Межмировая няня, или Алмазный король и я. Книга 2"(Любовное фэнтези)
Хиты на ProdaMan.ru Чудовище Карнохельма. Суржевская Марина \ Эфф Ир��ЛЮБОВЬ ПО ОШИБКЕ ()(завершено). Любовь ВакинаЛили. Сезон первый. Анна ОрловаТурнир четырех стихий-2. Диана ШафранНе та избранная. Каплуненко НаталияТитул не помеха. Сезон 2. Возвращение домой. Olie-Офисные записки. КьязаКоролева теней. Сезон первый: Двойная звезда. Арнаутова ДанаПроклятье княжества Райохан, или Чужая невеста. ИрунаНевеста двух господ. Дарья Весна
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
С.Лыжина "Драконий пир" И.Котова "Королевская кровь.Расколотый мир" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Пилигримы спирали" В.Красников "Скиф" Н.Шумак, Т.Чернецкая "Шоколадное настроение"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"